The Best of Voyager: la misión espacial de mayor duración en la historia

plataforma de prueba Voyager
El modelo de prueba de prueba Voyager en la cámara del simulador espacial en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA el 3 de diciembre de 1976. (Crédito: NASA / JPL-Caltech)

Cuando la NASA lanzó Voyager 1 y Voyager 2 en el verano de 1977, sus ingenieros enviaron la nave espacial en misiones específicas. Originalmente, la agencia espacial encargó a los Voyagers la realización de estudios en primer plano de Júpiter y Saturno. Recopilarían datos sobre campos magnéticos, la influencia del Sol, los anillos de Saturno, algunas lunas grandes y enviarían muchas imágenes geniales. Para lograr todo esto, los ingenieros incorporaron una generosa vida de cinco años (para la década de 1970).

En Júpiter, y luego en Saturno, la misión logró mucho más que sus objetivos originales. Luego vino la gran noticia: al ajustar cuidadosamente la ruta de vuelo de la Voyager 2, fueron posibles los sobrevuelos de Urano y Neptuno.

La adición de dos planetas se convirtió en el Gran Tour. Las vidas proyectadas se extendieron a 12 años para el encuentro con Neptuno el 24 de agosto de 1989. Y esa fecha, a su vez, se convertiría en historia temprana. A partir de 2018, ambos Voyagers han terminado su cuarta década de operación, y no muestran signos de detenerse.

Voyager Grand Tour
(Crédito: Roen Kelly)

Una sorpresa tras otra

La nave espacial Voyager hizo suficientes descubrimientos para llenar esta revista, e hicimos exactamente eso para nuestro número de octubre de 2017, pero la mayoría de los científicos verían lo siguiente como los 10 mejores.

GT2
Cuando la Voyager 1 voló junto a la luna joviana Io, capturó esta imagen de un penacho activo (borde izquierdo, blanco azulado) proveniente de Loki, un volcán en la extremidad de Io, a 340,000 millas (490,000 km) de distancia. La característica oscura en forma de corazón cerca de la parte inferior muestra depósitos de lluvia del penacho activo Pelé. (Crédito: NASA / JPL / USGS)

1) Volcanes en la luna de Júpiter Io. Este fue el problema. Mientras procesaba una imagen de Voyager 1, la ingeniera de navegación Linda Morabito descubrió una característica a lo largo del borde de Io. Lo que inicialmente pensó que era una luna resultó ser un penacho de un volcán activo. Posteriormente, los geólogos planetarios descubrieron que el interior de Io está en crisis: la gravedad de Júpiter lo estira de manera diferente dependiendo de qué tan lejos esté la luna del planeta. Tal interacción crea un calentamiento intenso debido a la fricción. El resultado es que Io tiene 100 veces más actividad volcánica que la Tierra.

2) La turbulenta atmósfera de Júpiter. Después de ver las bandas de nubes del planeta gigante y la Gran Mancha Roja desde lejos durante tres siglos, los científicos tuvieron su primer vistazo de cerca con la Voyager 1. Vieron docenas de huracanes en interacción, algunos tan grandes como planetas. Y la Mancha Roja en sí misma muestra capas de actividad compleja. Se encuentra a 5 millas (8 kilómetros) sobre las nubes circundantes, y las películas de lapso de tiempo confirmaron su rotación en sentido antihorario.

Voyager Jupiter
La Gran Mancha Roja es un anti-ciclón giratorio en el hemisferio sur de Júpiter. En el momento en que la Voyager 1 rompió este primer plano de nubes arremolinadas, la Gran Mancha Roja tenía tres veces y media el tamaño de la Tierra. (Crédito: NASA / Goddard Space Flight Center)

3) ¿Un océano dentro de Europa? Cuando las dos naves espaciales volaron junto a la cuarta luna joviana más grande, su corteza helada mostró una serie vertiginosa de grietas que se cruzaban. Los cálculos indicaron la posibilidad de un océano líquido profundo debajo del hielo. Tal característica probablemente existe debido a la interacción de las mareas entre la luna y Júpiter. Pero la órbita de Europa está más cerca de la circular que la de Io, por lo que el calentamiento interno no es suficiente para crear volcanes, solo lo suficiente para derretir grandes cantidades de hielo.

4) El toro Io. La Voyager 1 encontró un grueso anillo de azufre ionizado y oxígeno desprendido por Io que infla el campo magnético gigante de Júpiter. El material se origina dentro de los volcanes de la luna, algunos de los cuales son tan poderosos que hacen erupción directamente en el espacio.

