Un viaje de la era espacial al pasado con Albert Lin

Albert Lin con uno de sus drones, preparándose para explorar el sitio de Nan Madol en Micronesia, en una escena de Ciudades Perdidas . (Crédito: National Geographic)

Una de las sorpresas felices de la era espacial es que las mismas tecnologías que impulsan nuestra civilización hacia el futuro también han demostrado ser enormemente valiosas para recuperar detalles perdidos de civilizaciones en nuestro pasado. En las últimas tres décadas, las imágenes de satélite y el radar espacial se han utilizado para localizar más de 1,000 tumbas antiguas desconocidas en Egipto, para investigar la construcción de las famosas estatuas en la Isla de Pascua, incluso para rastrear la legendaria ciudad perdida de Ubar.

El explorador e ingeniero Albert Lin continúa este viaje de alta tecnología en el tiempo. Utiliza drones e imágenes LIDAR (detección de luz y alcance) para despegar siglos de sobrecrecimiento o para mirar a través de ciudades modernas, exponiendo estructuras arqueológicas ocultas y detalles perdidos sobre las culturas que los construyeron. La nueva serie Lost Cities en el canal de National Geographic muestra su trabajo en un estilo vertiginoso pero honesto: la tecnología abre nuevas vistas al pasado, pero no responde a todas las preguntas. Al igual que la memoria misma, la evidencia sobreviviente del pasado de la humanidad es inevitablemente incompleta y está abierta a interpretación.

Lin es la fuerza impulsora de Lost Cities , tanto por sus innovaciones tecnológicas como por su pasión alegre y abierta. El programa también trata su propia tecnología íntima de una manera refrescante: hace tres años, Lin perdió su pierna derecha en un accidente automovilístico. Ahora tiene una prótesis, que no solo no lo ralentiza, sino que a veces parece darle una ventaja.

Hablé con Lin sobre sus exploraciones, las herramientas cambiantes de la arqueología y su perspectiva cambiante sobre las civilizaciones antiguas. Sigue una versión editada de nuestra conversación.

¿Cómo te involucraste en este proyecto?

Se remonta a mi tiempo en la universidad. Estudié todo tipo de ingeniería diferente, y estaba rodeado de un grupo de otros estudiantes de posgrado que también eran ingenieros y personas increíbles: trepadores de rocas y surfistas rudos, y todo tipo de otros aventureros.

Luego leí un artículo sobre escaladores que habían encontrado una cueva en la región de Mustang en Nepal, donde los glaciares habían tallado los costados de los acantilados y habían mantenido las cuevas completamente aisladas, por lo que eran como pequeñas cápsulas de tiempo en una era diferente. Recuerdo haber pensado que la era del descubrimiento, esa cosa con la que crezco soñando, todavía está muy viva y real.

¿Cómo pusiste ese pensamiento en acción?

Cuando terminé mi posgrado en UC San Diego, vendí todo lo que tenía y me di un año, viviendo fuera de mi automóvil, para recaudar dinero para lanzar una expedición en Mongolia, utilizando satélites y drones y sistemas de radar o cualquier otra tecnología Podría desarrollar u obtener acceso para tratar de encontrar la tumba de Genghis Khan. Mis abuelos pensaron que veníamos del norte, de Mongolia, así que realmente estaba en una búsqueda para encontrar más sobre mi propia ascendencia.

Cuando llegué allí, me di cuenta de que no se sabía casi nada acerca de esta persona que en una sola vida pasó de ser un esclavo tribal marginado a crear el imperio más grande de la historia humana. ¿Cómo sucedió eso? ¿Qué significa eso sobre el espíritu humano? Ninguna de las tumbas de él ni de ninguno de sus hijos o nietos había sido encontrada. Fue entonces cuando la idea de aplicar tecnología para buscar estas historias humanas se originó en mi corazón.

Eso fue hace unos diez años. ¿Cómo ha cambiado la tecnología desde entonces, abriendo nuevas formas de mirar al pasado?

Uno de los avances tecnológicos más notables que he visto en los últimos diez años ha sido la tecnología de drones. Cuando comencé, estábamos juntando piezas de repuesto al azar para armar pequeños drones extraños que llevarían cámaras para hacer sensores remotos. Se estrellarían todo el tiempo. Ahora puedes comprar un dron en 7-Eleven.

Los nuevos drones pueden volar con vientos increíbles durante un largo período de tiempo, a grandes altitudes, a través de cañones estrechos con gran agilidad. Y pueden transportar sensores y cargas útiles que no podría haber volado antes, como LIDAR , escáneres láser. En lugar de tener un helicóptero o un Cessna volando sobre estos lugares remotos, puedes ponerlos en pequeños drones y caminar en la parte trasera de un caballo o mulas de carga. Lo hicimos en la cima de las montañas en Perú el mes pasado.

La vista aérea de Nan Madol muestra cómo ocho siglos de crecimiento y erosión han borrado gran parte de lo que alguna vez fueron las estructuras allí. (Crédito: National Geographic)
La reconstrucción digital de Nan Madol, basada en gran medida en los estudios LIDAR de Lin, revela un complejo conjunto de diques, fortificaciones y asentamientos. (Crédito: National Geographic)

¿Qué hace esa tecnología por ti? ¿Qué tipo de historia has descubierto?

