Los humanos están causando un mayor impacto en el planeta que un impacto de asteroide o basalto de inundación

Pluma volcánica de Soufriere Hills en Montserrat, ver desde la ISS el 11 de octubre de 2009. Imagen: NASA.

¡Dióxido de carbono! Poco nos dimos cuenta hace 100 años de cómo este simple gas se convertiría en un pararrayos tan cultural. Sin embargo, aquí estamos, en lo que podría ser una lucha existencial centrada en la cantidad de dióxido de carbono que los humanos bombean a la atmósfera de la Tierra. Tampoco es un poquito. No, los humanos podrían ser el estándar de oro en emisiones de dióxido de carbono en la historia del planeta.

Aclaremos algunas cosas: el dióxido de carbono ha existido desde que se formó el planeta. Ha sido parte de nuestra atmósfera en diferentes concentraciones y parece desempeñar un papel profundo en la forma en que el clima del planeta varía con el tiempo.

La Tierra está realmente llena de carbono (la última fuente de dióxido de carbono). Un nuevo trabajo del Observatorio de Carbono Profundo estima que el planeta contiene más de 1.8 billones de gigatoneladas de carbono. Es difícil entender ese número, pero cuando piensas en todo el carbono encerrado en rocas y minerales, todavía es menos del 0.1% de la masa del planeta en su conjunto.

Ahora, alrededor del 80 por ciento de ese carbono está atrapado dentro del planeta, dejando solo un 20 por ciento en / sobre la superficie de la Tierra, y la mayor parte está en el océano profundo. Solo el 1.4 por ciento de todo el carbono superficial reside en la atmósfera.

Sin embargo, el carbono (en forma de dióxido de carbono) puede liberarse del interior de la Tierra de forma pasiva y catastrófica. En promedio, los volcanes liberan alrededor del mundo alrededor de 0.28-0.36 gigatoneladas de dióxido de carbono por año. Puede parecer mucho, pero como verás … no lo es. Es el ruido de fondo del dióxido de carbono en estos días (y no, la actividad volcánica no está aumentando ).

Algunos eventos naturales catastróficos también pueden liberar grandes cantidades de dióxido de carbono. Las provincias de basalto de inundación , donde decenas de miles de kilómetros cúbicos de lava de basalto han estallado durante millones de años, pueden liberarse cerca de dos gigatoneladas de carbono por año cuando están activas. Ejemplos de estos son las trampas Deccan en India y las trampas siberianas, que pueden estar implicadas en extinciones masivas pasadas .

Otro evento natural masivo que puede liberar abundante dióxido de carbono del interior de la Tierra es un impacto de asteroide. El impacto de Chicxulub que mató a los dinosaurios puede haber liberado 425-1,500 gigatoneladas de dióxido de carbono a la atmósfera.

Ambas catástrofes llevaron a un clima global que se calentó rápidamente y a océanos que fueron mucho más ácidos gracias al aumento de dióxido de carbono en la atmósfera , una receta para la extinción. Algunas de las extinciones relacionadas con estos desastres pueden haber eliminado el 75-90 por ciento de toda la vida en la Tierra.

Sin embargo, hoy, los humanos lo están haciendo aún mejor. Estamos emitiendo, en promedio, de 12 a 300 gigatoneladas de dióxido de carbono por año. ¡Eso es 40-100 veces más de lo que emiten todos los volcanes en la Tierra! Cuando agrega el dióxido de carbono emitido por los humanos en los últimos 150 años, estamos superando incluso los basaltos e impactos de las inundaciones, emitiendo ~ 10 gigatoneladas de carbono cada año.

El carbono en la Tierra puede ser reciclado. La erosión de las rocas puede atrapar el carbono de regreso al subsuelo. Entonces, la subducción de la corteza oceánica puede volver al manto, así como el entierro de material orgánico. Sin embargo, estos procesos son un ciclo a largo plazo de millones de años. Estamos tomando ese carbono enterrado y devolviéndolo prematuramente a la atmósfera y el ciclo a largo plazo no puede seguir el ritmo.

Entonces, ahí es donde estamos. Estamos cambiando el dióxido de carbono en la atmósfera de la Tierra de manera más significativa que los eventos naturales masivos que sabemos están asociados con extinciones masivas. Nuestro mayor desafío es cómo podríamos adaptarnos al planeta que nosotros, como humanos, hemos cambiado profundamente. Ignorarlo solo nos convierte en los nuevos dinosaurios frente a ese asteroide desde el espacio.

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