Con el aumento del nivel del mar, ya hemos pasado un punto sin retorno

Mientras 25,000 personas de 200 países convergían en Madrid esta semana para comenzar las conversaciones sobre el cambio climático, el Secretario General de la ONU, António Guterres, expresó esta severa advertencia:

Cuando se trata del cambio climático, “el punto de no retorno ya no está en el horizonte. Está a la vista y se precipita hacia nosotros.

Tan aleccionador como era, la declaración de Guterres tenía un lado positivo: todavía podemos evitar cruzar ese Rubicón en el ámbito del cambio climático peligroso, si solo nos volvemos más serios en la reducción de las emisiones de dióxido de carbono que altera el clima.

Ese es, en última instancia, el objetivo de estas reuniones anuales de la Conferencia de las Partes , o COP, encontrar formas de impulsar la acción global sobre el cambio climático.

Pero solo hay un problema: la investigación sobre climas pasados ​​sugiere que ya hemos pasado por un punto significativo de no retorno, uno que debería hacernos prestar más atención a la adaptación al cambio climático.

La investigación se ha centrado en el nivel del mar en épocas pasadas cuando el dióxido de carbono en la atmósfera era tan alto como hoy. El trabajo sugiere que ya nos hemos comprometido a elevar el nivel del mar mucho más que los dos metros más o menos que los negociadores climáticos están tratando de evitar con los recortes de CO2.

"Ya horneamos 20 metros de elevación del nivel del mar", dice James White , un científico de la Universidad de Colorado que ha estudiado climas antiguos para obtener información sobre el futuro. "La costa es tostada".

Veinte metros son 65 pies, suficiente para innumerables vastas extensiones de territorio costero, desplazando a cientos de millones de personas.

Hasta ahora, el aumento del nivel del mar ha sido relativamente modesto. A medida que Groenlandia y la Antártida han desprendido hielo, y el agua de mar se ha expandido a medida que se ha calentado, el nivel medio del mar ha aumentado entre siete y ocho pulgadas desde 1900.

Pero el aumento se está acelerando, con aproximadamente tres de esas pulgadas ocurriendo desde 1993. Además, solo esas ocho pulgadas han hecho que las inundaciones costeras de marea alta sean más extensas y severas, como se demostró recientemente con las catastróficas inundaciones en Venecia .

En los Estados Unidos, las inundaciones costeras exacerbadas por el aumento del nivel del mar es una tendencia que empeora que "amenaza el mercado inmobiliario costero de los billones de dólares y la infraestructura pública de Estados Unidos, con impactos en cascada en la economía en general", según la más reciente Evaluación Nacional del Clima de EE .

Sesenta y cinco pies de elevación del nivel del mar son casi 100 veces más altas de lo que hemos experimentado hasta ahora. Esto es lo que eso haría a solo una parte de la costa de los Estados Unidos:

Mapa de subida del nivel del mar

Veinte metros de elevación del nivel del mar, es decir 65 pies, inundarían casi todo el estado de Delaware. (Fuente: Climate Central)

En el mapa de arriba, eche un vistazo a Delaware, el primer estado en ratificar la Constitución de los Estados Unidos. Es completamente tragado por el mar.

O como White lo describe, "Primero en entrar y primero en salir". (Para un mapa interactivo de tamaño completo, vea la característica de Climate Central aquí ).

Todavía no hemos visto un impacto tan dramático porque partes del sistema climático responden lentamente a un aumento en el CO2. De hecho, un aumento total de algo del orden de 65 pies se desarrollaría en una escala de tiempo de siglos, no décadas. Y eso es obviamente algo bueno, porque significa que tenemos tiempo para prepararnos.

Pero también hay un lado negativo de esa imagen un tanto tranquilizadora: la ciencia sugiere que tal aumento es probablemente inevitable. Sin embargo, a pesar de que ya estamos sufriendo olas de calor más duraderas y más duraderas, tormentas más intensas y megafuegos más frecuentes (sin mencionar el aumento de las inundaciones costeras), los humanos aún no hemos logrado cambiar el rumbo de los niveles crecientes de CO2.

Hay algunas buenas noticias: los principales hallazgos de la investigación publicados esta semana muestran que las emisiones globales de dióxido de carbono de los combustibles fósiles y la industria crecieron lentamente en 2019 debido a una disminución en la quema de carbón. La tasa de crecimiento proyectada de solo 0.6 por ciento este año es inferior al 2.1 por ciento en 2018.

Emisiones mundiales de dióxido de carbono 2019

Aun así, la concentración de CO2 en la atmósfera alcanzó un máximo de alrededor de 411 partes por millón este año, en comparación con los 280 en tiempos preindustriales.

