No mires ahora, pero tu sombra puede estar encogiéndose

Para muchas personas, esta época del año trae alegría.

No soy una excepción, pero no ha sido solo por fiestas y regalos. Últimamente he sido particularmente feliz por otra razón: mi sombra se ha vuelto cada vez más corta.

El 21 de diciembre fue el día del solsticio de invierno en el hemisferio norte. Esto significaba que al mediodía, el Sol estaba más bajo en el cielo, y por lo tanto mi sombra estaba más tiempo en el suelo, que en cualquier otro día del año. Desde ese punto bajo, el Sol se ha estado arqueando más alto en el cielo, alargándose cada día y también reduciendo mi sombra.

Solo para que conste: no tengo miedo de mi sombra. Por el contrario, su perfil cada vez más corto me ayuda a ceñirme para los brutales días del invierno que se avecina. Lo está haciendo recordándome que finalmente estamos en el repunte solar hacia los largos y lánguidos días de verano en el patio trasero de las cervezas.

El solsticio de invierno ocurre, por supuesto, justo antes de las vacaciones. Este es un período en partes del hemisferio norte en el que los días son tan fugaces que se puede perdonar por reflexionar sobre la creciente y menguante de las estaciones. Teniendo en cuenta mis propios intereses, me preguntaba cómo sería el cambio estacional marcado por el solsticio el 21 de diciembre desde el espacio.

Para una vista completa de la Tierra, recurrí al satélite meteorológico GOES-16. Esto es lo que se me ocurrió:

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Cuando la Tierra giró sobre su eje, el satélite mantuvo el ritmo perfecto en su órbita geoestacionaria a 22,000 millas sobre un solo punto en la superficie. Desde este punto de vista, el GOES-16 observó cómo el día más corto en el hemisferio norte progresaba de este a oeste. (En la animación, la secuencia de un día se repite tres veces).

La línea diagonal progresiva que separa la noche del día ocurre porque el eje de la Tierra está fuera de lugar: está inclinado 23.5 grados con respecto al plano de nuestra órbita alrededor del Sol. En este día del solsticio de invierno, la inclinación de la Tierra hace que el hemisferio norte se incline más lejos del Sol que en cualquier otro día del año.

Eso, a su vez, significa que el solsticio de invierno trae la noche más larga, así como el día más corto y las sombras más largas.

También tenga en cuenta que a medida que avanza el día, los confines más septentrionales de nuestro planeta permanecen oscuros. Esto se debe a que la inclinación de la Tierra mantiene al Sol debajo del horizonte, forzando la oscuridad de la noche polar.

El patrón se invierte en el hemisferio sur, que se inclina más cerca del Sol en esta época del año. Así que a fines de diciembre trae el día más largo y la noche más corta: el solsticio de verano. Para las regiones más al sur, el Sol rodea el horizonte todo el día, lo que resulta en 24 horas de luz solar. Echale un vistazo:

Solsticio de verano en la Antártida

Esta vista del hemisferio sur capturada por el satélite GOES-16 muestra que la mayor parte de la Antártida experimentó 24 horas de iluminación solar completa durante el solsticio de verano el 21 de diciembre de 2019. (Fuente: CIMSS Satellite Blog)

El arco de brillo visto en esta imagen del GOES-16 es indicativo de 24 horas de luz sobre la Antártida el 21 de diciembre. Para ver una animación de imágenes como esta que muestra la progresión del día, haga clic aquí .

Antes de continuar, debo decir que los términos utilizados para describir los solsticios pueden ser un poco confusos. El 21 de diciembre, el hemisferio norte experimentó el solsticio de invierno, mientras que en el hemisferio sur, fue el solsticio de verano. El 21 de junio, se revertirá.

Para evitar esa dicotomía potencialmente confusa, también se usan los términos 'solsticio de diciembre' y 'solsticio de junio'.

Otro posible punto de confusión: estos eventos técnicamente no caen durante un día calendario completo. Ocurren en un momento particular de un día particular.

El solsticio de diciembre que experimentamos recientemente ocurrió en el mismo momento en que el hemisferio norte se inclinaba más lejos del Sol que en cualquier otro momento (y el hemisferio sur más cerca). Eso ocurrió precisamente a las 04:19 UTC del 22 de diciembre.

En Colorado, donde vivo, eran las 21:19 h MST del 21.

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Antes de concluir, pensé en compartir la animación anterior que consta de imágenes adquiridas por el satélite Meteosat-9 en 2010 y 2011. Comienza con el equinoccio de septiembre. Esto ocurre a finales de mes, cuando el plano del ecuador de la Tierra pasa por el centro del Sol. En este momento, el día y la noche tienen la misma duración en ambos hemisferios.

La animación progresa al solsticio de diciembre, luego al equinoccio de marzo, que es como su contraparte en septiembre. Y concluye con el solsticio de junio. Esto ocurre a fines de mes, cuando el hemisferio norte recibe la mayor cantidad de luz durante el año, y viceversa en el sur.

Aquí, en el norte, el 21 de diciembre trajo el inicio oficial del invierno astronómico. Pero el invierno meteorológico es otra cosa. Se define como el período de tres meses más frío del año, y se extiende desde el 1 de diciembre hasta finales de febrero.

Pero mi sombra definitivamente se está acortando. Así puedo vivir con el frío y la nieve por venir.

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