Los árboles de ginkgo se mantienen jóvenes durante cientos de años: los científicos están probando cómo

Un solo árbol de ginkgo biloba podría dejar caer sus distintas hojas en forma de abanico cada año durante siglos, si no milenios. En perspectiva, uno que tiene aproximadamente 1.300 años de antigüedad, que se acerca a los límites superiores de la vida útil documentada del ginkgo, surgió por primera vez cuando el imperio bizantino aún era joven .

Y a medida que el ginkgo envejece, no solo sobreviven: prosperan. Aunque los ginkgos de 600 años de edad crecen anillos anuales más delgados, es probable que bombeen tantos químicos defensivos y de apoyo inmunológico como sus parientes más jóvenes, según una nueva investigación publicada en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias .

Joven a los 300

A partir de estos datos, parece que el ginkgo biloba, originario de China, no tiene una vida útil predeterminada. A diferencia de las anuales que mueren cada año, "no hay un punto final en su capacidad para seguir creciendo", dice Rick Dixon, bioquímico de la Universidad del Norte de Texas y coautor del artículo.

Los ginkgos individuales no solo envejecen, sino que toda la especie es prehistórica. Algunas hojas fosilizadas datan de hace 200 millones de años. Sin embargo, comprender el envejecimiento en estas especies antiguas de larga vida es difícil. El coautor del estudio Jinxing Lin, de la Universidad Forestal de Beijing, ya estaba implementando tecnología de secuenciación del genoma para decodificar las técnicas de longevidad del ginkgo antes de que Dixon ingresara al proyecto.

El equipo se centró en el cambium, o la capa superficial que crece cada año, creando los anillos anuales de los árboles. Las secuencias de ADN y el análisis del genoma de nueve ginkgos, con edades de alrededor de 20, 200 o 600 años, mostraron que los genes responsables del engrosamiento de cada capa eran menos activos en los árboles más viejos.

Pero no aparecieron otros signos de envejecimiento. La mayoría de las plantas eventualmente alcanzan la senescencia, o, como dice Dixon, un período de "croar gradualmente". Los genes responsables de esa fase de la vida ya no estaban más activos en la muestra de ginkgo más antigua.

Los ginkgos, como otros árboles, también producen antioxidantes y antimicrobianos para mantenerse saludables: las secoyas tienen una concentración tan alta de este último que las moléculas le dan a la especie su matiz distintivo, dice Dixon. Los diversos genes necesarios para producir esos compuestos parecían ser tan activos en los viejos árboles de ginkgo como en los jóvenes, al igual que los genes relacionados con el sistema inmunitario del ginkgo.

Con un sistema inmune fuerte y sin signos de senescencia, "no hay un mecanismo programado para la muerte que podamos determinar a partir de [este] estudio", dice Dixon.

Secretos para una larga vida

En cuanto a cómo los ginkgos han esquivado los claros signos de descomposición, Dixon dice que no está claro. Si está estresado o enfermo, muchos tipos de árboles dedicarán más de sus reservas de energía a la defensa inmune en lugar del crecimiento, dice. Pero no está claro si los ginkgos reasignan recursos de esa manera.

Dixon cree que es posible que funcionen mecanismos similares en otras especies de larga vida, como las secoyas (que tienen una vida media de 800 a 1500 años) y el tejo inglés (que no se consideran "viejas" hasta que son 900 o entonces.)

Dixon señala que no midieron los niveles reales de antioxidantes o refuerzos de inmunidad en los árboles, solo los genes que indican su presencia. Además, el equipo solo estudió el cambium en busca de signos de envejecimiento. El sistema raíz probablemente también merece algo de atención, dice Dixon.

A continuación, el equipo podría ver si el ADN del ginkgo biloba, como nuestro propio código genético, adquiere mutaciones a medida que el árbol envejece. Pero quién sabe: el árbol también podría tener una forma de evitarlo.

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