Con los escáneres LIDAR, puede eliminar todo lo que recibe la señal antes de que llegue al suelo. Básicamente, puede eliminar los árboles y arbustos. Y te quedan estos mapas de las realidades de las personas de hace miles de años, mundos que habían sido cubiertos por las manos de la naturaleza. Esas ciudades perdidas, esas ruinas, cuentan historias importantes sobre cómo nos organizamos y sobre lo que somos capaces de hacer.

¿Cuánto tiempo llevó armar Ciudades Perdidas?

Me llevó tres años desarrollar el primer proyecto, y luego, en un solo año, fuimos a seis mundos diferentes. Cada vez que me preparo lo más que puedo, pero cada vez que me encuentro en algún lugar, mi realidad se reescribe por completo.

Por ejemplo, estuve en Perú en lo alto de los Andes hace aproximadamente un mes y medio. Cuando piensas en Perú piensas en lugares como Machu Picchu . No me malinterpretes, Machu Picchu es increíble. Tiene estas piedras que están perfectamente talladas, encajan juntas como un rompecabezas de formas que nunca podrías imaginar que las herramientas de piedra puedan crear. Pero si solo lo ves por las piedras, te estás perdiendo una gran parte de la historia.

Me tomó semanas resolverlo. Cuando llegué más y más a la experiencia de estar en esta expedición, comencé a darme cuenta de que Machu Picchu no era solo una ciudad o un palacio. Era como un diapasón social para las ceremonias y rituales que conectaban a las personas con la naturaleza de una manera fundamental.

“Un diapasón social”. ¿Qué quieres decir con eso?

La gente de Machu Picchu habla de Pachamama , la madre tierra, líder de las cosas. Pero cuando subimos a otro sitio más lejos, un lugar menos conocido en lo alto de una ladera de la montaña que fue construida antes del Inca, se ven los inicios de todo esto. Estaba hablando con un arqueólogo peruano, Anand, y me estaba contando sobre dos entierros que había encontrado que fueron construidos por los preincaicos. Las puertas [de los entierros] estaban emparejadas juntas, apuntando en una dirección específica.

Le pregunté a Anand: "¿Por qué están apuntando en esa dirección?" Él dice: "Bueno, ellos conducen allí, desde esas montañas". Y pensé: "Oh, entonces tal vez hay otra ciudad en esas montañas". , “No, no lo entiendes del todo. Creen que literalmente nacieron de la montaña, que eran la montaña, que eran roca, piedra, hielo y nieve. Vinieron de eso y se convirtieron en humanos, y ahora están de vuelta en eso ".

Al principio suena salvaje, pero luego piensas en eso desde un punto de vista ancestral y es verdad. Somos parte de la naturaleza. Nuestros elementos, lo que somos, la vida humana, nace de la misma roca. Ahora miro todo el paisaje peruano como un mundo construido alrededor de la creencia de que somos de la naturaleza misma. No estamos separados de la naturaleza. Somos naturaleza.

¿Cómo le ayudó la tecnología moderna de imágenes a conectar ese concepto con las huellas reales que dejaron esas civilizaciones?

Escaneamos este lugar usando láseres en drones de gran altitud para mapear la cima de estas montañas, que anteriormente solo se habían examinado utilizando la arqueología tradicional. Cuando usas los láseres para hacerlo, puedes eliminar toda la hierba alta y los cactus intensos que hacen que esta área sea impenetrable. De repente, toda la montaña quedó expuesta, revelando un camino inusual. La cima de la montaña fue moldeada por los preincaicos, y luego por los incas, de la misma manera que luego se aplicó al mundo de Machu Picchu.

¿Hubo otros momentos notables mientras trabajaba en Ciudades Perdidas cuando tuvo un momento similar de claridad, cuando las imágenes LIDAR le permitieron ver a través de la historia una verdad subyacente?

Si, ciertamente. Estuvimos en Jordania quizás hace tres meses. Petra, uno de los sitios arqueológicos más emblemáticos del mundo, está tallado en inmensos acantilados. ¿Cómo lo construyeron en este desierto totalmente árido? Cuando estás en el suelo en el desierto, es difícil ver los detalles sutiles en el paisaje. Si miras desde arriba, te das cuenta de que toda la ciudad fue construida como esta red masiva de canales. Es casi como si miraras una placa eléctrica, pero en lugar de cables que conectan electrones, son canales que recogen agua en cada superficie plana y la canalizan hacia cisternas subterráneas.

Luego, usando el LIDAR basado en drones y la fotogrametría [haciendo mediciones y reconstrucciones en 3D a partir de imágenes digitales], puede retroceder más y se da cuenta de que todo el desierto que lo rodea fue creado como una serie de lavados que ralentizarían el agua y la filtrarían. se movio. Era una gran obra maestra de ingeniería para atrapar el agua, diseñada para permitir que este lugar sobreviviera.

