Los científicos encuentran que el exceso de grasa en la lengua podría conducir a la apnea del sueño

Nuestras lenguas pueden engordar. Y los científicos dicen que perder peso de la lengua podría ser una forma efectiva de controlar la apnea obstructiva del sueño, una afección que afecta a unos 22 millones de estadounidenses.

Eso es según un estudio publicado esta semana en el American Journal of Respiratory and Critical Care Medicine por investigadores de la Universidad de Pennsylvania que exploran la sorprendente relación entre la grasa de la lengua y la apnea del sueño.

Los investigadores descubrieron que cuando las personas con sobrepeso con apnea del sueño perdían kilos, sus lenguas también se volvían más pequeñas. Y, de todos los cambios que ocurrieron como resultado de adelgazar, una reducción en la grasa de la lengua tuvo el mayor impacto en la mejora de la apnea del sueño.

Hasta ahora, no estaba claro por qué la pérdida de peso ayuda a controlar la condición del sueño.

Grueso en la lengua

En promedio, los 67 participantes del estudio perdieron el 10 por ciento de su peso corporal más de seis meses Eso, a su vez, resultó en un promedio de 31 por ciento reducción en la severidad de la apnea del sueño medida por el Índice de apnea-hipopnea , un método que los médicos usan para calificar la apnea del sueño.

Perder peso condujo a una reducción del 20 por ciento en la grasa de la lengua en promedio, según el autor del estudio Richard Schwab, médico y director médico adjunto del Penn Sleep Center.

La reducción en la grasa de la lengua fue lo suficientemente significativa como para reducir hipotéticamente un caso de apnea severa del sueño (más de 30 casos de trastornos respiratorios por noche) a una forma más moderada de la afección (entre 15 y 30 trastornos).

Este nuevo estudio es un seguimiento del trabajo publicado por Schwab en 2014 que encontró que las personas con sobrepeso con apnea del sueño tienden a tener lenguas más grandes, a menudo con concentraciones de grasa en la base. Tener demasiada grasa en la lengua podría limitar la capacidad de los músculos orales para posicionar adecuadamente la lengua lejos de las vías respiratorias, dijo Schwab.

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Esta comparación muestra la diferencia entre la lengua de alguien con y sin apnea del sueño. (Crédito: Academia Americana de Medicina del Sueño)

Falta de aire

La apnea obstructiva del sueño es una afección potencialmente grave en la que las vías respiratorias de una persona se bloquean mientras duerme, a menudo varias veces por noche. Aunque la afección rara vez es mortal, las personas con apnea del sueño tienen un mayor riesgo de desarrollar complicaciones de salud, como presión arterial alta, ataques cardíacos y accidentes cerebrovasculares.

Tener sobrepeso u obesidad es un factor de riesgo significativo para la apnea del sueño. Pero las características anatómicas, como una mandíbula empotrada, también pueden contribuir a la afección, dijo Schwab.


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Debido a que las personas con apnea del sueño tienden a roncar intensamente y se despiertan sin aliento, los médicos pueden recomendar que duerman con una máquina de presión positiva continua (CPAP), que ayuda a mantener abiertas las vías respiratorias. Pero hasta el 25 por ciento de las personas con la afección no quieren usar máquinas CPAP o las usan incorrectamente.

"CPAP funciona el 99 por ciento de las veces … pero a muchas personas no les gusta la sensación de usar una máscara o estar conectado a una máquina", dijo Schwab.

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Además de las máquinas de CPAP, la pérdida de peso, las boquillas y la cirugía a veces se usan para tratar la apnea del sueño. (Crédito de la imagen: Shutterstock)

Es por eso que las terapias dirigidas para la reducción de la grasa en la lengua podrían cambiar el juego en el tratamiento de la afección, especialmente entre los pacientes que encuentran difícil perder peso .

Tonificación de la lengua

Uno de esos tratamientos con potencial terapéutico se conoce como criolipólisis , o CoolSculpting, un procedimiento no quirúrgico que está ganando popularidad en la industria de la cirugía estética. Funciona al congelar las células grasas ubicadas en un área específica del cuerpo. Sin embargo, se necesita más trabajo para determinar si el método podría funcionar en la lengua, dijo Schwab.

Otras terapias en el horizonte podrían estar basadas en la dieta, o podrían ser tan simples como elegir un nuevo pasatiempo, dijo Schwab.

"¿Qué pasaría si una dieta baja en grasas pudiera reducir la grasa de la lengua?", Dijo Schwab. "También sabemos que los ejercicios de las vías respiratorias superiores pueden mejorar [la apnea del sueño] … podría ser que tocar la tuba o tener un trabajo donde hablar mucho podría protegerlo".

Luego, Schwab y el equipo de investigación planean explorar los factores genéticos que pueden predisponer a alguien a tener una lengua con sobrepeso, así como la efectividad de diferentes enfoques para reducir el tamaño de la lengua. Pero en caso de que se lo pregunte, la liposucción de la lengua probablemente no estará sobre la mesa pronto.

"Piense en la lengua como un bistec … podría haber una capa de grasa en el exterior, pero también hay toda esa grasa marmoleada … y probablemente no podría hacer una liposucción", dijo Schwab.

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