Los 10 mejores experimentos científicos de todos los tiempos

Michelson y Morley Whiff en Ether

Resultado experimental: la forma en que se mueve la luz

Cuando: 1887

Diga "¡Hola!" Y las ondas de sonido viajan a través de un medio (aire) para llegar a los oídos de su oyente. Las olas del océano también se mueven a través de su propio medio: el agua. Sin embargo, las ondas de luz son un caso especial. En el vacío, con todos los medios como el aire y el agua eliminados, la luz de alguna manera aún llega de aquí para allá. ¿Como puede ser?

La respuesta, según la física en boga a fines del siglo XIX, fue un medio invisible y ubicuo llamado deliciosamente "éter luminífero". Trabajando juntos en lo que ahora es la Universidad Case Western Reserve en Ohio, Albert Michelson y Edward W. Morley establecieron para probar la existencia de este éter. Lo que siguió es posiblemente el experimento fallido más famoso de la historia.

La hipótesis de los científicos era así: a medida que la Tierra orbita alrededor del sol, constantemente atraviesa el éter, generando un viento de éter. Cuando la trayectoria de un haz de luz viaja en la misma dirección que el viento, la luz debe moverse un poco más rápido en comparación con navegar contra el viento.

Para medir el efecto, por minúsculo que fuera, Michelson tenía exactamente la cosa. A principios de la década de 1880, había inventado un tipo de interferómetro, un instrumento que une las fuentes de luz para crear un patrón de interferencia, como cuando las ondas en un estanque se entremezclan. Un interferómetro Michelson emite luz a través de un espejo unidireccional. La luz se divide en dos, y los haces resultantes viajan en ángulo recto entre sí. Después de cierta distancia, se reflejan en los espejos hacia un punto central de encuentro. Si los haces de luz llegan en diferentes momentos, debido a algún tipo de desplazamiento desigual durante sus viajes (digamos, del viento etéreo), crean un patrón de interferencia distintivo.

Los investigadores protegieron su delicada configuración de interferómetro de las vibraciones colocándola sobre una losa de arenisca sólida, flotando casi sin fricción en un canal de mercurio y más aislada en el sótano del edificio del campus. Michelson y Morley giraron lentamente la losa, esperando ver patrones de interferencia a medida que los haces de luz se sincronizaban con la dirección del éter.

En cambio, nada. La velocidad de la luz no varió.

Ninguno de los investigadores comprendió completamente la importancia de su resultado nulo. Al atribuirlo al error experimental, pasaron a otros proyectos. (De manera fructífera: en 1907, Michelson se convirtió en el primer estadounidense en ganar un Premio Nobel, por investigaciones basadas en instrumentos ópticos). Pero la enorme abolladura que Michelson y Morley introdujeron involuntariamente en la teoría del éter desencadenó una cadena de experimentación y teorización adicionales que condujeron a El nuevo paradigma de la luz de Albert Einstein en 1905, la relatividad especial.

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