Diversión y juegos con neurociencia

¿Quién dice que la ciencia no puede ser divertida? Para ser honesto, mucha gente lo hace, o al menos, esa es la forma en que muchas (demasiadas) personas piensan sobre la ciencia. Es por eso que estoy agradecido por los muchos investigadores que realizan actividades de divulgación pública. Es por eso que admiro a comunicadores como Bill Nye, tanto que ahora él y yo estamos haciendo un podcast juntos. Y es por eso que aprecio programas como Brain Games , que capturan el lado alegre del uso de la ciencia para comprender quiénes somos y cómo operamos.

A mi hija menor, una niña de 10 años vorazmente curiosa, le encantó la serie de televisión original de Brain Games que emitió 66 episodios entre 2011 y 2016. Estaba emocionada de escuchar que el programa volvería en un nuevo formato, y me intrigó la elección del presentador: Keegan-Michael Key, anteriormente del boceto de comedia Key and Peele . El nuevo espectáculo se estrena el 20 de enero en National Geographic.

Key trae una bienvenida de energía cómica al espectáculo. Menos predecible, también irradia un entusiasmo generoso, como el de un niño: claramente ama ser un bromista, pero igualmente ama las lecciones de psicología y neurociencia tejidas en el programa.

Esta vez, los invitados son famosos, lo que funciona sorprendentemente bien en general. Famosos o no, todos tenemos el mismo tipo de cerebro con los mismos tipos de debilidades y puntos ciegos. En todo caso, es tranquilizador, y sí, a menudo divertido, ver que las personas que han pasado años entrenando para actuar frente a la cámara se encuentran con los mismos problemas mentales que el resto de nosotros. La compensación es que los segmentos científicos no son tan profundos como antes; interludios explicativos con los muppets Beaker y el Dr. Bunsen jugaron demasiado joven incluso para mi hija.

Aún así, el resultado es muy entretenido, y el programa es astuto en cómo te hace pensar en la neurociencia sin ser en absoluto didáctico (que es, en sí mismo, un juego de cerebro bastante bueno). Para obtener más información sobre el pensamiento científico y de entretenimiento que se utilizó para crear los nuevos Brain Games , me reuní con Keegan-Michael Key, con mi hija unida a mí, tanto como fanática como crítica. Aquí está la conversación que resultó.

Este espectáculo parece una partida para ti, o al menos lo fue antes de conocerte. ¿Qué te hizo querer pasar tanto tiempo pensando en los cerebros de otras personas?

Soy un nerd. Leo libros sobre neurobiología, leo libros sobre neurociencia. Hay un libro en mi mesita de noche ahora llamado Mind Hacks . [Creo que se refiere a este libro . ¿O se refiere al libro? Mind Hacking , que también vale la pena leer?] Me encanta. Cuando tenía la edad de tu hija, solía ver cosas como Wild Kingdom , especiales de National Geographic, Nova y otras cosas en PBS.

¿Qué es lo más sorprendente que aprendiste sobre el cerebro mientras estabas haciendo Brain Games ?

Aprendí mucho trabajo en el cerebro que ni siquiera conocemos. Las dos partes más fascinantes del cerebro son la corteza prefrontal y el sistema límbico, que está justo detrás de él. Lo fascinante para mí es que estamos operando desde nuestra parte animal, nuestro lado animal, muy a menudo. A veces estamos nerviosos y ni siquiera sabemos que estamos nerviosos. O a veces estamos listos para huir o correr como lo haría un animal en la naturaleza, y no lo sabemos. Eso para mí es fascinante, que estamos mucho más cerca de los animales de lo que pensamos.

La corteza prefrontal nos dice: "¡Tengo todas estas ideas realmente geniales, y todas son muy complicadas y fascinantes!" Pero sobre todo todavía estamos en nuestro mundo como: "¡Mmmm, sal! Espera, que fue eso? ¡Está oscuro! ”A veces somos así de simples, con una chapa más complicada en la parte superior.

Esquema del sistema límbico del cerebro. Ver lo que hay allí no te dice casi nada sobre las locuras que puede hacer. (Crédito: Rice University / OpenStax)

Esquema del sistema límbico del cerebro. Ver lo que hay allí no te dice casi nada sobre las locuras que puede hacer. (Crédito: Rice University / OpenStax)

Uno de los episodios favoritos de mi hija de los viejos Brain Games es aquel en el que el programa te permite ver cómo es el mundo para un depredador frente a cómo se ve la presa:

Correcto. ¿Cómo ve un depredador el mundo desde el frente? ¿Y cómo ve una presa el mundo? ["¡De los lados!" ella grita.] ¡Exactamente! De los lados. Tienen más visión periférica, por lo que pueden ver venir a los depredadores. Ese fue un buen episodio.

Gran parte de Brain Games trata de engañar al cerebro, pero sabes de antemano lo que sucederá en cada episodio. ¿Te engañan de todos modos?

A veces lo hago, especialmente cuando nuestro mentalista [Lior Suchard, quien realiza trucos de "lectura mental" en Brain Games ] está haciendo algo. Ese es un aspecto completamente nuevo de nuestro programa. El mayor signo de interrogación para mí es siempre cómo va a reaccionar la persona, o qué creo que van a elegir, o cómo van a hacer el experimento, o se van a derretir, o van a ¿para sobresalir? Me mantiene despierto y nervioso a veces.

