La baja gravedad puede hacer que las tripas de los astronautas sean más frágiles

Los astronautas pueden querer ver lo que comen. En un experimento de laboratorio, los investigadores descubrieron que la microgravedad podría evitar que las células que recubren el interior del intestino humano formen fuertes barreras contra los agentes de enfermedades transmitidas por los alimentos. Eso podría hacer que los astronautas sean más susceptibles a las bacterias, hongos y virus negativos. Y los efectos negativos parecen durar un tiempo incluso después de que las células volvieron a la gravedad normal de la Tierra.

Según los investigadores, comprender mejor los muchos efectos de un entorno de baja gravedad en el cuerpo humano es importante para prepararse para las misiones de vuelo espacial. Cuanto más entiendan los investigadores sobre cómo los vuelos espaciales afectan los cuerpos humanos, mejores agencias como la NASA pueden preparar y proteger a sus astronautas.

Los investigadores publicaron sus hallazgos en un artículo reciente en la revista Scientific Reports .

Los vuelos espaciales parecen afectar el cuerpo humano de varias maneras. Los sistemas inmunes de los astronautas se debilitan en el espacio, según estudios anteriores. Y algunos agentes de enfermedades parecen volverse más mortales después de pasar tiempo en el espacio. Un estudio anterior también encontró que un tipo de bacteria Salmonella que había pasado algún tiempo en el espacio causó enfermedades más graves que el mismo tipo de bacteria que se había quedado en la Tierra.

"A medida que los vuelos se hacen más largos y más complejos, creo que aumenta el potencial de que se produzcan enfermedades transmitidas por los alimentos", dijo Declan McCole, investigador biomédico de la Universidad de California, Riverside, y autor del nuevo estudio.

McCole y su equipo crearon un experimento de laboratorio para estudiar los efectos de la microgravedad en las células epiteliales intestinales humanas, que constituyen el revestimiento del intestino. Estas células intestinales forman una barrera importante que nos impide enfermarnos después de comer alimentos contaminados con microbios que causan enfermedades.

El equipo cultivó las células intestinales en pequeñas cuentas esféricas y las colocó en un dispositivo llamado vaso giratorio lleno de líquido. La embarcación gira constantemente para que las cuentas nunca golpeen las paredes, imitando el ambiente de baja gravedad de los vuelos espaciales.

Los investigadores extrajeron las células del vaso y las compararon con las células intestinales que no habían pasado por microgravedad simulada. Cuando expusieron ambos grupos de células a un agente nocivo (alcohol, en este caso), los que no experimentaron microgravedad resistieron mucho mejor. La barrera que formaron solo tenía defectos leves, mientras que las células que salieron del vaso giratorio tenían defectos más graves. Estos defectos podrían permitir que los agentes de la enfermedad viajen desde los intestinos a otras partes del cuerpo.

Los dos grupos mostraron esta diferencia incluso hasta 14 días después de que las células habían sido extraídas del vaso rotativo. Esto implica que incluso después de regresar de la Tierra, las células epiteliales que recubren las tripas de los astronautas pueden no ser tan fuertes por un tiempo.

El efecto probablemente desaparecería solo, dijo McCole, porque los intestinos humanos crecen nuevas células epiteliales a menudo. Pero comprender qué efectos podría tener la microgravedad en el intestino humano podría ayudar a las agencias espaciales a hacer mejores planes para sus astronautas.

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