Diez nuevas aves descubiertas en «Lost Island Worlds» en el Pacífico Sur

Se han descubierto diez nuevas especies y subespecies de aves, con distintas canciones y genética, en tres pequeñas islas poco exploradas en la costa este de Indonesia

Las aves son el grupo taxonómico más conocido de animales en la Tierra, con casi 11,000 especies descritas, y aún así, los científicos aún descubren un promedio de cinco o seis especies nuevas cada año. Pero este año, un equipo internacional de científicos superó este promedio anual: acaban de publicar un artículo científico donde describen diez aves que son nuevas para la ciencia y viven en tres islas del Pacífico Sur poco exploradas. Estas islas, Taliabu, Peleng y Batudaka, están ubicadas en una pequeña área del planeta, una región frente a la costa oriental de Sulawesi, Indonesia, conocida como Wallacea. Esta designación se derivó del naturalista y explorador británico Alfred Russel Wallace (1823-1913), quien exploró y realizó un extenso trabajo de campo en esta área del Océano Pacífico Sur durante el siglo XIX. Wallace fue el co-descubridor, junto con Charles Darwin, de la teoría de la evolución y, como si eso fuera poco, también descubrió el campo científico de la biogeografía isleña.

Wallacea es una parte fascinante del mundo donde se encuentran Asia y Australia. Esta región también se conoce como el archipiélago malayo (ver recuadro de detalles, Figura 1). Está rociado con muchos cientos de pequeñas cadenas de islas indonesias de aguas poco profundas que son en su mayoría de origen volcánico separadas por estrechos de aguas profundas que se encuentran entre las placas continentales colindantes de Asia y Australia. Las trincheras de aguas profundas separan este archipiélago indonesio en dos regiones zoogeográficas distintas: una porción occidental en la que los animales son en gran parte de origen asiático, y una porción oriental donde la fauna se originó en Australia. Esta división faunística que atraviesa Wallacea se conoce como Línea de Wallace.

Es aquí, en unas pocas islas pequeñas ubicadas junto a los brazos espinosos y de araña de la isla indonesia de Sulawesi, donde un equipo internacional de científicos descubrió cinco nuevas especies y cinco nuevas subespecies de aves en solo una expedición de seis semanas.

Los nuevos descubrimientos de aves surgen de la comprensión de la biogeografía de las islas.

Aunque la historia de las conexiones terrestres glaciales es un hecho bien conocido que ha sido apreciado por muchas personas, así como por muchos ornitólogos, durante decenas de décadas, nunca he oído hablar de nadie que adopte ideas recopiladas desde la profundidad del nivel del mar específicamente para encontrar nuevas especies. Pero la inspiración para idear este enfoque novedoso e innovador para localizar nuevas especies surgió de la necesidad.

"En 2009, al final de mi doctorado, cuando era un hombre mucho más joven, tenía un mes libre para un poco de exploración ornitológica, y quería invertirlo bien", dijo el autor principal y biólogo evolutivo y de conservación, Frank Rheindt, un Profesor asociado en la Universidad Nacional de Singapur . Su enfoque especial es utilizar una variedad de técnicas genómicas combinadas con un buen trabajo de campo a la antigua para descubrir y caracterizar especies de aves crípticas que son nuevas para la ciencia.

Mientras viajaba por Sulawesi, el doctorado recién acuñado quería explorar algunas de sus islas cercanas y buscar nuevas especies de aves. Pero debido a que hay tantas islas para elegir, ¿cómo podría reducir sus opciones a aquellas islas que podrían tener más especies endémicas que no se comparten con ninguna otra masa de tierra en la Tierra antes de visitarlas? El profesor Rheindt miró a la biogeografía de la isla para informar sus elecciones.

