En el extremo norte de Rusia, un grupo solitario de neandertales puede haber sido el último de su clase

Durante unos 200,000 años, el Homo sapiens y los neandertales coexistieron en la Tierra. Pero luego, hace unos 40,000 años, los neandertales desaparecen del registro fósil, para nunca ser vistos nuevamente.

Fue entonces cuando la mayoría de los arqueólogos piensan que nuestros primos evolutivos se extinguieron, en base a exhaustivas revisiones de fechas de radiocarbono asociadas con fósiles y artefactos neandertales. No hay evidencia incontestada de la especie que persiste más allá de ese tiempo.

Pero, ¿qué pasaría si algunas comunidades neandertales, en zonas remotas de Eurasia, duraran más?

Un equipo de investigadores dice que han encontrado un caso así: el sitio de Byzovaya, en los Montes Urales de Rusia. Según su estudio de 2011 , los neandertales sobrevivieron allí hasta hace unos 31,000 años, 9,000 años después de la presunta fecha de extinción. No solo estos pocos son los neandertales más duraderos, también serían los más alejados del norte , casi 700 millas más allá del límite norte conocido de la especie. La reclusión podría haber protegido al grupo de la extinción, al menos por unos cuantos milenios más, y retrasado su descubrimiento por los arqueólogos modernos.

Pero otros investigadores rechazan esta noción y sostienen que los humanos modernos, no los neandertales, habitaban el sitio. Hoy, casi una década después de que se desarrollara el debate en Science, el asunto sigue sin resolverse .

Repasemos el caso de la última posición de los neandertales en el extremo norte.

Probar la persistencia de los neandertales

A más de 1,000 millas de Moscú, Byzovaya se encuentra en un acantilado del río en las estribaciones de los Montes Urales, que forman la frontera entre Europa y Asia. A 65 grados de latitud, el sitio está a unas 100 millas del Círculo Polar Ártico.

A partir de la década de 1960, Byzovaya ha sido excavado varias veces por diferentes grupos de investigación. Con los años, los arqueólogos han desenterrado más de 300 artefactos de piedra y 4.000 huesos de animales, en su mayoría de mamut lanudo. Las herramientas hechas a mano y los huesos descuartizados demuestran que algún tipo de humanos (un grupo que incluye a los neandertales) estuvieron una vez allí, pero no se responde el misterio de quiénes eran estas personas.

La última investigación , realizada por un equipo franco-ruso, produjo 33 fechas de radiocarbono a partir de huesos de animales encontrados con los artefactos. Los nuevos datos sugieren que los hallazgos tienen entre 31.400 y 34.600 años. Por sí solo, ese resultado es emocionante, pero también está de acuerdo con las expectativas: otros sitios arqueológicos de 30,000 a 43,000 años salpican los Urales . Y algunos sitios de esta edad o un poco mayores se han encontrado aún más al norte , dentro del Círculo Polar Ártico. La mayoría de los investigadores suponen que H. sapiens solo ocupaba estos lugares, que solo nuestra especie tenía la inteligencia y la tecnología (como ropa y botas a medida) necesarias para sobrevivir en latitudes tan altas.

Pero el estudio de Byzovaya causó revuelo debido a su otra conclusión más provocativa. Los artefactos fueron hechos por neandertales, los últimos y más septentrionales de su tipo.

Herramientas reveladoras

El problema con la afirmación: no se han encontrado fósiles de neandertales, ni humanos, en Byzovaya. Solo herramientas de piedra y huesos de animales. Para probar definitivamente una presencia neandertal, los investigadores necesitarían huesos con ADN de neandertal.

Al carecer de esto, la conclusión proviene del análisis de los 313 artefactos de piedra recuperados de Byzovaya. Según las comparaciones con sitios de Neanderthal bien aceptados en Europa central y oriental, los científicos sostienen que los tipos de herramientas y el estilo de la artesanía son claramente neandertales. Los contemporáneos H. sapiens en Eurasia no hicieron cosas así, argumentan.

El razonamiento puede sonar endeble, pero los arqueólogos usan habitualmente el estilo de artefactos para inferir la presencia de especies o culturas humanas antiguas. Los fósiles humanos son realmente raros. La mayoría de los sitios solo tienen artefactos. Para bien o para mal, los artefactos a menudo proporcionan nuestra mejor suposición de quién estuvo allí en sitios libres de fósiles. (Confía en mí, escribí una disertación sobre el asunto).

Lo que nos lleva de vuelta al estancamiento sobre Byzovaya. Diferentes investigadores, viendo el mismo material, llegaron a conclusiones diferentes. Otro grupo de expertos en herramientas de piedra cree que los hallazgos se parecen más a artefactos de sitios de edad similar en el oeste de Rusia que tienen esqueletos de H. sapiens . Desde este punto de vista, Byzovaya era solo otro punto humano moderno.

Actualización de ADN

Hasta la fecha, todavía no hay fósiles humanos con ADN de Byzovaya. Pero los genomas antiguos se han recuperado de otros sitios, que figuran en el debate. Ahora hay datos de ADN que confirman, sin lugar a dudas, el estado de los esqueletos de H. sapiens de dos sitios de Rusia occidental ( Kostenki y Sungir ) con artefactos similares a los de Byzovaya. Esto fortalece el caso de que H. sapiens ocupó Byzovaya.

Excepto que los sitios no están tan cerca: De Byzovaya, que es más de 700 y 1.000 millas a Sungir y Kostenki, respectivamente. Son solo los sitios más cercanos tanto en tiempo como en espacio, con fósiles y artefactos de aspecto similar.

Y los sitios más cercanos con Neandertales confirmados por ADN son aproximadamente el doble de la distancia, muy al sur ( Okladnikov , Denisova y Mezmaiskaya ).

Todavía no sabemos qué humanos dejaron artefactos y animales masacrados en Byzovaya. Es posible que hayan sido los últimos neandertales de la Tierra o humanos modernos que se aventuraron al barrio polar. Alternativamente, el grupo podría haber compuesto una mezcla de neandertales y H. sapiens , o incluso otro tipo de humanos, como los denisovanos .

Dada la inmensidad de la masa continental de Eurasia, es muy posible que algunos grupos de neandertales persistan en bolsillos remotos, perdiendo el memorando que su especie estaba destinada a la extinción.

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