Y, lo que es más importante, la tasa de aumento de CO2 se ha acelerado durante la última década, no disminuyendo, como muestra el siguiente gráfico:

Tasa de crecimiento medio anual en dióxido de carbono atmosférico

Sobre una base de década por década, la tasa de crecimiento del dióxido de carbono en la atmósfera ha estado aumentando, no disminuyendo, como lo muestran las barras horizontales. (Fuente: Laboratorio de Investigación del Sistema Terrestre NOAA)

Tienes que volver al medio de la Época del Plioceno, hace 3,3 millones de años, para encontrar las concentraciones atmosféricas de dióxido de carbono tan altas como las actuales. Por esta y otras razones clave, los científicos consideran este período de tiempo como un buen análogo de hacia dónde se dirige nuestro clima.

Gracias en gran medida a ese nivel relativamente alto de CO2 en la atmósfera, las temperaturas en el Plioceno medio eran aproximadamente 2 grados C más cálidas de lo que son hoy. Y el Ártico era particularmente cálido. Como el escritor científico Alex Witze escribió en Science News, "El calor permitió que los árboles se extendieran hacia el norte, creando bosques árticos donde vagaban caballos de tres dedos, camellos gigantes y otros animales".

Hoy, el Ártico también se ha visto afectado más que otras regiones, calentándose el doble de rápido que el resto del mundo.

Al extraer pistas químicas de los restos de pequeños organismos que vivieron en los océanos a mediados del Plioceno, los científicos también han descubierto la altura de los mares.

Micrografía electrónica de foraminíferos

Una micrografía electrónica de barrido de las conchas de pequeños organismos oceánicos conocidos para foraminíferos. Los restos de foraminíferos de hace 3 millones de años han arrojado pistas químicas sobre la altura de los mares en ese momento. (Fuente: NOAA / OER)

Entre estos organismos había foraminíferos, animales planctónicos unicelulares con conchas calcáreas. Cuando estas criaturas murieron, se asentaron en el fondo marino donde sus conchas eventualmente se convirtieron en rocas preservadas a medida que fueron enterradas por sucesivas capas de sedimentos. Hoy, los científicos recuperan las conchas en los núcleos que perforan del fondo marino.

La química de las conchas estuvo fuertemente influenciada por las condiciones del agua en la que vivían estos organismos. Los científicos han utilizado ese hecho para calcular la temperatura del océano cuando los organismos estaban vivos y, crucialmente, cuánto hielo estaba presente en la tierra.

Varios estudios que utilizan este y otros enfoques han arrojado una imagen de Groenlandia a mediados del Plioceno como completamente libre de hielo, y de la Antártida con una parte significativa de su capa de hielo desaparecida. Al faltar tanto hielo, estos estudios sugieren que el nivel del mar era de 10 a 35 metros, o 30 a 115 pies, más alto que el actual.

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La relación entre la temperatura media global máxima, el nivel medio máximo del mar global y las fuentes de agua de deshielo se muestran aquí durante dos períodos en el pasado cuando las temperaturas globales eran comparables o incluso más cálidas que en la actualidad. El Plioceno medio está a la derecha. Los gráficos circulares rojos sobre Groenlandia y la Antártida muestran la cantidad de hielo que se cree que faltaba en comparación con la actualidad. (Fuente: Cuarta evaluación climática de EE. UU.)

Veinte metros está aproximadamente en el medio de este rango. Si, como sugiere la ciencia, ya hemos encerrado tanto aumento del nivel del mar, entonces uno podría ser perdonado por sentir una sensación de resignación o incluso de desesperación. Pero recuerde que el aumento ocurriría durante mucho tiempo. Entonces, si comenzamos a pensar ahora en cómo adaptarnos a él, tendríamos mucho tiempo para enfrentar el desafío.

Considere también que si sucumbimos a la desesperación y no detenemos el aumento de CO2 en la atmósfera, las cosas seguramente empeorarán .

Si las emisiones de dióxido de carbono continúan aumentando como resultado del uso de combustibles fósiles, las concentraciones atmosféricas podrían pasar de 411 partes por millón en la actualidad a 800 ppm alrededor del año 2080. La investigación en climas pasados ​​muestra que cuando el CO2 en la atmósfera se eleva tanto, "La Antártida se derrite", dice James White.

Eso nos daría 80 metros, o alrededor de 260 pies, de elevación del nivel del mar. Claramente no deberíamos acercarnos a eso.

"Pero en este momento, estamos en la fase de negación", dice White. "Somos buenos en eso".

Para salir de la negación, sería útil si nos enfrentáramos al impacto que estamos teniendo en los sistemas de soporte vital de nuestro planeta. Así es como White piensa en esto:

"Durante la década de 1970, éramos pasajeros en la nave espacial tierra. Desde entonces nos hemos mudado al asiento del conductor, y estamos abrochados y manejando. Este es un planeta que ya no funciona solo en leyes naturales, sino en leyes naturales más humanos ".

Es hora de que crezcamos y comencemos a conducir hacia un futuro más sostenible.

( Nota: en aras de la divulgación completa, debo mencionar que James White y yo somos colegas en la Universidad de Colorado, donde dirijo el Centro de Periodismo Ambiental).

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