GT3
La Voyager 2 reveló que la superficie de Europa estaba desprovista de montañas o cráteres cuando la nave espacial voló junto al satélite joviano el 9 de julio de 1979. La característica principal que mostró fue una red de rayas entrecruzadas. Las líneas son donde el hielo más cálido atravesó la superficie más fría cuando las fuerzas de marea de Júpiter y sus otras grandes lunas rompieron la capa exterior de la luna. (Crédito: NASA / JPL / Ted Stryk)

5) Estructura del anillo de Saturno. Antes de 1980, los astrónomos reconocieron menos de seis anillos alrededor de Saturno. Pero las cámaras de los Voyagers mostraron que cada anillo tenía numerosas subdivisiones. Además, la Voyager 1 descubrió que el enigmático anillo F tiene dos pequeños satélites "pastores", Pandora y Prometeo, cuya gravedad mantiene el anillo en su lugar.

6) La atmósfera de Titán. La Voyager 1 mostró que Titán tiene una atmósfera de nitrógeno con una presión superficial un 45 por ciento mayor que en la Tierra. Los datos de Voyager insinuaron la posibilidad (más tarde confirmada) de que este satélite experimenta nubes de metano y otros hidrocarburos, y que la lluvia que cae de esas nubes crea lagos de metano líquido en la superficie.

7) El gran punto oscuro. Cuando la Voyager 2 se acercó a Neptuno, los científicos identificaron una gigantesca característica oscura. Se denominó la Gran Mancha Oscura, y los investigadores no pudieron explicar cómo podría formarse una tormenta dada la pequeña cantidad de energía que Neptuno recibe del Sol. Un estudio adicional mostró que la Gran Mancha Oscura, y características similares observadas desde que pasó la Voyager 2, son ciclones que existen como agujeros en la atmósfera superior del planeta.

8) los vientos supersónicos de Neptuno. El descubrimiento de los vientos más rápidos en el sistema solar en la atmósfera del planeta más distante fue una maravilla. La Voyager 2 midió velocidades del viento de 1.100 mph (1.600 km / h) sobre Neptuno. Debido a que el planeta irradia 2.6 veces más energía que la que recibe del Sol, los investigadores piensan que la descomposición de los elementos radiactivos en las profundidades de Neptuno alimenta las corrientes.

Voyager Triton
La Voyager 2 tomó este mosaico de color global de Tritón, la luna más grande de Neptuno. Es uno de los tres únicos objetos en el sistema solar con una atmósfera principalmente de nitrógeno. (Los otros son la Tierra y Titán.) Pero esta luna es tan fría (–391 grados Fahrenheit) que la mayor parte del nitrógeno se ha condensado en la superficie como escarcha. (Crédito: NASA / JPL / USGS)

9) Géiseres en Tritón. Además de observar nubes y neblinas en la delgada atmósfera del satélite más grande de Neptuno, la Voyager 2 encontró evidencia de criovolcanes, también conocidos como volcanes de hielo. Estos géiseres activos dentro de la capa polar sur de la luna arrojan nitrógeno cargado de polvo hasta 5 millas (8 km) sobre la superficie, que se encuentra en frío perpetuo a una temperatura de 37 grados Kelvin (–393 grados Fahrenheit).

10) El borde del sistema solar. La nave espacial Voyager no dejó de funcionar después de sus encuentros planetarios. En 2014, la Voyager 1 pasó un límite importante dentro de nuestro sistema solar llamado heliopausa. Aquí es donde la fuerza del viento solar no es lo suficientemente poderosa como para vencer los vientos estelares de las estrellas cercanas. La Voyager 1 cruzó otra frontera, el choque de terminación, donde el viento solar se desaceleró abruptamente a velocidad subsónica, en 2004. La Voyager 2 siguió en 2007. Cuando cada nave espacial cruzó la heliopausa, comenzó su Misión Interestelar Voyager.

Un nuevo horizonte

A partir del 8 de febrero de 2018, los Voyagers 1 y 2 están a 13.16 mil millones de millas (21.18 mil millones de kilómetros) y 10.91 mil millones de millas (17.56 mil millones de kilómetros) de la Tierra, respectivamente. Y la nave todavía está haciendo noticias. En 2011, la Voyager 1 cruzó a una zona que los astrónomos llaman la región de estancamiento. Allí, en el límite del espacio interestelar, el viento solar es menos intenso, pero el campo magnético mide el doble de fuerte.

La Voyager 1 abandona el sistema solar a unos 320 millones de millas (520 millones de km) por año. Mientras tanto, la Voyager 2 sale a alrededor de 290 millones de millas (470 millones de km) por año.

Ambas naves espaciales continúan estudiando fuentes ultravioletas entre las estrellas y el límite entre la influencia del Sol y el espacio interestelar. Las comunicaciones se mantendrán hasta que las fuentes de energía de los Voyagers ya no puedan ejecutar subsistemas críticos.

Un legado de descubrimiento

El gran recorrido por el sistema solar (y más allá) continúa. Los exploradores principales son dos naves espaciales que lograron los objetivos que los científicos establecieron antes que ellos, superaron con creces sus vidas planificadas y se adaptaron a las nuevas expectativas evolucionando tecnológicamente. De hecho, más de 40 años después de sus lanzamientos, Voyager 1 y Voyager 2 continúan yendo a donde nadie ha ido antes.

from https://ift.tt/36qvy9Q

Deja un comentario