El primer cometa interestelar podría explotar cuando se acerca al sol

En septiembre, los astrónomos anunciaron el descubrimiento del primer cometa interestelar que se sabe que visitó nuestro sistema solar. Llamado 2I / Borisov en honor a su descubridor ucraniano, el cometa tiene una órbita extremadamente extendida: una señal reveladora de que su origen proviene de fuera de nuestro sistema solar, más allá de la influencia del sol.

En los meses posteriores, los astrónomos han estado midiendo cada movimiento del cometa mientras se dirige hacia su perihelio, el punto en su órbita más cercano al sol. Debería hacer ese enfoque a principios de diciembre. Al estudiar el movimiento, el brillo y la composición química de Borisov, los científicos descubrieron que no es tan diferente de los cometas de nuestro propio sistema solar. Y eso también puede significar que podría hacer un espectáculo dramático a medida que se acerca al sol.

Aquí hay un resumen de lo que los astrónomos han descubierto hasta la fecha y lo que hay que tener en cuenta en las próximas semanas.

'Oumuamua ventilación de gas y polvo

'Oumuamua, el primer visitante interestelar conocido, es visto liberando gas y polvo en el concepto de este artista. Otra roca espacial alienígena, el primer cometa interestelar seguro, Borisov, se anunció en septiembre de 2019. (Crédito: ESA / Hubble, NASA, ESO, M. Kornmesser)

La roca espacial interestelar se descubrió por primera vez a una distancia de tres unidades astronómicas, o UA, la distancia entre el sol y la Tierra. A pesar de ser relativamente brillante, Borisov no fue visto antes debido a su proximidad al sol en nuestra línea de visión.

Pero recientemente, un grupo de astrónomos echó un vistazo a los datos más antiguos y encontró el cometa alienígena en imágenes del pasado diciembre, donde se había pasado por alto. En aquel entonces, estaba casi tres veces más lejos que ahora.

"Al perseguir este cometa lo más lejos posible, podemos tener una mejor comprensión de su trayectoria de entrada", dijo Quanzhi Ye, astrónomo de la Universidad de Maryland que dirigió el nuevo estudio, actualmente disponible como preimpresión en arXiv . "Eso nos ayudará a identificar su sistema fuente".

Ver a Borisov a medida que se acerca al sol también ayuda a los astrónomos a comprender su composición. Cuando un cometa se calienta, libera gases, lo que puede aumentar su brillo. Se liberan diferentes gases a diferentes temperaturas, por lo que al observar los cambios en el brillo a varias distancias del sol, los astrónomos pueden tener una idea aproximada de lo que está hecho el viajero interestelar.

Al observar también las longitudes de onda individuales de la luz del cometa, su espectro, los científicos pueden descubrir con mayor precisión qué y qué cantidad de compuestos está liberando la roca espacial.

Recientemente, los científicos informaron evidencia de vapor de agua, agregando a la lista que incluye cianuro, hidróxido, carbono diatómico y oxígeno atómico. Estas huellas dactilares químicas son útiles cuando se compara Borisov con los cometas del sistema solar.

“Nos gusta pensar en los cometas como los restos primitivos de la formación de planetas. Cuando estudiamos nuestros propios cometas, estamos tratando de entender la física y la química que ocurrían temprano en la formación del sistema solar ", dijo Adam McKay, astrónomo del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA y autor de una preimpresión arXiv en el detección de agua en el cometa Borisov .

"Esperemos que con los cometas interestelares, podamos entender si esos son los mismos procesos que están ocurriendo temprano en la formación de otros sistemas planetarios", dice McKay.


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Hasta ahora, Borisov, que viaja a través de nuestro sistema solar a 72 millas por hora, se parece mucho a otros cometas de largo período, aquellos que tardan al menos 200 años en orbitar el sol.

Los estudios iniciales encontraron que el cometa alienígena tiene un color rojo muy similar al de otros cometas conocidos. Su tamaño aún no se comprende bien, pero los científicos sospechan que el núcleo, el núcleo sólido del cometa, tiene menos de cuatro millas de diámetro, y algunas estimaciones lo acercan a uno.

Estas características indican que Borisov podría terminar su viaje solar con un gran final, ya que los cometas de períodos largos a veces se desintegran a medida que se acercan al sol debido al intenso calor. Tal destino podría ocurrirle a nuestro visitante interestelar, pero también puede volar ileso.

"Hay una cita sobre los cometas: los cometas son como los gatos, simplemente hacen lo que quieren", dice Ye.

“Algunos cometas tienen explosiones masivas a decenas de UA del sol. Y algunos cometas simplemente se comportan de manera completamente normal. Así que está más allá de la suposición de nadie. Lo observaremos todos los días y si se desintegra, si hace algo loco, lo sabremos de inmediato ”.

El cometa Borisov se acercará más al sol el 8 de diciembre y estará más cerca de la Tierra el 28 de diciembre. Si sobrevive al calor, se espera que nuestro visitante alienígena se desvanezca rápidamente a medida que se aleja del sol, volviéndose invisible en unos pocos meses.


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