Los microplásticos están en todas partes, pero sus efectos sobre la salud de los humanos aún no están claros

La contaminación plástica se está metiendo debajo de nuestra piel. Literalmente. Como los plásticos se han vuelto omnipresentes en la sociedad moderna, también lo ha hecho la contaminación plástica, incluida la de pequeñas partículas de plástico. Estos microplásticos se han detectado en el aire, el agua e incluso en algunos alimentos, lo que hace que su presencia en nuestros cuerpos sea esencialmente inevitable.

"Definitivamente sabemos que estamos expuestos, no hay duda", dice Chelsea Rochman, ecologista de la Universidad de Toronto en Canadá, que estudia los contaminantes hechos por el hombre en ambientes de agua dulce y salada. “Lo bebemos, lo respiramos, lo comemos.

¿Qué tan generalizada es esa exposición plástica y es perjudicial para su salud? Los científicos aún no lo saben, pero tienen algunas teorías que funcionan. Esto es lo que sabemos hasta ahora sobre estas partículas de plástico pequeñas y penetrantes.

Microplásticos, macro problemas

Una vez que entra al medio ambiente, el plástico que tiramos se rompe al sol, se agita y se enrolla en pedazos mucho más pequeños. También producimos pequeñas partículas y fibras de plástico cuando lavamos ropa, manejamos nuestros autos , desgastamos las alfombras y los muebles tapizados y más. Los microplásticos son más pequeños que un cuarto de pulgada, a menudo definidos como un milímetro o más pequeños; Los nanoplásticos son aún más minúsculos, miden menos de 0.1 micrómetros (un micrómetro es 1,000 veces más pequeño que un milímetro).

Las mayores fuentes de exposición humana a los microplásticos probablemente provienen del polvo en el aire , el agua potable (incluido el agua del grifo tratada y el agua embotellada) y los mariscos (en particular los mariscos, porque comemos todo el animal) , dice Rochman. Los científicos también han detectado microplásticos en productos tan variados como el azúcar, la miel, la cerveza alemana y la sal marina. Investigaciones emergentes sugieren que los humanos consumen más de 100,000 partículas microplásticas al año, según Kieran Cox, candidato a doctorado y académico de Hakai en la Universidad de Victoria, Canadá.

"Los microplásticos ahora se consideran una preocupación emergente de seguridad alimentaria, pero realmente todavía no tenemos todas las respuestas", dice Dave Love, un microbiólogo de Johns Hopkins que estudia acuicultura, pesca y cuestiones ambientales, de salud y sociales relacionadas.

Efectos sobre la salud poco claros

Una de las razones por las que los científicos están preocupados por la exposición al microplástico son todas las sustancias químicas que se encuentran en el polímero. El plástico en sí es una sustancia inerte, pero a menudo se le agregan productos químicos para obtener color, flexibilidad, rigidez, resistencia al calor, resistencia a los rayos UV y más, dice Rochman. El plástico en el océano o cuerpos de agua también atrae contaminantes como metales pesados ​​y contaminantes orgánicos, como los pesticidas organoclorados, que son atraídos por la superficie repelente al agua del plástico. Muchos de estos químicos y contaminantes tienen efectos potenciales para la salud.

Nuestro cuerpo probablemente elimina algunos microplásticos a través de la orina, la bilis, las heces y otras funciones corporales, según una revisión de 2018 de la investigación actual en microplásticos y salud humana . Sin embargo, según Rochman, la investigación en animales ha demostrado que es posible que algunos plásticos pasen de las vías respiratorias o del tracto gastrointestinal a la sangre o al sistema linfático, propagándose y acumulándose en otros órganos. Si un plástico puede hacer este viaje probablemente depende de su tamaño, forma, tipo y una miríada de otras características. Una vez incrustados, estos plásticos podrían causar inflamación o lixiviación de productos químicos.

No está claro si la exposición a estas partículas y productos químicos asociados es realmente peligrosa para los humanos a dosis tan bajas y graduales, dice Love. La investigación en animales y peces sugiere que algunos tipos de plástico podrían ser más dañinos que otros, según Rochman. Algunos, como los plásticos hechos con bisfenol A (BPA) han demostrado tener efectos negativos en la salud humana cuando se consumen en dosis suficientemente altas.

¿Qué hacer?

Si está preocupado por la exposición a microplásticos (100,000 partículas suena como mucho), no está solo. Pero los científicos aún no tienen consejos prácticos. "Al final del día, todavía no hay un consenso claro sobre cuál debería ser el consejo para los consumidores", dice Love. Dicho esto, evitar el té hecho con bolsas de té de plástico y obtener un filtro de ósmosis inversa para el agua potable podría ayudar a limitar la exposición innecesaria.

Además, Love y Cox enfatizan la importancia de abordar la contaminación plástica en sí. "Dado nuestro conocimiento actual, parece que la mejor ruta potencial para las personas que desean mitigar su exposición al microplástico es reducir su producción de residuos plásticos", escribe Cox en un correo electrónico a Discover . "Esto es especialmente cierto en el caso de los plásticos de un solo uso asociados con los alimentos o bebidas que consumen".

En otras palabras, tienes que pensar en grande para luchar en pequeño. Puede reducir su uso de plástico, ayudar a limpiar una playa o apoyar políticas que limitan la contaminación por plástico. Y vigile esta ciencia emergente a medida que envejece en la nueva década.

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