El parásito que infecta el cerebro de los ratones y los hace más curiosos

Si eres un ratón, tienes miedo a los gatos. Eso es solo biología.

Pero, si eres un ratón infectado con el parásito Toxoplasmosis gondii , la historia es diferente. Estos ratones marcharán hasta un gato, la imagen de una bravuconería tonta. Por supuesto, esto generalmente no va bien para el mouse.

Pero ese es el punto. T. gondii necesita ingresar al intestino de un gato para reproducirse. La forma más fácil de hacerlo es montando un transportista directamente a la fuente, y el parásito tiene una forma astuta de hacerlo. En una exhibición escalofriante de control mental, T. gondii es capaz de insinuarse en el cerebro y apagar la aversión reflexiva de un ratón a los gatos, dicen los científicos.

Pero una nueva investigación en la revista Cell Reports dice que ese no es el caso. En lugar de solo perder su miedo innato a los felinos, los ratones infectados están notablemente menos ansiosos en general, lo que hace que el parásito sea algo así como un refuerzo de coraje para los pequeños roedores.

Control mental de roedores

"Creo que la historia de tener un parásito secuestrando el comportamiento de un mamífero es fascinante", dice el coautor del estudio Ivan Rodriguez, neurogenético de la Universidad de Ginebra. Es raro que los parásitos influyan en el comportamiento de los mamíferos, y mucho menos que los efectos sean tan fuertes, dice Rodríguez.

Desde la perspectiva del parásito, hacer que un ratón tenga menos miedo a los gatos tiene sentido: eso aumenta la probabilidad de que un felino atrape, digiera y reproduzca el organismo. T. gondii depende de los intestinos del gato para reproducirse, por lo que comer presas infectadas es clave para su supervivencia. Pero los investigadores no estaban seguros de lo que T. gondii hace en los cerebros de los ratones para alterar su comportamiento tan radicalmente. Rodríguez se asoció con un investigador médico en su universidad, Dominique Soldati-Favre, para investigar.

Las pruebas de comportamiento mostraron que los ratones infectados no solo tenían menos miedo, sino que estaban más dispuestos a interactuar con todo tipo de cosas: gatos y otros. Exploraron el perímetro de un campo abierto durante más tiempo que los ratones no infectados y pincharon una mano humana en su jaula, algo que sus familiares sanos y más cautelosos naturalmente no harían. Los ratones infectados también estaban tan dispuestos a oler los olores de los conejillos de Indias (no depredadores) como los olores de un zorro (un depredador y una fuente obvia de miedo).

Entonces, si bien el parásito hace que los ratones se sientan más cómodos con los gatos, es posible que la enfermedad no esté redirigiendo los cerebros de los ratones tan específicamente como la gente pensaba. "Podrían sentirse atraídos por los cocodrilos", dice Rodríguez. "A T. gondii no le importa".

Parásitos en el cerebro

Rodríguez cree que los investigadores podrían necesitar repensar su búsqueda de las estructuras cerebrales exactas que impacta el parásito. La red de neuronas que solo controla el miedo de un ratón a los gatos es más pequeña que el conjunto de neuronas que controlan la ansiedad general, dice. "Ahora que sabemos que es algo más general, no estamos buscando un cambio de circuito tan específico y minucioso".

El estudio también tiene implicaciones más directas para la salud humana. Los humanos también pueden contraer toxoplasmosis, y aunque los efectos son ligeramente diferentes (no hay amor repentino por los gatos, por supuesto), algunos estudios sugieren que la infección podría conducir a problemas de salud mental.

En el estudio, los análisis de sangre y las evaluaciones del ADN mensajero, llamado ARN, en cerebros de ratones infectados mostraron que aquellos con los cambios de comportamiento más severos también mostraron niveles más altos de moléculas relacionadas con la inflamación. Esta relación indica que el grado de inflamación en ratones podría servir como sustituto de la gravedad de su infección por T. gondii .

Los síntomas humanos de la enfermedad rara vez son tan obvios y severos como los cambios que sufren los ratones, y no hay forma de aprovechar los cerebros de los pacientes mientras están vivos y posiblemente enfermos. Y, por supuesto, esta investigación fue en ratones, no en personas. Pero el hallazgo indica que los análisis de sangre podrían ayudar a indicar la gravedad de una infección humana por T. gondii .

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