Norteamérica ha perdido una cuarta parte de sus aves en 50 años

En la tarde del 1 de septiembre de 1914, Martha, la paloma mensajera, la última de su tipo en el mundo, falleció y toda su especie desapareció con ella. Pero antes de ese instante de extinción, hubo décadas de declive, ya que los cazadores mataron lo que alguna vez fue el ave más común en el mundo . Miles de millones de palomas mensajeras se convirtieron en millones, miles y luego cientos, hasta que finalmente uno se convirtió en ninguno. Pocas personas tomaron nota de esta disminución cuando sucedió: todavía parecía haber muchas palomas, y su abundancia oscureció su caída.

La historia ahora se repite, en todo el mundo aviar.

Un nuevo estudio , que analizó décadas de datos sobre aves de América del Norte, estima que las poblaciones de aves del continente han disminuido en un 29 por ciento desde 1970. Eso es casi 3 mil millones menos de individuos de lo que solía haber, hace cinco décadas. "Es un resultado asombroso", dice Kenneth Rosenberg de la Universidad de Cornell y la American Bird Conservancy, quien dirigió el análisis.

"Este es un estudio de importancia crítica", dice Nicole Michel , ecologista de la Sociedad Nacional Audubon. El trabajo anterior ha demostrado que grupos específicos de aves están disminuyendo, pero este es el primer estudio que pone rigurosamente un número sobre el alcance total de estas pérdidas. Y sorprendentemente, muestra que las aves más ubicuas han sido las más afectadas. "La sabiduría común era que veríamos desaparecer a las especies raras y amenazadas y a las comunes, adaptadas a los humanos, hacerse cargo", dice Rosenberg. En cambio, su equipo descubrió que el 90 por ciento de las aves desaparecidas provenían de solo 12 familias, y que todas eran cosas familiares, perchas y descaradas como gorriones, currucas, mirlos, pinzones, alondras, estorninos y golondrinas.

Alrededor de 19 especies han perdido cada una más de 50 millones de individuos. Las especies aparentemente ubicuas como el mirlo de alas rojas están en riesgo. El junco de ojos oscuros, un tipo de gorrión y una de las vistas más comunes en los comederos de pájaros, está en problemas. Incluso las aves que los humanos introdujeron con éxito en este continente, como el gorrión doméstico y el estornino europeo, que son famosos por su adaptabilidad, están en problemas. "Si ni siquiera podemos mantener especies introducidas en poblaciones saludables, eso podría ser un indicador más fuerte de que el medio ambiente no es saludable", dice Rosenberg. Es como si todas las aves fueran canarias y el mundo entero su mina de carbón.

Al igual que con la paloma mensajera, la abundancia oscurece el declive. El hecho de que 24 millones de alondras orientales aún sobrevivan oculta el hecho de que 74 millones se han ido. "Todavía hay muchas aves", dice Rosenberg. “Si tiene muchas aves llegando a su comedero y se reducen en un 30 por ciento, es posible que no vea eso. Esta pérdida de abundancia puede estar sucediendo justo debajo de nuestras narices ".

Con este gran vaciado de los cielos, ahora hay 3.000 millones menos de picos para atrapar insectos y 3.000 millones menos de pares de alas para mover nutrientes , polen y semillas por todo el mundo. No solo hemos perdido pájaros, sino todas las cosas que hacen los pájaros, "así como nuestra conexión con lo que podría decirse que es una de las formas de vida silvestre más apreciadas en el planeta", dice Kristen Ruegg de la Universidad Estatal de Colorado. "Nuestros bosques y patios traseros continuarán haciéndose más tranquilos cada año que pase, y dentro de ese espacio sobrante hay una oportunidad para que la complacencia sobre el mundo natural crezca".

También se está enfocando un patrón más amplio de " aniquilación biológica ". Un tercio de las especies de backboned en la tierra, por ejemplo, también están disminuyendo, incluidas muchas que la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza considera de " menor preocupación ". Los insectos también podrían estar en problemas, aunque los temores de un apocalipsis de insectos son difícil de juzgar porque hay muy pocos datos a largo plazo sobre las poblaciones de insectos.

Lo contrario es cierto para las aves, que son conspicuas, queridas y muy vigiladas tanto por entusiastas aficionados como por investigadores profesionales. Hay abundantes datos de encuestas a largo plazo, y el equipo de Rosenberg recolectó tanto como pudo para 529 especies, cubriendo la mayoría de los grupos principales. "Los conjuntos de datos que usaron proporcionan probablemente la mejor información a largo plazo y a gran escala sobre la abundancia de especies para cualquier grupo de organismos en cualquier parte del mundo", dice Natalie Wright de Kenyon College. “Siempre hay incertidumbre. Pero si están equivocados, probablemente estén subestimando la magnitud de la disminución de la población ".

