Un nuevo estudio sugiere que los simios realmente podrían tener una teoría de la mente

En la búsqueda de nuevos conocimientos, algunos científicos exploran otros mundos, descubren nuevas especies y desarrollan curas para las enfermedades. Otros se filman a sí mismos siendo robados por un colega con un traje de King Kong, para abordar un debate que ha estado furioso durante más de 40 años .

Adornado con un mono mono , Satoshi Hirata de la Universidad de Kioto le quitaba una piedra a su colega, Fumihiro Kano, y la escondía debajo de una de las dos cajas, todo mientras Kano observaba con fingida indignación. Luego, después de que Kano se agachó detrás de una puerta, "Kong" movió subrepticiamente la piedra robada a la segunda caja. El dúo filmó estas travesuras y luego mostró los videos a varios chimpancés, bonobos y orangutanes. Querían saber cómo hicieron los simios de la escena. Específicamente, cuando Kano regresó y comenzó a buscar su piedra, ¿qué caja pensaron los simios que buscaría primero?

Los humanos casi siempre dirían el primero. Por supuesto, los artículos se habían movido, pero Kano no lo sabe, y como sabemos que él no lo sabe, podemos predecir sus acciones en consecuencia. Tenemos lo que los psicólogos llaman "teoría de la mente": un entendimiento de que otros tienen sus propios estados mentales, sus propias creencias y conocimiento sobre el mundo. Y crucialmente, entendemos que esas creencias pueden ser falsas y que el conocimiento puede estar equivocado. Los simios, argumenta Kano, comparten esa habilidad. En su experimento, el software de seguimiento ocular reveló que miraban la primera caja al regreso de Kano, presumiblemente en previsión de dónde buscaría. Esto, afirmó cuando estos resultados se publicaron en 2016, era evidencia de la teoría de la mente. Y como todas esas afirmaciones, resultó controvertido.

Los científicos y filósofos han pasado décadas discutiendo sobre si la teoría de la mente es un rasgo exclusivamente humano. Los primeros estudios sugirieron que está ausente en los primates, pero a menudo se utilizan experimentos demasiado complicados. Investigaciones posteriores, que utilizaron configuraciones más simples y más naturalistas , mostraron que los chimpancés tienen una idea del conocimiento, los objetivos y las intenciones de sus compañeros. Aún así, siguieron fallando de una manera importante : no podían imaginar que otras personas pudieran tener creencias falsas . Los simios pueden tener una teoría de la mente, pero es más simple que la nuestra . Como describí en 2016 , "No pueden concebir estados del mundo que estén desconectados de su realidad actual … Pueden pensar en las mentes de los demás, pero solo cuando esas mentes tienen los mismos contenidos que los suyos".

El experimento de Kano Kong, que se publicó pocos meses después de que escribí esa descripción, parecía refutar esa idea. No todos estaban convencidos . Los escépticos argumentaron que los simios podrían haber estado mirando el último lugar donde Kano vio su piedra robada, una simple regla asociativa que no requiere ninguna teoría de la mente.

Para abordar esta crítica, Kano y sus colegas realizaron un experimento más complicado . Una vez más, los simios vieron un video en el que Kong le robó un objeto a un actor, lo escondió debajo de una caja y luego lo movió a otro. Esta vez, mientras Kong movía el objeto, el actor estaba parado detrás de una barrera aparentemente opaca. De manera crucial, los simios tuvieron la oportunidad de inspeccionar esa misma barrera antes de ver el video. La mitad de ellos recibieron una barrera que era tan opaca como parecía. La otra mitad vio una barrera que, en una inspección más cercana, estaba claramente hecha de malla transparente.

Si los simios solo miraban el último lugar donde el actor vio la piedra, ambos grupos deberían reaccionar al video de la misma manera. Ellos no. Aquellos que inspeccionaron la barrera opaca y sabían que el actor no podía ver la piedra moviéndose, pasaron más tiempo mirando la primera caja. Los que inspeccionaron la barrera transparente no lo hicieron: sabían que el actor realmente había visto todo. Aunque todos los simios vieron el mismo video, tenían diferentes expectativas sobre las creencias y el comportamiento del actor, en función de lo que ellos mismos habían experimentado. "Algo importante está sucediendo en su mente", dice Kano.