No todas las islas son verdaderamente islas en el sentido biogeográfico porque los niveles globales del mar pueden retroceder hasta 120 metros (394 pies) durante las glaciaciones. Por lo tanto, las islas pequeñas en las plataformas continentales o en los mares poco profundos habrían sido cimas de montañas en una masa de tierra contigua más grande hace tan solo 15,000 años. Los humanos modernos no solo podían caminar de una 'isla' (cima de la montaña) a la otra sin mojarse los pies, sino que las aves y otros animales salvajes también se habrían movido libremente de una 'isla' a la otra. Esto permitió que las poblaciones de aves en esas antiguas islas se cruzaran, por lo que estas poblaciones una vez aisladas pierden la distinción genética que es necesaria para dar lugar a una nueva especie. Por lo tanto, solo las islas rodeadas por aguas profundas son verdaderamente islas en un sentido biogeográfico, porque solo estas islas proporcionaron hogares permanentemente aislados necesarios para que ocurra la especiación.

Pero ¿por qué las aves simplemente no vuelan a través de un estrecho sonido o estrecho, por ejemplo, y colonizan otra área boscosa? Incluso cuando tal área boscosa es claramente visible, muchas aves forestales evitan volar a través de áreas abiertas, como un tramo de océano, o incluso una carretera. Esas pocas aves que terminan en una isla aislada o remota generalmente llegan allí después de ser arrastradas al mar por una tormenta, y estos individuos extraviados pueden dar lugar a nuevas especies.

Sabiendo todo esto, "aparecieron dos opciones: una colección de islas en el brazo sureste de Sulawesi (Buton, Muna, Kabaena) o una colección de islas en el brazo este (Peleng, Taliabu)", el profesor Rheindt elaboró ​​en un correo electrónico. “Todas estas islas estaban casi igualmente inexploradas, y las islas del sudeste eran un poco más grandes que las del este, lo que sugiere un mayor potencial para albergar especies de aves. Sin embargo, me decidí por las islas orientales porque sabía que Buton y Muna estaban situados en una plataforma, dividida de Sulawesi por un mar poco profundo ”.

"Peleng y Taliabu, por otro lado, están rodeados por aguas profundas (ciertamente más profundas que 120m), lo que lleva a un aislamiento constante", continuó el profesor Rheindt en un correo electrónico. "Este aislamiento resulta en niveles de extinción más altos, por un lado, pero cualquier especie que viva en estas islas tiende a ser más especial y no se comparte con ningún otro lugar en la Tierra".

¿Cómo obtuvo el profesor Rheindt los datos batimétricos necesarios para indicar la presencia de aguas profundas entre estas islas y Sulawesi?

"En 2009, no era tan fácil inferir la profundidad del nivel del mar como lo es ahora", respondió el profesor Rheindt en un correo electrónico. “En estos días, solo necesito abrir Google Earth y dirigir el cursor a cualquier punto del océano para ver qué tan profundo es. Sin embargo, en aquellos mapas topográficos de Indonesia, incluso en ese momento, se contaban datos aproximados de las profundidades del mar, y eran de una calidad suficiente para demostrar que Buton es menos interesante para el endemismo, mientras que Taliabu y Peleng son más interesantes ".

De hecho, este enfoque novedoso para encontrar nuevas especies de aves ha sido validado por informes recientes. Por ejemplo, se ha realizado mucho trabajo de campo en la isla de Buton mientras tanto, pero esta isla todavía no tiene una sola especie de ave endémica que conozcamos, y algunas de sus pocas subespecies endémicas son dudosas en el mejor de los casos. Por el contrario, las islas de Taliabu y Peleng tienen 23 especies de aves endémicas en el último recuento, incluidas las recientemente descritas por el profesor Rheindt y sus colaboradores, junto con una gran cantidad de otras que recientemente se actualizaron al nivel de especies como resultado directo del profesor Rheindt trabajo bioacústico y molecular.

