La razón sorprendentemente alegre de estas crías de pájaros son tan elegantes

Como adultos, las fochas americanas tienen un esquema de color gris, con cuerpos negros y billetes blancos. Sin embargo, sus polluelos tienen una estética que es en parte fraile borracho, en parte león desaliñado y en parte tequila al amanecer. Sus caras y calvas son de color rojo brillante, mientras que sus cuellos están rodeados de desaliñados penachos de color amarillo anaranjado.

Estos colores chillones son muy extraños. La mayoría de los pollitos vienen en tonos opacos y camuflados. Y aunque la naturaleza está llena de animales con rasgos ornamentales elaborados y conspicuos, desde las colas resplandecientes de los pavos reales hasta las astas ramificadas de los ciervos, muchos de estos rasgos son sobre el sexo. Hacen que sus portadores sean más atractivos para sus compañeros, ya sea porque son sexys por derecho propio o porque son signos honestos de salud y vigor. Entonces, ¿por qué demonios sería tan elegante un pájaro bebé ? Claramente no tiene nada que ver con el sexo. Y como Bruce Lyon y Daizaburo Shizuka de la Universidad de California en Santa Cruz han demostrado, los colores llamativos tampoco son signos de pollitos de calidad. Son lo contrario.

La vida de una chica focha puede ser breve y brutal. Las aves parentales ponen de seis a 12 huevos, pero casi siempre más de lo que realmente pueden criar. Los huevos eclosionan uno por uno en el transcurso de una semana, y los pollitos resultantes se pelean y compiten por la comida y la atención de sus padres. Es un juego del hambre implacable, que los más pequeños y más pequeños suelen perder, a costa de su vida. Alrededor de la mitad de los polluelos mueren antes de cumplir una semana. Este sistema aparentemente derrochador tiene sentido para las fochas de los padres. Producen en exceso los pollitos si tienen la posibilidad de obtener un exceso de comida y criar una familia más grande que el promedio. Si no pueden, los pollitos sobrantes simplemente morirán, sin daño, sin aves.

Después de la primera semana, cuando los polluelos más débiles están todos muertos, los padres cambian su comportamiento . Cada uno ahora elige un favorito entre los sobrevivientes, y le proporciona a esa chica el 80 por ciento de la comida que recolecta. Estos niños dorados crecen rápidamente, mientras sus hermanos no elegidos son agarrados por la cabeza, vigorosamente sacudidos y ahuyentados. En la década de 1990 , Lyon aprendió que los padres eligen a sus favoritos en parte debido a su plumaje llamativo. Al recortar las plumas naranjas alrededor del cuello de los polluelos, demostró que los polluelos más adornados obtuvieron más comida y crecieron más rápido que sus hermanos.

Con el tiempo, Shizuka y Lyon pudieron identificar otros patrones importantes al estudiar más de 1,400 polluelos en cientos de nidadas, y ese trabajo finalmente ayudó a explicar los colores rojo y naranja. Vieron que a los padres también les importa la edad al elegir los favoritos. Una vez que su embrague inicial ha sido eliminado a un tamaño asequible, tienden a centrarse en los pollitos más jóvenes que quedan, mientras que descuidan violentamente a los más viejos. En este punto, los polluelos más viejos son lo suficientemente grandes como para comenzar a encontrar su propia comida, pero los más jóvenes son más pequeños y morirán de hambre por su cuenta. Los padres reducen esa desigualdad alimentando a sus pollitos más pequeños y llevándolos al mismo nivel que sus hermanos.

Crucialmente, los polluelos más jóvenes también tienden a ser los más coloridos . Los colores provienen de los pigmentos carotenoides que las madres agregan a sus yemas, y parecen arrojar más de estos pigmentos a medida que ponen más huevos. De esta manera, la madre pinta efectivamente a sus pollitos por orden de edad. Una vez que salen del cascarón, ella y su pareja pueden determinar cuáles son los más jóvenes y los más propensos a necesitar su ayuda. "Los colores brillantes de los pollitos parecen actuar como una señal para los padres, lo que los lleva a ser favoritos para la descendencia que se beneficiaría más de la comida extra", explica Mary Caswell Stoddard , una ornitóloga de Princeton que estudia los colores de las aves.

Si esto es correcto, entonces las cabezas rojas y anaranjadas de los pollitos son muy diferentes de otros tipos de adornos de animales. La viveza de tales rasgos a menudo refleja la fuerza y ​​el vigor de un individuo. Pero el brillo de los colores de una focha bebé refleja su debilidad. Es un indicador honesto de vulnerabilidad .

"Lo interesante de este estudio exhaustivo es que plantea tantas preguntas nuevas", dice Stoddard. ¿Cómo influyen exactamente las madres en los colores de sus polluelos, y tienen algún control sobre ese proceso? ¿Y por qué los focos no son mejores para jugar este sistema?

Ciertamente lo intentan. Las fochas son prolíficos "parásitos de cría", lo que significa que pondrán sus huevos en los nidos de otras fochas, descargando sus deberes parentales a sus vecinos inconscientes. Alrededor del 40 por ciento de los nidos contienen al menos un huevo "parásito" que en realidad no pertenece a los padres locales.

Pero esta estrategia generalmente falla. Por alguna razón, las fochas tienden a soltar huevos parásitos al principio de la temporada de puesta, lo que significa que los pollitos intrusivos son menos brillantes que sus hermanos adoptivos y es menos probable que sean elegidos como favoritos. Los padres también pueden decir que no pertenecen. Mientras el primer pollito que nazca sea realmente suyo, pueden usar esta imagen para distinguir a sus propios bebés de los de un vecino, que luego asesinan.

"Es una estrategia de bajo éxito, pero si consigues que un vecino te críe, ¿por qué no intentarlo?", Dice Shizuka. "Cualquier éxito que obtengas es una chica libre". Pero, ¿por qué los padres parásitos no cambian su orden de puesta y cargan a sus vecinos con los últimos huevos, que producirán los pollitos de aspecto más vulnerable? No es claro. Tampoco está claro si otros animales usan distintivos de vulnerabilidad similares.

"Nos gustaría pensar que no se trata solo de fochas", dice Shizuka. Por ejemplo, muchas aves tienen patrones coloridos dentro de sus bocas, que son visibles para los padres cuando piden comida, y también pueden actuar como insignias de necesidad. Shizuka también señala que las señales de vulnerabilidad no tienen que ser visuales. "Los focos han desarrollado una forma que podemos ver y es evidente para nosotros", dice. “Pero en realidad, se trata de cómo los bebés convencen a sus padres para que inviertan en ellos. Otras especies podrían hacer esto a través de vocalizaciones o modalidades sensoriales que no vemos tan fácilmente ".

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Ed Yong es escritor de The Atlantic , donde cubre ciencia.

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