El cambio climático podría hacer que las aves sean más pequeñas

En las temporadas de migración de primavera y otoño cada año, miles de millones de aves atraviesan el centro de los EE. UU. A medida que se elevan los cielos entre América Latina y Canadá. Para muchos, el viaje es mortal. Investigaciones recientes del Laboratorio de Ornitología de Cornell en Nueva York estiman que unos 600 millones de aves en los Estados Unidos mueren cada año después de estrellarse contra edificios altos.

Y para las aves que viajan, Chicago, donde un horizonte de vidrio y acero se extiende a través de una ruta migratoria muy transitada, puede ser la más peligrosa de todas las ciudades de EE. UU. Muchos golpean las ventanas de McCormick Place, el centro de convenciones más grande de América del Norte.

Sin embargo, estas colisiones trágicas han dado frutos científicos sorprendentes. En los últimos 40 años, científicos y voluntarios del Field Museum de Chicago han recolectado miles de pájaros caídos frente al robusto edificio de vidrio y sus rascacielos vecinos. Dave Willard, el administrador emérito de la colección del museo, se encargó de medir cada uno de los animales muertos y catalogar los datos a mano en un libro de contabilidad.

Ahora, los científicos han analizado el conjunto de datos asombrosamente detallado de Willard en un estudio publicado esta semana en Ecology Letters . La investigación muestra que en las últimas cuatro décadas, las aves migratorias han disminuido de tamaño, un cambio que los autores sugieren es el resultado del cambio climático.

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El científico Dave Willard midió 70.716 aves muertas y las registró, a mano, en libros como este. (Crédito: Field Museum / Kate Golembiewski)

En 1978, Willard escuchó por primera vez acerca de las aves que golpearon McCormick Place, ubicado a poco más de una milla de distancia del Museo Field. Fue una conversación casual, pero despertó su curiosidad. Una mañana, caminó por el edificio para encontrar varios pájaros muertos tirados en el suelo.

Desde entonces, Willard y otros voluntarios han recolectado más de 100,000 aves muertas. Y Willard se tomó el tiempo para medir minuciosamente cada espécimen individual, registrando la longitud de los picos, patas y alas de los animales con un calibrador, un instrumento de precisión para medir objetos pequeños, y sus masas con una escala. Luego garabateó todos los resultados en libros de contabilidad escritos a mano.

Inicialmente, dice Willard, la idea era ver si diferentes patrones climáticos impactaban la variedad de especies que emprendieron el épico viaje transcontinental de año en año. Pero cuando los científicos vieron la gran magnitud de la cantidad de aves que colisionaron con los edificios de la ciudad, se dieron cuenta del potencial para estudiar si realmente se estaban produciendo cambios estadísticamente significativos.

"Soy un mejor generador de datos que un analizador de datos", agrega Willard. "Y los cambios fueron lo suficientemente pequeños como para que no podamos verlos".

Pájaros Ben Winger

Ben Winger, biólogo evolutivo de la Universidad de Michigan, con algunas de las aves utilizadas en el estudio. (Crédito: Roger Hart / Fotografía de la Universidad de Michigan)

En el estudio, un equipo de científicos de la Universidad de Michigan analizó las mediciones de 70.716 aves muertas en 52 especies, como tordos, gorriones y currucas, que se habían acumulado entre 1978 y 2016. Descubrieron que todos ellos vieron una disminución en tamaño corporal general, con disminuciones estadísticamente significativas en 49 especies. La longitud del tarso, o hueso de la parte inferior de la pierna, por ejemplo, se redujo en un 2.4 por ciento en todos los ámbitos.

"Lo que nos llamó la atención de inmediato es cuán consistentes son las tendencias entre las diferentes especies", dice Ben Winger, autor principal del estudio y biólogo de la Universidad de Michigan. “Todavía creo que es el [hallazgo] más sorprendente. Podríamos haber esperado que algunas especies estuvieran disminuyendo, pero se hizo evidente de inmediato que todas estaban disminuyendo en tamaño corporal ”.

Al mismo tiempo, la longitud del ala de las aves mostró un aumento promedio de 1.3 por ciento. Los científicos descubrieron que las especies con la disminución más rápida en el tamaño del cuerpo también tuvieron las ganancias más rápidas en la envergadura durante el período de 40 años.

Pero, ¿qué causó estos cambios y qué significan?

El equipo de investigación sugiere que las aves que se encogen son probablemente una respuesta al calentamiento de las temperaturas globales. Dentro de una especie en particular, explica Winger, los individuos que viven en climas más fríos generalmente son más grandes que los que se encuentran en áreas más cálidas. El fenómeno se conoce como la regla de Bergmann .

"Debido a que este es un patrón que la gente ha reconocido durante más de 150 años, se ha pronosticado que comenzaremos a ver que esto se desarrolla con el tiempo a medida que el clima se calienta", dice Winger.

En resumen, los cuerpos más grandes ayudan a los animales a mantenerse calientes en climas fríos, mientras que las criaturas más pequeñas retienen menos calor. Dado que las temperaturas han aumentado en las zonas de reproducción de verano de las aves fuera de Chicago, los investigadores creen que este cambio puede explicar la disminución de los tamaños corporales. Mientras tanto, el aumento de la envergadura de las aves podría ser una adaptación que les permita continuar sus viajes transcontinentales estacionales, incluso con cuerpos más pequeños que acumulan menos energía.

Pero Winger también señala que las aves que se desarrollan en el nido a temperaturas más cálidas tienden a tener cuerpos más pequeños cuando son adultos, debido a lo que se conoce como plasticidad del desarrollo. Los científicos dicen que se necesita más análisis para determinar si las aves que se están encogiendo realmente están evolucionando para adaptarse a las presiones del cambio climático o si están experimentando una respuesta de desarrollo fluida, como bebés, a temperaturas más altas.

"Estos no son necesariamente exclusivos entre sí, son cosas relacionadas", agrega Winger.

Y en el Field Museum, aunque Willard no planea dejar de medir muestras en el corto plazo, sospecha que algún día tendrá que entregar el trabajo a otro biólogo. "El lujo de mantener esa coherencia es parte de lo que hace que este estudio sea un poco diferente", dice. "Dependerá de la imaginación de la gente usar este conjunto de datos de formas que ni siquiera hemos pensado".

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