Algunos nómadas beduinos imaginaron sistemas de almacenamiento en caché de agua que les permitieron dar vida a un desierto árido. Lo construyeron hace miles de años, y finalmente les permitió construir imperios.

Lin con el arqueólogo Santigao Giraldon en Ciudad Perdida en Colombia. (Crédito: National Geographic)

¿Qué hay de usar LIDAR para mirar a través de la jungla? Esa parece ser una de las aplicaciones más dramáticas.

Sí, hubo una serie de terrazas en lo alto de las selvas de Columbia que solo pudimos encontrar usando LIDAR para eliminar las selvas. Salimos con un arqueólogo colombiano, Santiago Giraldo , que ha pasado 30 años en este sitio en la Sierra Nevada de la civilización Tayrona. Hay una notable ciudad en terrazas en lo alto de las selvas, y él sabía que hay otra ciudad por ahí porque hay una gran piedra de entrada que tiene lo que parece ser un sistema de mapas incorporado. Pero nadie sabía dónde estaban esas otras ciudades, porque todo está cubierto de vegetación y es muy peligroso llegar.

Teniendo datos LIDAR, podríamos ver dónde podrían estar esas terrazas. Fuimos arrasados ​​por la jungla con machetes y un pelotón militar. Finalmente llegamos a estos lugares y encontramos evidencia de una ciudad perdida, una verdadera ciudad perdida en lo alto de las montañas o un asentamiento perdido.

¡Eso solo justifica el título de tu serie! ¿Qué otros descubrimientos se destacan?

Algunos de ellos pueden ser realmente sutiles. Estaba en la parte más septentrional de Noruega, en la frontera con Rusia, donde el sol nunca se pone realmente allí en esta época del año. Con el sol flotando sobre el horizonte, la luz se reflejaba en estas rocas de granito. Regalaron la más leve firma de murales de cazadores-recolectores, piezas de arte rupestre levemente inscritas en la piedra. Pudimos escanear estas piezas de roca en detalle y acentuar las tallas de roca y luego mover digitalmente la luz a su alrededor.

Mirándome fijamente estaban estas imágenes increíbles. Por ejemplo, usaron la piedra como un mapa topográfico tridimensional. Cuando llovió, el agua se acumuló en esa roca, se convirtió en un lago con las huellas de un oso subiendo. También había historias de una persona específica arraigada en la piedra. Había un chico sentado en un bote en medio de un océano, y hay una línea muy larga que baja directamente a lo que parece estar en el fondo del mar. Y al final de esa línea, un halibut masivo.

Te piensas a ti mismo, hace 10.000 años o más, cómo alguien sin ninguna tecnología moderna pensó que podría haber un monstruo en el fondo de ese océano y que podría salir de él de alguna manera. Construyeron algún tipo de embarcación y tejieron una cuerda, no sé con qué, que tenía cientos de pies de largo y lo suficientemente fuerte como para levantar un enorme halibut del Ártico. ¿Cómo sucede eso?

Te hace sentir humillado por las cosas que das por sentado, y con el largo linaje de la experimentación humana que nos llevó a donde estamos hoy.

Lin investiga la fortaleza perdida de los Caballeros Templarios en un laboratorio de campo improvisado debajo de las calles de Acre, Israel. (Crédito: National Geographic)

¿Cuánto del pasado llevas contigo ahora? ¿Ves rastros de ella donde quiera que vayas?

Mucho más. A veces solo miro a Google Maps y miro hacia abajo. Si observas cualquier ciudad importante hoy en día, pensarías que todas se ven iguales, pero realmente no lo son. Vas a un lugar como la Ciudad de México y lo comparas con Tokio o lo comparas con Nueva York, lo comparas con San Francisco. Todos son planos completamente diferentes de cómo nos organizamos como seres humanos.

Y apuesto a que la forma en que nos organizamos, con nuestras carreteras y edificios y cosas así, apuesto a que transforma completamente nuestra condición humana. Cómo vemos el mundo que nos rodea, cómo experimentamos la vida. Soy padre de dos niños pequeños, y pienso en cuántas maneras diferentes hay de vivir nuestras vidas a través de nuestra elección de perspectiva. Lo hemos visto a través de los tiempos, a través de las diferentes versiones de nuestra historia humana.

¿Qué le gustaría ver que las imágenes de hoy no le permiten hacer? ¿Dónde espera que la tecnología vaya después?

Podría haber mejores formas de utilizar el radar de penetración en el suelo y visualizar las enormes cantidades de información. Intentamos constantemente jugar y encontrar nuevas ideas. Eso ha estado sucediendo a través de muchas generaciones. Sin embargo, creo que estamos en la cúspide de la edad de oro de la exploración.

Las cosas que podemos hacer ahora para buscar y encontrar cosas nuevas son notables. Pero las lecciones que aprendemos de esas historias (descubrir quiénes somos, de dónde venimos, las maravillas que podemos lograr) debemos aplicarlas para crear un mundo mejor para el futuro. Porque solo puedes saber a dónde vas cuando sabes de dónde vienes.

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