Los estanques de sal de Etiopía son uno de los pocos lugares donde la vida no puede sobrevivir en la Tierra

En las piscinas de sal de Dallol, en el norte de Etiopía, la vida enfrenta algunas de las barreras más extremas para la supervivencia en cualquier parte de la Tierra. Los coloridos estanques no solo son cálidos y altamente ácidos, sino que se ubican sobre una cúpula masiva de sal, lo que eleva los niveles de salinidad a diez veces los del océano o más.

La combinación de factores significa que incluso los extremófilos, bacterias adaptadas a condiciones difíciles, tienen problemas para sobrevivir. Y una nueva investigación sugiere que hay algunos lugares dentro de Dallol donde la vida simplemente no puede sobrevivir. Las temperaturas que alcanzan más de 200 grados Fahrenheit, los niveles de pH que bajan a cero y el agua hipersalina crean una trifecta casi sobrenatural que obstaculiza incluso a los microbios más resistentes.

Un equipo de investigadores de Francia y España tomó muestras de los estanques y las áreas circundantes en el transcurso de dos años y aplicó una batería de pruebas para buscar signos de vida. Si bien algunas áreas en Dallol vieron una diversidad de microbios extremófilos, hubo algunos lugares donde los signos de vida estaban completamente ausentes, escriben en Nature Ecology & Evolution . Investigaciones previas que indicaron que algunos microbios podrían vivir en estos estanques probablemente estaban contaminados por bacterias en los instrumentos o en los propios científicos, dicen, o que soplaron con el viento de otros lugares.

A pesar de sus condiciones hostiles, los estanques son un cuadro impresionista de verdes, amarillos, rojos y azules, que cambian constantemente a medida que nuevos materiales burbujean hacia arriba. Sin embargo, a diferencia de las piscinas de Yellowstone, cuyos colores provienen de microbios, los estanques Dallol están teñidos por la presencia de varios tipos de hierro. Los colores pueden cambiar día a día a medida que circulan los materiales, creando un paisaje iridiscente en constante cambio, hermoso pero mortal.

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