Los incendios de Australia fueron un desastre en espera de suceder

A medida que aumentan las temperaturas, Australia se vuelve más monocromática. En el océano, los arrecifes se han ido blanqueando. En tierra, los bosques se han ennegrecido. Las sucesivas olas de calor han obligado a los corales a expulsar sus coloridas algas que proporcionan nutrientes; La mitad de la Gran Barrera de Coral ha muerto. Una sequía casi sin precedentes y temperaturas excepcionales (en diciembre se registraron los dos días más calurosos de Australia), se desencadenaron los incendios forestales inusualmente intensos que han incinerado casi 18 millones de acres de tierra. Estos desastres son vívidos testimonios de las consecuencias del cambio climático y el efecto homogeneizador del calor. Un colorido reino de flora y fauna, uno de los más inusuales del mundo, se está convirtiendo lentamente en un mundo de arrecifes blanqueados, corteza carbonizada y aire hollín.

En muchos casos, las catástrofes han perdido años de trabajo dedicado a proteger especies que ya estaban en peligro. El dunnart de Kangaroo Island , por ejemplo, es un carnívoro del tamaño de un ratón que vive solo en el borde occidental de una isla del sur. Con menos de 500 individuos restantes, ya estaba en peligro crítico. Los investigadores habían logrado avances importantes en el monitoreo y la planificación de su futuro. Pero el 20 de diciembre, un rayo encendió un fuego que quemó la mitad de la isla, incluyendo todo el rango del dunnart. Al menos uno ha sobrevivido , pero el futuro del dunnart parece más sombrío que nunca. "Estábamos un poco más optimistas acerca de esta especie hace aproximadamente un año", dice Rosemary Hohnen de la Universidad Charles Darwin, quien ha estado trabajando para salvar al dunnart durante casi tres años. "Volver al punto de partida ha sido realmente horrible".

"Una parte de mí piensa: ¿deberíamos haberlo sabido?", Agrega. “Las predicciones del cambio climático sugirieron que iban a ocurrir incendios catastróficos y que se volverían más frecuentes. Pero nunca antes habían sucedido a esta escala ”. La isla vio por última vez grandes incendios forestales en 2007 , pero los recientes incendios han quemado un área más de 12 veces mayor. Incluso han atravesado granjas y céspedes de hierba corta, que generalmente no transportan bien los incendios. "Nadie previó la quema de más de la mitad de la isla", dice Hohnen. "Y tal vez deberíamos haberlo hecho".

El fuego ha sido una parte recurrente del paisaje de Australia durante millones de años, y muchas de sus especies nativas se han adaptado en consecuencia. Los eucaliptos se especializan en volver a crecer rápidamente después de un incendio. Se ha sabido que las cometas negras , o halcones de fuego, llevan palos en llamas a nuevos lugares para expulsar a las presas pequeñas. Los escarabajos buscadores de fuego usan pozos detectores de infrarrojos para encontrar infiernos para que puedan poner sus huevos en madera carbonizada. Otras criaturas que están menos enamoradas del fuego toman precauciones: las aves vuelan lejos y arriba, mientras que los pequeños mamíferos se esconden bajo tierra o se refugian en los huecos de los árboles.

Pero cuando los incendios crecen lo suficiente, los pájaros se desorientan por el humo y el calor, mientras que los huecos de los árboles se transforman de refugios en crematorios. Ese ha sido el caso en la temporada reciente, ya que los incendios no solo han sido especialmente intensos, sino también exhaustivos sin precedentes. Por lo general, se queman de manera irregular, creando un mosaico de cicatrices que actúan como barreras para las futuras llamas y dejando vegetación intacta que actúa como nodos para el rejuvenecimiento. Esta temporada, una vez más, debido a la sequía y el calor sin precedentes, los incendios han "derribado todo el paisaje de una sola vez", dice Sarah Legge , ecologista de la Universidad Nacional de Australia. "Eso hará que la recuperación sea más difícil".

"También hay algunos hábitats que se están quemando que pensamos que no deberían o nunca se quemarían", agrega. La selva tropical subtropical en la frontera de Queensland y Nueva Gales del Sur “no es un hábitat inflamable. Ha evolucionado durante muchos milenios sin fuego, y muchas de las especies no son resistentes ".

Los incendios son especialmente devastadores porque se producen en un contexto de aniquilación biológica de larga duración. La limpieza de la tierra para la agricultura y el desarrollo urbano ha obligado a las especies a bolsas cada vez más pequeñas y más fragmentadas, que pueden ser apagadas más fácilmente por un solo mal evento. Los depredadores introducidos , como los gatos salvajes y los zorros rojos, ya son una gran amenaza para las especies nativas, pero cenan especialmente bien en paisajes quemados, donde el refugio es escaso . Todos los pecados que se han visitado en la vida silvestre de Australia se combinan entre sí.