Fantails, currucas de hoja, currucas saltamontes y leaftoilers

Cuatro años después de su exploración en solitario original, el profesor Rheindt recolectó los permisos necesarios del gobierno indonesio y regresó a estas intrigantes islas con un equipo de científicos de la Universidad Nacional de Singapur (NUS) y el Instituto de Ciencias de Indonesia (LIPI). Mientras esperaba sus permisos, el equipo examinó los relatos de los naturalistas históricos que exploraron esta área, incluidos los escritos por Wallace, para saber qué islas recibieron menos atención y, por lo tanto, podrían albergar la mayor diversidad aviar no descrita.

El equipo se enteró de que Taliabu y sus islas cercanas en el grupo Sula habían sido visitadas solo brevemente por ocho expediciones de recolección, y todos permanecieron en la costa, nunca visitando las tierras altas del interior debido a la escasa accesibilidad. Peleng y las otras islas del grupo Banggai fueron aún menos exploradas, ya que fueron visitadas solo tres veces, y una vez más, estas expediciones históricas nunca se aventuraron en las tierras altas del interior.

La expedición del profesor Rheindt y su equipo duró desde noviembre de 2013 hasta enero de 2014 y se centró en dos de las tres islas Wallacean, Taliabu y Peleng, que el profesor Rheindt exploró originalmente en 2009. A pesar del paso de cuatro años, llegar a estas islas remotas aún era muy difícil. .

"Taliabu, la isla de descubrimiento más grande y fructífera, es muy difícil de alcanzar", dijo el profesor Rheindt en un correo electrónico. "Aproximadamente 130 km de largo y 30 km de ancho, debe ser la isla más grande de Indonesia que todavía no tiene un aeropuerto, y no hay transbordadores regulares de pasajeros allí, por lo que las comunidades humanas también están bastante aisladas".

Sin embargo, la persistencia del profesor Rheindt valió la pena. La mayoría de las aves en el estudio se encontraron en Taliabu, la más alta de las islas que exploraron.

"Nueve de las diez nuevas aves eran en realidad de distribución montana", dijo el profesor Rheindt. “Viven en las tierras altas de las islas de Taliabu y Peleng dentro del bosque nuboso. Van desde los muy coloridos, como los melocotones, de color rojo escarlata brillante que se alimenta del néctar de las flores, hasta los habitantes marrones muy discretos de la maleza, como la curruca saltamontes con su canción parecida a un insecto ".

¿Cómo encontró el equipo pájaros cantores tan pequeños en el denso bosque nuboso?

"Primero se encontró un número de ellos por el sonido", respondió el profesor Rheindt. “La curruca saltamontes es un buen ejemplo. Lo escuché muchos días antes de poder verlo por primera vez. Escuché una vocalización similar a un insecto y supe que iba a tener que quedarme y tratar de verlo, pero me tomó mucho tiempo porque es muy tímido ”.

Sobre la base de los cantos, las características físicas y el ADN distintivos de las aves, los investigadores identificaron las cinco nuevas especies y cinco nuevas subespecies (Figura 1). Estas nuevas especies incluyen:

  1. La cola de peleng , Rhipidura habibiei , tiene un parche negro en el pecho y una escama negra distintiva debajo, una garganta blanca y vocalizaciones de cortejo únicas
  2. La curruca de la hoja de Peleng, Phylloscopus suaramerdu , puede identificarse por su falta de una franja central de la corona y barras laterales, combinadas con partes inferiores de color amarillo limón y una garganta blanca contrastante
  3. La curruca saltamontes de Taliabu, Locustella portenta , tiene una moteada fina y oscura que aumenta hacia el pecho y la parte inferior de la garganta y produce distintas vocalizaciones parecidas a grillos.
  4. Taliabu myzomela, Myzomela wahe , un tipo de honeyeater, tiene un cuerpo escarlata y se alimenta de flores
  5. La curruca de hojas de Taliabu, Phylloscopus emilsalimi , llamada así por un ex ministro de medio ambiente de Indonesia, tiene partes inferiores de color amarillo limón brillante.

