Este antropólogo espacial narra la vida de los astronautas en órbita

En el otoño de 1957, el satélite Sputnik 1 de la Unión Soviética cruzó el cielo nocturno. El evento inició la era espacial . También captó la atención de Jack Stuster, de 9 años, que observaba desde afuera de la casa de su abuela, lleno de asombro.

Stuster nunca podría haber adivinado que su futura carrera lo llevaría al Centro Espacial Kennedy de la NASA. Después de la universidad, realizó un doctorado en antropología, con la esperanza de estudiar cazadores-recolectores en Borneo. En cambio, terminó escribiendo su tesis doctoral sobre pescadores comerciales en Santa Bárbara, California. Y en 1982, poco después de unirse a una firma de investigación de ciencias del comportamiento y factores humanos llamada Anacapa Sciences en Santa Bárbara, comenzó a trabajar con la NASA.

Stuster es uno de los pocos antropólogos especializados en exploración espacial. Aplica técnicas antropológicas, como entrevistas y observación participante, para comprender las experiencias físicas, psicológicas e interpersonales de los astronautas y ayudar a planificar misiones teniendo en cuenta las necesidades humanas de los exploradores.

"Cuando los astronautas saben que soy antropólogo … se abren", explica Stuster, ahora presidente y científico principal de Anacapa. Señala que, a diferencia de los psicólogos o médicos que evalúan a los astronautas, no puede expulsar a nadie de la lista de la misión.

A lo largo de su carrera, Stuster ha ayudado a pronosticar posibles problemas, identificar problemas reales, como cuando las restauraciones de los transbordadores se retrasaron debido a una mala comunicación, y ha hecho sugerencias que influyeron en el diseño y las actividades en la Estación Espacial Internacional (EEI). Cuando la NASA se centra en Marte , recientemente completó un informe que identifica todas las tareas para las que los exploradores interplanetarios deben estar listos, muchas de las cuales la NASA aún no había considerado.

La entrevista ha sido editada para mayor claridad y duración.

Su primer proyecto espacial fue en 1982, cuando la NASA llamó a Anacapa Sciences para ayudar a que la restauración de los transbordadores espaciales fuera más segura y eficiente. ¿Cómo se sintió al llegar a Cabo Cañaveral durante el programa de transporte temprano?

Comenzamos con un recorrido por el transbordador Columbia . En cada nivel, nos detendríamos y miraríamos esta increíble máquina, esta nave espacial. Dejé que los demás caminaran delante de mí para poder pellizcarme. Fue impresionante estar tan cerca. Estaba orgulloso de ser miembro de la especie que podría construir una máquina tan complicada.

Quería seguir involucrado. Durante este trabajo, noté un letrero en una puerta que decía: "Grupo de trabajo de la estación espacial". Pensé, Wow, ¿la NASA realmente está pensando en construir una estación espacial? Tal vez ese es mi boleto.

En ausencia de una estación espacial real, propuse estudiar condiciones en la Tierra que son de varias maneras similares a una estación espacial de órbita terrestre baja: estaciones de investigación antárticas, submarinos, plataformas petroleras, cosas así.

Esa investigación condujo a su informe de 1986 sobre la vida en el espacio . Usted proporcionó una variedad de recomendaciones, incluidos cambios diarios de ropa interior y monitoreo regular de la salud mental. ¿Cómo respondió la NASA?

El informe fue un gran éxito entre los ingenieros que diseñaron la Estación Espacial Internacional. Les gustó porque estaba basado en condiciones del mundo real. Varias de mis recomendaciones llegaron a la EEI, como las instalaciones que permiten a toda la tripulación comer juntas.

Astronautas de la estación espacial

Compartir comidas a bordo de la Estación Espacial Internacional puede ayudar a mantener la armonía entre los astronautas. (NASA Johnson / Flickr)

Pasar meses en el espacio es una tarea difícil. En un estudio de las entradas del diario de astronautas de la ISS , descubrió que la moral tiende a disminuir alrededor del tercer trimestre de una gira. ¿Qué hace a los astronautas miserables y cómo puede la NASA mejorar las cosas?