Con las celebridades, es fácil imaginar que conocemos a estas personas y podemos predecir cómo reaccionarán. Pero incluso los amigos cercanos a menudo se comportan de manera impredecible. ¿Tuviste esa experiencia?

Sucedió Hubo momentos en que pensé, por la persona que he visto de esta persona o por mi conocimiento de esta persona, no hubiera esperado que fueran tan hábiles en un desafío particular. O no hubiera esperado que estuvieran tan cómodos con el desafío como lo estaban ellos. Sucedió algunas veces. Y hubo otras ocasiones en que pensé: "Este chico o esta chica va a obtener el 100 por ciento de esto, va a suceder, garantizado". Y luego simplemente se doblarían.

Es el mejor espectáculo para presentar. Conozco los ejercicios, sé dónde tengo que ponerme frente a las cámaras, pero no sé qué va a pasar. Realmente no sé cómo van a reaccionar las personas o cómo van a interactuar.

¿Qué hay de Lior, el ilusionista? En la televisión siempre hay una pregunta sobre si estas cosas fueron puestas en escena o planificadas con anticipación. ¿Cómo es verlo en vivo?

Es deslumbrante. Es un experto en microexpresiones. Lior está mirando patrones faciales, está escuchando la sintaxis. Es el tipo de habilidad que nos asusta porque no queremos aceptar que alguien pueda ser un experto en eso. ¿Está leyendo mi mente? No, en realidad está leyendo tu cuerpo. Es una cosa increible.

Me están midiendo con mis palabras en este momento. Hay algunas cosas que creo que he descubierto [sobre cómo Lior hace sus trucos para leer la mente] sobre las que no quiero decir demasiado, pero también hay algunas cosas que todavía no sé al 100 por ciento . Y luego hay otras cosas en las que no estoy seguro: ¿fue ese tipo de revelación o fue algo más?

Parece que le ha resultado humillante trabajar en Brain Games , tener que confrontar cuánto de nuestros procesos mentales ocurren fuera de nuestro control consciente.

El espectáculo me ha reducido un poco. Derribado dos muescas, probablemente. Por otra parte, también debes tener mucho respeto por la materia gris dentro de tu cráneo. Hay tantas partes diferentes. Tengo un nuevo respeto por ciertas partes que ni siquiera sabía que existía antes. ¿Cómo funcionan todos los diferentes procesos juntos? Las escenas aparecen boca abajo, pero puedes verlas y reaccionar. La fascinación no tiene fin.

¿Has aprendido alguna habilidad mental como resultado de esta experiencia? ¿Crees que eres capaz de modular tus comportamientos más que antes, por ejemplo?

Sí, como resultado puedo modularme un poco. Creo que la autoconciencia crea una nueva vía neuronal. Lo difícil es que hay otras vías neuronales que son profundas, muy profundas allí. Las vías neuronales no desaparecen; solo puedes hacer nuevos más profundos que los viejos. Pero creo que el hecho de que tengo ese conocimiento ayuda.

Es un proceso más lento [cambiando la forma de pensar] que la forma en que sucede en una película. Ves una película y es como: “Entonces tuvo una gran epifanía. ¡Y ahora es una persona nueva! ”Eso es películas. A veces eso lleva 40 años en la vida real.

Creo que ahora tengo más conciencia de mí mismo. Ahora, si tengo una sensación de ansiedad o si mis palmas están sudando o tengo náuseas por un segundo, me hago un autoexamen. Voy, "Hmmm, ¿por qué? ¿Es por fatiga? ¿Es algo que comí? ¿Es algo más?" Mientras que podría no haber hecho eso antes. Es como una lista de verificación: ahora tengo una vía neuronal para esa lista de verificación.

Los actores Kristen Bell y Dax Shepad compiten para completar una prueba de ajuste de forma similar a Tetris en Brain Games. (Crédito: National Geographic / Eric McCandless)

Los actores Kristen Bell y Dax Shepad completan una prueba de ajuste de forma similar a Tetris en Brain Games. (Crédito: National Geographic / Eric McCandless)

Quiero preguntar sobre un par de episodios específicos del programa [ NOTA: siguen spoilers suaves ]. Tuviste un episodio que enfrentó a los niños contra los adultos. ¿Qué aprendiste allí?

Correcto, nuestro episodio de niños contra adultos fue el de los actores de Black-ish . Puedo decirte el ganador si quieres saber: son 100 por ciento los niños. Los niños ganan, especialmente con los experimentos de reacción. Simplemente no podemos reaccionar tan rápido como ellos. Donde los adultos ganan está en el control de los impulsos: somos prudentes y temeremos algo, donde el niño no temerá las consecuencias.

Mi hija y yo somos admiradores de The Good Place , así que nos alegramos de ver que tuviste a Kristen Bell en el programa con su esposo, Dax Shepard, en la batalla de los sexos. ¿Quién gana?

Es vergonzosamente 100 por ciento Dax. Creo que Kristen estuvo en su cabeza durante la mayor parte del episodio. Ella estaba realmente nerviosa. Ella tiene un gran respeto por el intelecto de su esposo, tal vez demasiado respeto. Creo que ella lo dejó entrar en su cabeza.

Eso no es exactamente una competencia justa, entonces, ¿verdad?

¡Brain Games trata tanto de psicología como de intelecto!

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