10 momentos decisivos en medicina

Prevención, no tratamiento

Desde la época de Galeno e Hipócrates, el propósito de la medicina ha sido sanar a los enfermos. Si bien esa es la empresa más noble, un médico británico llamado Edward Jenner pensó que la medicina podría ser algo más. ¿Y si, supuso, podría evitar que las personas se enfermen en primer lugar?

Esa idea se arraigó en 1796, cuando notó algo inusual sobre las lecheras. Los que trabajaron estrechamente con las vacas y contrajeron una enfermedad llamada viruela no contrajeron el horror que era la viruela. Excepcionalmente contagiosa, la viruela mató a cientos de millones, o incluso miles de millones, de personas desde la prehistoria, a veces causando el colapso de civilizaciones enteras.

La viruela de la vaca, por el contrario, causó muchos de los mismos síntomas que la viruela, pero fueron de naturaleza menos severa y la enfermedad no fue mortal. Entonces Jennings intentó algo que cambiaría la historia: drenó un poco de pus de las ampollas activas de la viruela de la lechera y persuadió a un granjero para que le permitiera inyectar el pus en el brazo del hijo del granjero.

Luego, en un movimiento que lo alejaría de por vida de cualquier asociación médica moderna, Jenner inyectó al niño pus de viruela. El niño se enfermó levemente pero no desarrolló viruela, y se recuperó por completo en unos pocos días.

Así nació la vacuna contra la viruela, y una campaña de vacunación que duró hasta que la Organización Mundial de la Salud declaró la enfermedad, uno de los mayores flagelos de la humanidad, erradicada en 1980.

Nacido junto con la vacuna contra la viruela ese día en 1796 nació su gemela fraterna, terapia de vacuna, también conocida como inmunología. Desde el descubrimiento de Jenner, se han desarrollado vacunas para muchas otras enfermedades. Por nombrar algunos: sarampión, rubéola, difteria, paperas, poliomielitis, meningitis, hepatitis A y B, gripe, rabia, fiebre amarilla y tétanos.

El impacto de la inmunología en la raza humana es incalculable, casi. A principios de 2014, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades lo cuantificaron solo un poco. Se estima que las vacunas administradas a bebés y niños estadounidenses durante los últimos 20 años evitarán 322 millones de enfermedades, 21 millones de hospitalizaciones y 732,000 muertes en el transcurso de esas vidas.

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