Cuando el cuerpo se convierte en una cervecería

Los problemas del hombre comenzaron en 2004, cuando, tras haberse mudado de China para asistir a la universidad en Australia, se emborrachó mucho. Eso difícilmente habría sido un evento digno de mención, excepto que el hombre no había consumido nada de alcohol, solo jugo de fruta.

El extraño incidente pronto se convirtió en un patrón. Aproximadamente una vez al mes, y de la nada, se había embriagado severamente sin beber alcohol. Con el tiempo, los episodios se volvieron más severos y más frecuentes. Perdió empleos porque la gente sospechaba que era un bebedor de armario. Fue hospitalizado con frecuencia. En 2011, regresó a China y su madre lo cuidó mientras lo vigilaba con un alcoholímetro. Sus niveles de alcohol en la sangre, descubrió, se elevarían de manera errática e inexplicable hasta 10 veces el límite legal para conducir.

En junio de 2014, a la edad de 27 años, ingresó en la unidad de cuidados intensivos del Hospital General Chino PLA en Beijing. En un momento, había tanto alcohol en su aliento que no podía dormir toda la noche. En otra ocasión, vomitó y se desmayó después de beber un poco de agua de soda. Una tomografía computarizada mostró que su hígado estaba dañado, inflamado y plagado de depósitos grasos .

El hombre fue diagnosticado con una condición rara conocida como síndrome de auto-cervecería , donde los microbios en el intestino de una persona fermentan los carbohidratos en cantidades excesivas de alcohol. Los primeros casos se documentaron en Japón en la década de 1950, y desde entonces se han informado algunas docenas más, en personas de todo el mundo e incluso en niños de hasta 3 años . Los culpables microbianos suelen ser las levaduras, los mismos hongos utilizados para elaborar cerveza y vino, y la afección a menudo se puede tratar con medicamentos antimicóticos.

Pero esas drogas no funcionaron en el paciente chino. Baffled, un equipo de médicos, dirigido por Jing Yuan del Instituto Capital de Pediatría, analizó las muestras de heces del hombre y descubrió que el alcohol en su cuerpo no era producido por levaduras, sino por bacterias. Durante su primer episodio en el hospital, la bacteria Klebsiella había florecido tan vigorosamente que constituía el 19 por ciento de los microbios en su intestino, y se volvió 900 veces más común que en personas sanas.

Klebsiella pneumoniae es extremadamente común tanto en suelos como en cuerpos humanos. Aunque generalmente es inofensivo, también es un patógeno oportunista que puede causar infecciones graves si se le da la oportunidad. Y aunque no se sabe que intoxica a sus anfitriones, el equipo de Yuan descubrió que su paciente tenía dos cepas particulares que pueden producir alcohol. Muchos microbios intestinales hacen esto, pero a niveles tan bajos que sus subproductos borrachos se eliminan fácilmente por el hígado. Las cepas de Klebsiella en el paciente de Yuan fueron excepciones: en un momento, produjeron tanto material que fue como si el hombre hubiera tomado 15 tragos de whisky. "Nos sorprendió que las bacterias puedan producir tanto alcohol", dice Yuan.

El síndrome de cervecería automática es extremo, pero tiene similitudes con otras afecciones más leves y más frecuentes. Por ejemplo, las personas con enfermedad del hígado graso no alcohólico (NAFLD) acumulan depósitos de grasa en el hígado al estilo de los bebedores, a pesar de tocar poco o nada de alcohol. Esta condición es muy común y afecta del 30 al 40 por ciento de los adultos estadounidenses; Las causas aún no están claras y probablemente sean variadas . Yuan se preguntó si Klebsiella podría estar involucrada, y cuando analizó a 43 chinos con NAFLD, descubrió que el 61 por ciento tenía las mismas cepas con alto contenido de alcohol que el hombre con síndrome de cervecería automática. Por el contrario, solo el 6 por ciento de las personas con hígados saludables portan esas cepas.

Para ver si esas cepas en realidad estaban causando hígados grasos, el equipo las alimentó con ratones que habían sido criados en condiciones estériles y carecían de microbios propios. En dos meses, los roedores tenían signos de enfermedad hepática, inflamación y cicatrización, comparables a los ratones que habían estado bebiendo alcohol. Lo mismo sucedió si el equipo trasplantó las heces de un paciente con NAFLD a ratones libres de gérmenes, pero no si primero removieron la Klebsiella productora de alcohol usando un virus, un fago, que específicamente mata esas cepas. Aunque los estudios en ratones deben tratarse con precaución, Yuan sugiere que estas cepas podrían ser una causa importante de NAFLD, a través del alcohol que producen.

Otros investigadores han sugerido esto antes. En 2000, Anna Mae Diehl de la Universidad John Hopkins notó que los ratones obesos a menudo tienen alcohol en el aliento , que desapareció después del tratamiento con antibióticos. "La producción intestinal de etanol puede contribuir a la génesis del hígado graso relacionado con la obesidad", especuló. Más tarde, dos grupos mostraron que los microbios productores de alcohol son más comunes en las entrañas de las personas con NAFLD que en sus compañeros sanos.

Si bien el equipo de Yuan señaló con el dedo a Klebsiella , "se encontró en solo el 60 por ciento de los sujetos humanos que estudiaron con NAFLD", dice Susan Baker, de la Universidad Estatal de Nueva York en Buffalo. "Otros han identificado otras bacterias probables como posibles culpables". Advierte que no se centre en ningún microbio específico y, en cambio, considere todo el ecosistema del cuerpo: bacterias, levaduras, virus, células intestinales, células inmunes, hígado y todo.

Yuan está de acuerdo. Ella señala que NAFLD es una condición compleja y variada, e incluso si Klebsiella resulta ser una causa, sería una de muchas. También plantea varias preguntas. ¿Por qué algunas cepas producen tanto alcohol? ¿De dónde vienen? ¿Qué los hace florecer tan vigorosamente en personas como el desafortunado chino que inició este estudio: genética, dieta u otra cosa? Y quizás lo más importante, ¿qué se puede hacer al respecto?

Los fagos eventualmente podrían ayudar, como lo hicieron en los ratones de Yuan. Pero para su paciente con síndrome de autobrewery, medidas más simples funcionaron. Fue tratado con un antibiótico y siguió una dieta sin azúcar ni carbohidratos durante tres semanas. Sus síntomas de intoxicación finalmente disminuyeron, y dos meses después, fue dado de alta del hospital.

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Ed Yong es escritor de The Atlantic , donde cubre ciencia.

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