Un mundo oculto de extrañas criaturas parecidas a estrellas de mar en el abismo

A principios de este año, una compañía belga planeaba lanzar un Roomba gigante bajo el agua desde el costado de un barco, en busca de un tesoro. La máquina de 27 toneladas se desplegaría en la Zona Clarion-Clipperton (CCZ), donde el fondo marino de millas de profundidad está manchado con nódulos oscuros de manganeso y otros metales valiosos. Allí, la máquina barrería sobre la arena y, si la suerte lo permitía, aspiraría nódulos, en una prueba de funcionamiento para las operaciones mineras que vendrían.

Quizás era mejor que la suerte no estuviera dispuesta, y una falla técnica arruinó el juicio . Un equipo de científicos dirigido por Magdalini Christodoulou, del Centro Alemán de Investigación de Biodiversidad Marina, ha demostrado que el fondo de la CCZ alberga un mundo oculto de criaturas extrañas y antiguas, que evolucionaron en la oscuridad de las profundidades, y que solo tienen Solo sal a la luz. Si se permite a las compañías mineras dragar el suelo de la CCZ para obtener minerales en la próxima fiebre del oro abisal , este ecosistema único podría verse amenazado.

Christodoulou y sus colegas aprendieron sobre ese ecosistema a través de seis expediciones a la CCZ y dos a otro posible sitio minero, cerca de Perú. En cada viaje, el equipo desplegó sumergibles controlados remotamente y observó el fondo del océano a través de las cámaras de los vehículos. Y lo que vieron, en gran parte, fueron estrellas frágiles.

En relación con las estrellas de mar, pero menos conocidas, las estrellas frágiles son en realidad más diversas y más abundantes. Su forma básica es la de una estrella de mar delgada: cinco brazos delgados alrededor de un disco central distinto. Entre las muchas especies de estrellas frágiles que se encuentran en todo el mundo, algunas parecen molinetes, o limpiapipas pegados a una montaña rusa de bebidas, o un quinteto de ciempiés que se escurren de un disco de hockey. En lugar de un cerebro central, tienen un anillo de nervios que circunscribe el disco y se conecta a los radios que corren por los brazos. Los brazos pueden parpadear en verde o azul, e incluso auto amputarse mientras brillan para distraer a los depredadores. Si eso sucede, las estrellas frágiles pueden ajustar instantáneamente sus movimientos para compensar la extremidad faltante, una habilidad que ha inspirado el diseño de robots adaptables .

Pueden ser sorprendentemente móviles, moverse, cavar e incluso pelear . Se mueven sobre pies de tubo hidráulico en la parte inferior de sus brazos, que también prueban con cada paso. En el medio de esos brazos está la boca algo inquietante, que consta de cinco placas triangulares con bordes de dientes y que también funciona como un ano. Las estrellas frágiles generalmente se alimentan limpiando o tamizando los alimentos del agua, pero las más grandes pueden atrapar camarones y calamares . Y como ha señalado el experto en estrellas de mar Christopher Mah, una especie incluso puede atrapar peces levantando su disco del suelo, esperando a que su presa nade debajo, girando su cuerpo para cerrar los brazos en una prisión helicoidal y bajando gradualmente su boca El animal encarcelado.

Contra sus propios depredadores, se defienden con armadura. Cuando están muertos y secos, se caen en pedazos, de ahí su nombre. Pero en la vida, sus brazos están cubiertos de resistentes placas de calcita. A estos, algunas estrellas quebradizas agregan espinas; a veces las placas están cubiertas de pequeñas protuberancias delgadas como el cabello. Los científicos una vez tomaron estas protuberancias por lentes que enfocan la luz en los sensores de luz subyacentes, convirtiendo a todo el animal en un ojo compuesto. Estudios recientes han refutado esa idea: los sensores de luz se encuentran entre los golpes, no debajo de ellos. Todo el cuerpo del animal todavía actúa como un ojo rudimentario, pero los golpes no están involucrados y su propósito aún se desconoce. Se oscurecen durante el día a medida que el pigmento sube a su parte superior, por lo que tal vez actúan como una serie de pequeñas gafas de sol .

Si bien la mayoría de las estrellas frágiles se reproducen al expulsar esperma y óvulos al agua, algunas también pueden reproducirse partiéndose en dos. Otros crían a sus crías dentro de sí mismos , empacándolos en el disco central como calcetines en un cajón bien organizado.