Este tipo de experimento, conocido como "prueba de gafas", fue propuesto por primera vez hace más de 20 años por la psicóloga Cecilia Heyes . ¿Puede un participante usar su propia experiencia de gafas nuevas para deducir si otros pueden ver a través de las mismas gafas? Dos estudios , que usaron vendas opacas y transparentes , mostraron que los bebés humanos de 1 año podían hacerlo. El experimento de Kano sugiere que los simios también pasan, después de solo cinco minutos de tiempo de inspección. "Creo que es una locura", dice Alia Martin , psicóloga de la Universidad Victoria de Wellington, quien una vez argumentó que los simios no entendían las creencias falsas . "Cambia mi forma de pensar".

Pero "hay mucho por descubrir acerca de lo que esta tarea realmente nos está diciendo", agrega. Una característica distintiva de nuestra teoría de la mente es nuestra capacidad de mantener y comparar dos puntos de vista competitivos del mundo: una creencia falsa y la realidad. Todavía no hay evidencia de que los simios puedan hacer esto. Claro, podrían inferir que el actor piensa que la piedra está en el lugar equivocado, pero ¿pueden recordar simultáneamente dónde está realmente la piedra? ¿Están pensando en la piedra? "Hay un salto inferencial para que esto sea similar a los humanos", dice ella.

Kano anticipa otras críticas. Los escépticos aún podrían argumentar que los simios están usando una regla más complicada: mira dónde el actor vio por última vez el objeto con una línea de visión clara. El tipo de tareas que utilizó (ejercicios de aspecto anticipatorio) también son controvertidas. Se han utilizado para demostrar la teoría de la mente en bebés humanos, pero varios investigadores recientemente intentaron replicar esos estudios con resultados mixtos. "Sin embargo, lo replicamos con grandes simios, lo cual es bastante extraño", dice Kano.

El problema, piensa, es que muchos investigadores usan videos que son increíblemente aburridos, donde los actores mueven impasibles y lentamente los objetos entre cuencos. Cuando inicialmente mostró tales videos a sus simios, simplemente no les importó. Por eso sacó el traje Kong y agregó un elemento de robo. "Los simios quieren ver más acción, y tal vez incluso violencia", dice. "Y están un poco irritados por este tipo raro con aspecto de mono".

Aún así, incluso Kano no está completamente convencido por sus propios estudios, y admite que hay mucho espacio para la duda. En una escala del uno al 10, califica su confianza en que los simios tienen una teoría mental completa en un seis. "Comenzamos esta serie de experimentos creyendo que los simios tienen la teoría de la mente", dice, "pero hay tantas alternativas que necesitamos probar".

Por ejemplo, otros han argumentado que el seguimiento de las creencias sobre la ubicación de un objeto es una hazaña relativamente simple que no cumple con la teoría mental completa que poseemos. Sería más impresionante si los simios pudieran entender las creencias de alguien sobre la identidad de un objeto: ¿qué sucede, por ejemplo, si la piedra robada se cambia por otra cosa? Ese es el próximo proyecto de Kano. "Dado el notable ingenio y competencia de este equipo de investigación, estoy seguro de que no pasará mucho tiempo antes de que tengan éxito en probar esta posibilidad, y espero descubrir sus resultados", dice Renee Baillargeon, psicóloga de la Universidad de Illinois, que estudia la teoría de la mente en los bebés.

Determinar qué piensa otra especie siempre es un desafío. Es difícil trabajar con los simios, lo que significa que los estudios generalmente están plagados de pequeños tamaños de muestra. No pueden hablar ni ser interrogados directamente, por lo que los científicos deben investigar sus pensamientos a través de experimentos elaborados, que casi siempre se pueden interpretar de diferentes maneras. La pregunta es, como planteó el primatólogo Frans de Waal en su reciente libro, "¿Somos lo suficientemente inteligentes como para descubrir qué tan inteligentes son los animales?"

"Siempre habrá explicaciones alternativas disponibles para cualquier configuración experimental", dice Kristin Andrews , filósofa de la Universidad de York que estudia la cognición animal. Pero "a medida que los investigadores inteligentes descubren que los simios se desempeñan bien en nuevas situaciones, generan cada vez más evidencia de que los simios entienden las mentes de los demás, y las explicaciones escépticas poco sistemáticas comienzan a parecer conservadurismo injustificado".

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Ed Yong es escritor de The Atlantic , donde cubre ciencia.

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