Los científicos encuentran piezas de meteoritos que son más antiguas que el sistema solar

En fragmentos de un meteorito, los científicos han encontrado pequeños granos minerales que son más antiguos que el sol y el sistema solar, que se formaron hace unos 4.600 millones de años. Algunos de estos "granos presolares", encontraron los investigadores, tienen entre cinco y siete mil millones de años, lo que los convierte en los materiales más antiguos conocidos en la Tierra.

Los granos se formaron inicialmente en el espacio interestelar a partir del material expulsado de estrellas maduras que luego se condensaron en polvo. Los investigadores que identificaron los granos piensan que muchos de ellos probablemente fueron creados después de un auge en la formación estelar que la Vía Láctea experimentó hace unos siete mil millones de años. Si se confirma, el nuevo hallazgo demuestra que los investigadores pueden estudiar meteoritos para comprender mejor la historia de la formación de estrellas en nuestra galaxia.

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Cuando las estrellas pequeñas a medianas (de aproximadamente 0.5 a 5 veces la masa del Sol) se acercan al final de sus vidas, se expanden en estrellas gigantes rojas y soplan sus capas externas. Esto da como resultado nubes de material hermosas y en expansión que los astrónomos llaman nebulosas planetarias.

Con el tiempo, el material en estas nebulosas planetarias se enfría y se condensa en granos de polvo y minerales. Algunos de estos granos se incorporan a grupos de gas interestelar, lo que ayuda a formar nuevas generaciones de estrellas, planetas, asteroides, etc.

Todos los granos presolares que estaban presentes cuando se formó la Tierra se han ido hace mucho tiempo, cambiados por los procesos geológicos de nuestro planeta, como volcanes y tectónica de placas. Pero los meteoritos que caen a la Tierra desde las rocas espaciales preservan estas cápsulas del tiempo cósmico.

Desde que los investigadores comenzaron a encontrar granos presolares en meteoritos en 1987, han estudiado estas reliquias antiguas para descubrir qué edad tienen y de dónde provienen.

Enlaces a las estrellas

En esta última investigación, un equipo de investigadores dirigido por el cosmoquímico Philipp Heck del Field Museum en Chicago analizó 50 granos presolares que contienen un mineral llamado carburo de silicio. Las muestras provienen del famoso meteorito de Murchison, que cayó a la Tierra en Australia en 1969 .

Cuando pequeñas partículas energéticas llamadas rayos cósmicos atraviesan el espacio, pueden golpear minerales dentro de las rocas como pequeñas balas espaciales. Esto, a su vez, hace que algunos de los átomos de silicio y carbono en estos minerales se fragmenten en otros elementos como el helio y el neón.

Al medir cuántos de estos minerales del meteorito de Murchison se transformaron en helio y neón, los investigadores pudieron determinar cuánto tiempo habían estado expuestos a los rayos cósmicos y, por lo tanto, cuántos años tenían.

Los investigadores descubrieron que las edades de los granos de carburo de silicio que estudiaron oscilaban aproximadamente entre la edad del sol y unos tres mil millones de años más. Sin embargo, la mayoría de estos granos eran del lado más joven ⁠, solo de cuatro a 300 millones de años más viejos que el sol. Heck y su equipo piensan que la abundancia de estos granos presolares relativamente jóvenes podría ser una prueba más de que la Vía Láctea experimentó un estallido en la formación de estrellas hace unos siete mil millones de años.

A través de otros métodos, los astrónomos han encontrado pistas de que la Vía Láctea probablemente experimentó más formación estelar que el promedio hace unos siete mil millones de años. Entonces, si se tiene en cuenta el tiempo que le tomaría a estas estrellas evolucionar en gigantes rojas y nebulosas planetarias, debería haber un aumento en los granos de polvo que se formaron solo millones de años antes de que se formara el sol, dijo Heck.

"Todavía estoy entusiasmado con la idea de tener una roca, sacar una roca de un gabinete, extraer minerales y aprender algo sobre la historia de nuestra galaxia", dijo.

Los investigadores detallaron sus hallazgos el 13 de enero en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias.

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