Estos estilos de vida variados les han servido bien. Las estrellas frágiles han existido durante casi medio billón de años y han sobrevivido a varias extinciones masivas. Hoy viven en los océanos, en los arrecifes de coral, en la Antártida, en respiraderos hidrotermales, en los cuerpos de medusas, en otras estrellas frágiles e incluso en el abismo, la capa del océano que está a más de 2.5 millas (o, 4,000 metros) . Ese inframundo puede ser el "paraíso estelar frágil", escribe Tim O'Hara de Museums Victoria en Australia, quien formó parte del nuevo estudio.

En sus encuestas, el equipo encontró 42 especies, la mayoría de las cuales nunca antes se habían visto. Varios pertenecen a linajes completamente nuevos, y tal vez una nueva familia, un grupo de estrellas frágiles que solo están distantemente relacionadas con las que han sido catalogadas. "Se cree que en la llanura abisal no se obtiene mucha biodiversidad, pero hay todas estas especies que se ven muy diferentes", dice Christodoulou. "Son hermosos."

En perspectiva, se han identificado unas 2.000 especies de estrellas frágiles, y el equipo aumentó esa cifra en aproximadamente un 2 por ciento, al explorar el fondo marino de un campo de fútbol. ¿Qué más te espera? "Que la cantidad relativamente pequeña de muestras recolectadas hasta la fecha, que representa una fracción extremadamente diminuta de la CCZ y la Cuenca del Perú, revele tanta diversidad dentro de las estrellas quebradizas es emocionante", dice Cindy Lee Van Dover , bióloga de aguas profundas de Duke Universidad. Sin duda, esa variedad se reflejará en otros grupos de animales que son menos visibles.

Tres de los nuevos linajes de estrellas frágiles que el equipo descubrió ni siquiera existen en aguas superficiales, y han estado viviendo y evolucionando en las profundidades durante más de 70 millones de años. Esto contradice la antigua idea de que el océano más profundo es simplemente un sumidero evolutivo, un hogar de retiro para especies menos profundas. Las estrellas frágiles revelan que también es un lugar donde nacen nuevas especies, independientemente de lo que ocurre en la superficie. El abismo es a la vez cuna y crisol.

La mayoría de las estrellas frágiles se encontraron entre los nódulos de manganeso de la CCZ, quizás porque son "el único sustrato duro en el que puede vivir ese tipo de animal", dice Sabine Stöhr , experta en estrellas frágiles del Museo Sueco de Historia Natural. . Los nódulos "crean un ambiente más variado, lo que a su vez permite que evolucione una fauna más variada". Es lamentable, entonces, que esos mismos nódulos que crean vida hayan atraído la atención de los prospectores.

En aguas internacionales, toda la extracción en aguas profundas debe contar con la licencia de la Autoridad Internacional de los Fondos Marinos , el organismo con sede en Jamaica que está escribiendo un código para la explotación de minerales en alta mar. No se han iniciado operaciones de este tipo, pero se han emitido 29 licencias exploratorias a empresas patrocinadas por el estado que desean probar la tecnología minera como el fallido robot recolector de nódulos. Hay tanta riqueza en el fondo del océano, incluidos los minerales necesarios para fabricar teléfonos celulares y otras tecnologías modernas, que Christodoulou cree que la minería es casi inevitable. "No podemos evitarlo, pero podemos intentar hacerlo de la manera más sostenible", dice ella.

Como mínimo, eso significa una mejor comprensión de lo que existe en lo profundo, y lo que está por ser destruido. La comida es escasa hasta ahora desde la superficie del océano, por lo que "las especies de aguas profundas a menudo tienen bajas densidades de población y se erradican fácilmente", dice Stöhr. La vida puede ser diversa allí abajo, pero su crecimiento es lento. En un estudio reciente , Ann Vanreusel de la Universidad de Gante en Bélgica examinó partes ricas en nódulos de la CCZ que estaban sujetas a simulaciones de minería experimentales hasta hace cuatro décadas y descubrió que hasta ahora no se habían recuperado.

"Desarrollar un conocimiento suficiente para obtener una certeza razonable sobre los impactos ambientales de la minería llevará mucho más tiempo del que llevará desarrollar herramientas de minería", agrega Van Dover. No ayuda que el abismo sea difícil y costoso de alcanzar, y que pocos científicos estén capacitados para estudiarlo. Van Dover y otros han pedido a la Autoridad Internacional de los Fondos Marinos que establezca de manera proactiva zonas no mineras en 30 a 50 por ciento de las áreas prospectivas, de la misma manera que la pesca se encuentra en las reservas marinas. "Si nos equivocamos con la ecología o si juzgamos mal los impactos ambientales de la minería, es posible que no podamos reparar el daño", dice. "Un enfoque de precaución es esencial".

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Ed Yong es escritor de The Atlantic , donde cubre ciencia.

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