Las cinco nuevas subespecies incluyen:

  1. Papamoscas togiana , Cyornis omissus omississimus
  2. Banggai mountain-leaftoiler, Phyllergates cucullatus relictus
  3. Papamoscas de ceja nevada Taliabu, Ficedula hyperythra betinabiru
  4. Tordo de la isla Taliabu, Turdus poliocephalus sukahujan
  5. Sula mountaintoiler, Phyllergates cucullatus sulanus

Estos descubrimientos son el mayor número de nuevas especies identificadas en una región geográfica tan pequeña y restringida en más de 100 años.

"Es una verdadera sorpresa ver que en el siglo XXI todavía hay un lugar en la Tierra, un área relativamente limitada, donde hay cinco nuevas subespecies y cinco especies nuevas de aves", dijo el profesor Rheindt en un correo electrónico. "Esto demuestra que todavía hay muchas áreas en la Tierra que están poco exploradas".

De hecho: se estima que aproximadamente el 86% de las especies vivas en la Tierra y el 91% de las especies en los océanos del mundo permanecen sin describir, y los científicos temen que la mayor parte de la biodiversidad del mundo pueda desaparecer antes de que sepamos que está allí ( ref .).

La extinción es para siempre

Las fotografías de estas islas tropicales parecen indicar que estos bosques nubosos insulares son relativamente vírgenes, pero estas pequeñas áreas densamente boscosas son la excepción.

“Alrededor del ochenta por ciento de la isla de Taliabu ha sido talada varias veces por compañías madereras e incluso si ahora salimos y tratamos de preservar los últimos parches de hábitat que todavía están allí, existen los siniestros efectos del cambio climático [a tratar con] ”, explicó el profesor Rheindt.

Al observar que todas las aves recién descritas son de montaña, el profesor Rheindt continuó: “Solo [ocupan] un cinturón estrecho de trescientos metros de elevación. Con temperaturas más altas, las zonas de elevación se arrastran por la montaña y no hay otro lugar para subir la montaña en las próximas décadas ".

Además, se han producido sequías e incendios forestales, similares a los de Australia. De particular preocupación es la pequeña curruca de saltamontes Taliabu, la favorita del profesor Rheindt entre estas aves recién descritas, que ahora está exprimida en un pequeño remanente de su hábitat original de las tierras altas. Esta especie en particular "podría no sobrevivir más allá de unas pocas décadas", dijo el profesor Rheindt.

"Entonces, en el futuro, el pesimista en mí me dice que algunas de estas aves pueden no sobrevivir otras tres o cuatro décadas a menos que las comunidades humanas de todo el mundo efectúen cambios dramáticos".

Estos cambios dramáticos incluyen, entre otros, la reducción inmediata de las emisiones de carbono para alterar el curso del cambio climático y, por supuesto, prevenir una mayor pérdida global de hábitat y pérdida de bosques.

"En el año 2019, quedó muy claro, incluso para la última persona en la Tierra, que nuestro planeta ha entrado en una nueva etapa de crisis", advirtió el profesor Rheindt en un correo electrónico. “Experimentaremos niveles masivos de pérdida de biodiversidad en las próximas décadas. Tenemos recursos limitados para combatir esto, pero para conservar la biodiversidad, debemos saber dónde está. ¿Cuáles son las islas que tienen muchas especies endémicas que vale la pena salvar en comparación con las islas que no son particularmente únicas? El mundo necesita un renacimiento en el descubrimiento de la biodiversidad, y rápidamente, antes de que algunas de estas especies se extingan ”.

Fuente:

Frank E. Rheindt, Dewi M. Prawiradilaga, Hidayat Ashari, Suparno, Chyi Yin Gwee, Geraldine WX Lee, Meng Yue Wu y Nathaniel SR Ng (2020). Un mundo perdido en Wallacea: Descripción de una avifauna archipelágica montana , Science , publicada en línea el 9 de enero de 2020 antes de la impresión | doi: 10.1126 / science.aba3798

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