El equipo de Rosenberg también utilizó datos de una red de radar meteorológico para mostrar que la cantidad de aves que migran a través de los cielos nocturnos de Estados Unidos ha disminuido en un 14 por ciento desde 2007. Eso es importante. El radar no solo proporciona otra línea de evidencia, independiente de los estudios más tradicionales, sino que recoge las especies que esos estudios pierden, como las aves playeras que se reproducen en el Ártico. "Aumenta nuestra confianza en que estas caídas realmente están ocurriendo", dice Michel.

El nuevo estudio no menciona las causas de estos descensos; eso es lo que el equipo de Rosenberg analizará a continuación. Pero es ampliamente aceptado que "la pérdida y degradación del hábitat son las fuerzas más importantes detrás del declive de las aves", dice Rosenberg. El hecho de que las aves de los pastizales hayan sufrido más que las de otros hábitats atestigua este problema. A medida que la pradera salvaje se ha convertido en tierra agrícola, invadida por plantas no nativas e inundada con pesticidas dañinos , 700 millones de aves locales han desaparecido y tres cuartas partes de las especies de aves van cuesta abajo.

Es difícil estimar exactamente cuántas aves están muriendo debido a la pérdida de hábitat o por otros peligros potenciales, como el uso de pesticidas, la desaparición de presas de insectos o el cambio climático. Otras amenazas son más fáciles de cuantificar , y la mayor de ellas, por cierto margen, son los gatos domésticos, que matan a unos 2.400 millones de aves cada año. Las colisiones de ventanas cobran 600 millones de aves al año, los vehículos eliminan 214 millones, las líneas eléctricas son responsables de matar a 32 millones y las luces de las torres industriales distraen fatalmente a unos 6 millones. Las turbinas eólicas a menudo se mencionan como un problema para las aves, y si bien deben colocarse con cuidado para proteger las especies migratorias, su efecto es relativamente pequeño; Por cada pájaro muerto por una turbina eólica, miles son asesinados por un gato.

"Poder vincular a cualquiera de estos factores con el declive de una especie o grupo en particular es difícil", dice Rosenberg. "Acumulativamente, todos son importantes".

Las organizaciones detrás del nuevo estudio han compilado una lista de siete acciones personales que las personas pueden tomar para proteger las aves restantes de América del Norte:

1) Haga las ventanas más seguras con productos que eviten colisiones.

2) Mantenga a los gatos en el interior (o camine con una correa).

3) Elija plantas nativas en lugar de céspedes, para ofrecer alimentos y lugares de descanso para los migrantes.

4) Evitar los pesticidas.

5) Elija un café a la sombra y amigable con las aves que se cultiva en granjas que preservan el hábitat de las aves.

6) Reduzca el uso de plásticos, y especialmente plásticos de un solo uso.

7) Observe las aves e informe lo que ve para ayudar a los científicos a rastrear a las poblaciones sobrevivientes.

En última instancia, se necesitarán voluntad política y medidas para rellenar los cielos vacíos, y existe un precedente para tales reversiones del destino. El número de aves rapaces (halcones, águilas y sus parientes) se ha duplicado desde la década de 1970, gracias a la prohibición del pesticida DDT y las restricciones de caza impuestas por la Ley de Especies en Peligro de Extinción. Al mismo tiempo, las aves acuáticas, como los patos y los gansos, han aumentado en un 56 por ciento, después de que los cazadores presionaron para que se promulgara legislación para proteger las zonas de humedales. Estas historias de éxito muestran que "cuando las personas se unen y toman medidas, es posible revertir el declive de la población y traer a las especies del borde", dice Michel. “Las aves están deprimidas, pero no están fuera. Cuando les das media oportunidad, pueden recuperarse ”.

Pero la administración de Donald Trump se ha movido recientemente para destripar la ley de conservación de aves más importante de los Estados Unidos: la centenaria Ley del Tratado de Aves Migratorias. Esta propuesta absolvería a las empresas de la responsabilidad de millones de muertes accidentales de aves y las haría responsables solo de los asesinatos intencionados, que son insignificantes. "Este es el peor momento para debilitar las protecciones", dice Rosenberg.

Señala que nadie caza al gorrión, pero los amantes de las aves son tan numerosos que podrían formar una circunscripción que coincida con la influencia política que el lobby de caza usó para salvar las aves acuáticas. "Necesitamos alzar nuestras voces", dice Rosenberg.

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Ed Yong es escritor de The Atlantic , donde cubre ciencia.

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