Al principio, los astronautas se quejarían de tener que hacer inventarios de bombillas, ropa interior y otras cosas. Ayuda a dividir las tediosas tareas de limpieza lo más uniformemente posible. Ahora, dado que la NASA ha ampliado el tamaño de la tripulación, estas tareas se extienden a un grupo más amplio.

Además, cuando los astronautas ingresan a la EEI, se enfrentan a este fenómeno llamado "niebla espacial" o "estúpidos espaciales". No piensan tan rápido como en el suelo. Esto puede ser el resultado de la acumulación de líquido en la cabeza para que se sientan llenos, muy poco sueño, horarios ocupados, baja gravedad y altos niveles de dióxido de carbono. Se retrasan y guardan las cosas rápidamente, por lo que es más difícil encontrar herramientas la próxima vez. Para ajustarse, la NASA debería programar el tiempo suficiente para todas las tareas.

Cuando vives en aislamiento y encierro, cada pequeña molestia se magnifica. Los astronautas deben hacer lo mismo que hacemos en la Tierra para llevarse bien, como rellenar el papel higiénico o dejar el asiento después de usar el inodoro. Es realmente agravante cuando vas a usar el inodoro de gravedad cero y los suministros que necesitas no están allí. O la persona antes de dejar el depósito de desechos sólidos lleno, lo que significa que no puede usar el baño hasta que lo haya vaciado. Mantener la moral, en muchos sentidos, es solo una cuestión de ser lo más considerado posible. Más que considerado: evite ser molesto de alguna manera.

rover curiosidad de la nasa

En los próximos 20 años, la NASA espera enviar humanos a Marte, luego de las exploraciones del rover Curiosity Mars. (Crédito: NASA)

La NASA planea enviar humanos a Marte en la década de 2030, probablemente con una tripulación de seis especialistas diferentes. Recientemente completó un informe que enumera 1.125 tareas que la tripulación podría enfrentar. ¿Encontró lagunas en la planificación de la NASA?

Los tres planes de misión más recientes de la NASA en Marte no incluían un piloto, suponiendo que el pilotaje y la navegación serían automatizados o dirigidos desde la Tierra. Dudo seriamente que consigas astronautas profesionales para ir a una misión sin piloto humano, solo una computadora, lo que significa que no sobrevivirían si la computadora y las comunicaciones fallaran.

La NASA asumió que los exploradores de Marte usarían el traje espacial estándar a presión de gas. Pero si tienes una rueda de tu rover atrapada en la arena suelta y las rocas en la superficie marciana, como le sucedió al personaje Mark Watney en la película The Martian, tienes que arrodillarte para desenterrarla. Sería imposible usar un traje a presión de gas. Necesitarán un traje de presión mecánica, o algún tipo de híbrido, que permita una mayor flexibilidad.

En ese nuevo informe, definió trabajos clave que deberían distribuirse entre la tripulación de Marte: líder, piloto / navegante, geólogo, biólogo, médico, mecánico, electricista y especialista en informática. ¿Quién estaría en el equipo de tus sueños personales a Marte?

Ellen Ripley interpretada por Sigourney Weaver en Alien . ¿No te gustaría Sigourney Weaver? Mark Watney interpretado por Matt Damon. Joe Turner, interpretado por Robert Redford en Three Days of the Condor, no es una película espacial, pero los personajes que interpreta Redford tienden a ser tranquilos y deliberados. John Wick interpretado por Keanu Reeves en la serie John Wick , en caso de que la tripulación se encuentre con extraterrestres hostiles, y porque Reeves parece ser una persona amable y generosa, un compañero perfecto durante el aislamiento y el encierro prolongados.

¿Ves algún papel para los antropólogos como miembros de la tripulación en futuras expediciones?

Lo dudo, no a menos que la primera misión descubra que hay una cultura alienígena.

Solicité ser astronauta durante muchos años, pero no fui seleccionado. Hubiera ido en un instante.

Este trabajo apareció por primera vez en SAPIENS bajo una licencia CC BY-ND 4.0. Lee el original aquí .

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