Me pregunto si estamos entrando en una nueva era de extinciones inducidas por desastres, en la que las especies asediadas pueden ser eliminadas más fácilmente de un solo golpe. Eso ciertamente le sucedió a los melomys de Bramble Cay , un roedor que vivía en una sola isla australiana. El aumento del nivel del mar y las repetidas mareas de tormenta lo convirtieron recientemente en la primera víctima de los mamíferos conocida por el cambio climático causado por el hombre. La mayor rata nido de palo puede unirse a ella este verano, dice Katherine Tuft de Arid Recovery, una ONG conservacionista. Su hogar, en lo que ya es la región más seca de Australia, se ha visto afectada por una sequía severa. Con solo tres cuartos de pulgada de lluvia cayendo en los últimos dos años, la vegetación se ha quedado sin humedad y las ratas pueden sobrevivir solo por un tiempo.

Ninguno de los investigadores con los que hablé podría pensar en un ejemplo histórico donde el fuego literalmente quemó una especie de la existencia. Sin embargo, "es difícil imaginar que no habrá una serie de extinciones como resultado de este incendio, pero cuál es ese número no estamos seguros", dice Legge. Sin embargo, hay varios ejemplos en los que los incendios causaron extirpaciones, es decir, eliminaron una especie de una región en particular.

Incluso cuando los animales persisten en partes de su área de distribución, las desapariciones locales son un gran golpe para las comunidades aborígenes, cada una de las cuales tiene una relación muy arraigada y profundamente sentida con su tierra y los animales y plantas en ella. Estas criaturas son partes inextricables de sus historias e identidades culturales, y tienen importancia y valor a escalas más granulares y personales que los recuentos de población o los mapas de rango pueden mostrar. Los emús, por ejemplo, no corren peligro de extinción, pero si los emús costeros del norte de Nueva Gales del Sur mueren en incendios forestales, "esos animales son importantes para mí en mi país", dice Oliver Costello , un hombre de Bundjalung que fundó y dirige el Iniciativa Firesticks, que está trabajando para revitalizar el fuego indígena y el manejo de la tierra. “Australia no cree, está bien, vamos a perder emúes, pero creemos que podríamos perder nuestra emúes y una de nuestras historias clave”.

Esa conexión hace que los incendios sean particularmente devastadores. Se han perdido poblaciones enteras de animales y plantas que tenían importancia totémica. Miles de árboles padres, individuos dominantes de siglos de antigüedad que eran ancianos en su ecosistema, han muerto. "La comunidad aborigen está sufriendo en este momento", dice Costello. "Hemos perdido millones y millones de hectáreas de nuestros valores culturales, nuestro parentesco y nuestras historias".

Costello ve estas pérdidas como la culminación de siglos de colonización. Las comunidades aborígenes han provocado desde hace tiempo pequeños incendios para manejar cuidadosamente sus paisajes, creando alimentos y hábitat para los animales y produciendo cicatrices que reducen la extensión e intensidad de los incendios durante los períodos más cálidos. Pero los colonizadores suprimieron esta práctica, ya sea por asesinato, regulación o empujando a los indígenas a misiones y reservas donde estaban desconectados de sus tradiciones. Después de la pérdida de tales prácticas, los incendios ahora son más frecuentes, intensos y extensos, y como resultado muchos mamíferos pequeños han disminuido . "El proceso de colonización desautorizó a las personas de practicar su propia cultura en su propia tierra, y los animales y las plantas son los que sufren las consecuencias", dice Costello.

Sin embargo, los recientes incendios forestales han sido tan graves que algunos investigadores y jefes de bomberos no están convencidos de que la quema preventiva hubiera ayudado. En algunos casos, tales quemaduras ya se habían llevado a cabo y parecían no hacer ninguna diferencia. En la Isla Canguro, por ejemplo, el fuego incluso volvió a quemar áreas que ya habían sido quemadas.

De todos modos, todos están de acuerdo en que esta temporada de incendios forestales es poco probable que sea una calamidad única. Al igual que las olas de calor recurrentes que han golpeado la Gran Barrera de Coral, los incendios excesivos pueden convertirse en la nueva normalidad. Sin embargo, podrían no ser anuales. Tanta tierra se quemó tan salvajemente esta temporada que los próximos incendios probablemente no serán tan profundos o intensos. Los conservacionistas ahora pasarán los próximos meses luchando para encontrar focos sobrevivientes de especies en peligro de extinción, proteger su hábitat restante y defenderlos contra los depredadores que inevitablemente serán atraídos a sitios quemados.

¿Y qué hay del largo plazo? ¿Qué sucede cuando las catástrofes se vuelven lo suficientemente significativas como para que puedan desentrañar años de buen trabajo de un solo golpe? ¿Qué sucede cuando tales riesgos pasan de ser eventos extremos e imprevistos a ser regulares y predecibles? "El paisaje está cambiando muy rápidamente", dice Tuft. “La comunidad científica y de conservación necesita ser muy adaptativa” y quizás considerar medidas como la reubicación de animales de regiones propensas a incendios a hábitats más fríos o húmedos.

"Creo que va a tomar un cambio fundamental en lo que consideramos normal, o incluso posible", dice Hohnen. "Si los incendios de esta escala van a ocurrir cada pocos años, o incluso cada 10 años … va a ser realmente difícil".

"Necesitamos hacer algo sobre el cambio climático", agrega.

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Ed Yong es escritor de The Atlantic , donde cubre ciencia.

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