Los robots en órbita pronto podrían reparar satélites en el espacio

Investigadores de la Universidad de Cincinnati están desarrollando una nueva red robótica de naves espaciales que podría ayudar a los satélites a repararse entre sí en órbita terrestre baja. El esfuerzo está siendo dirigido por el ingeniero aeroespacial Ou Ma, quien ha trabajado en proyectos relacionados con los brazos robóticos en la Estación Espacial Internacional y el transbordador espacial. El plan del equipo es desarrollar una red de robots que puedan trabajar juntos para eventualmente reparar un satélite en el espacio. Los satélites se rompen fácilmente y con frecuencia a medida que orbitan la Tierra, pero no hay una forma efectiva de repararlos. Entonces, junto con el investigador asociado Anoop Sathyan y un grupo de estudiantes, pusieron a prueba los robots. Hicieron que los robots movieran cadenas con una ficha adjunta a un lugar específico en una mesa. Debido a que los robots solo pueden controlar una cadena individualmente, los otros robots tuvieron que trabajar juntos para eventualmente mover las fichas al lugar correcto.

Los investigadores descubrieron que el uso de cinco robots les permitía completar la tarea, incluso si uno de los robots fallaba. El proyecto ayudará a los estudiantes a crear una navegación automatizada para que los satélites se puedan acoplar sin chocar entre sí en el espacio, lo que hará que los objetos caigan. Una vez que se lanza un satélite, es imposible repararlo o repostarlo en órbita terrestre baja. Esto lleva a una serie de satélites inútiles a la deriva a través de LEO. Una misión humana para reparar cada satélite roto sería demasiado costosa para ser efectiva. Pero con el lanzamiento de más y más satélites, la fijación de algunos de ellos sería una forma efectiva de reducir el número que orbita la Tierra.

A medida que los humanos siguen poniendo satélites en el espacio, el riesgo de que estos objetos hechos por el hombre choquen entre sí aumenta con cada lanzamiento. Los desechos preexistentes y los micrometeoroides naturales que rodean la Tierra ya son una preocupación. Pero cuando estos objetos chocan entre sí, crean aún más escombros. El problema potencial de los desechos fuera de control, denominado efecto Kessler o síndrome de Kessler, se ha convertido en una preocupación creciente a medida que se envían cada vez más satélites al espacio.

SpaceX recientemente comenzó a lanzar sus satélites Starlink, que eventualmente podrían crear una constelación de más de 30,000 satélites para proporcionar Internet a nivel mundial. Cada pocas semanas, se enviarán lotes de 60 satélites al espacio hasta que se complete la constelación. Con una afluencia aún mayor de satélites, la atención se está volcando hacia la reparación de los satélites existentes en lugar de reemplazarlos por otros nuevos cuando se quedan sin combustible o algo de menor importancia. Y el equipo de la Universidad de Cincinnati no son los únicos que piensan en reparar satélites. La NASA anunció hace unos años que estaban creando una nave espacial de servicio llamada Restore-L, que se lanzará en 2022 con una misión singular para dar servicio a los satélites. "El administrador de Restore-L se reunirá con, captará, repostará y reubicará un satélite propiedad del gobierno para extender su vida útil", según el sitio web Restore-L de la NASA. La Agencia Espacial Europea también tiene planes para lanzar una de estas mecánicas en órbita. Es un satélite de servicio que llaman e.Deorbit. Originalmente diseñado como un satélite que capturaría y desorbitaría otros satélites, el plan se renovó en 2018 para permitir el reabastecimiento de combustible y la restauración de otros satélites. El lanzamiento planificado de e.Deorbit no está programado hasta 2025.

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