¿Los edulcorantes artificiales realmente ayudan con la pérdida de peso?

Si se llama refresco de dieta , probablemente te ayudará a perder peso, ¿verdad? Bueno, la ciencia no está tan segura de eso.

Es cierto que el azúcar es alta en calorías y puede aumentar el azúcar en la sangre, por lo que consumir grandes cantidades está asociado con el aumento de peso, la diabetes y los problemas cardíacos. Los edulcorantes artificiales, por otro lado, ofrecen una alternativa libre de calorías que podría parecer una solución mágica y podría ayudar a explicar por qué más del 40 por ciento de los estadounidenses adultos consumen edulcorantes artificiales a diario. Sin calorías adicionales significa que no hay aumento de peso, ¿verdad?

Pero esa lógica no es tan simple. Es posible que nuestros receptores gustativos puedan ser engañados para enviar señales al cerebro que decir queremos más azúcar, volviendo a lo que estamos tratando de evitar. Y los científicos aún no tienen claro qué efectos sobre la salud podrían tener los edulcorantes artificiales durante largos períodos de tiempo, pero los resultados preliminares muestran que podrían alterar las funciones metabólicas y el microbioma.

Más dulce que el azúcar

Los edulcorantes artificiales pueden ser cientos y miles de veces más dulces que el azúcar de mesa, por lo que solo un pequeño paquete de Splenda todavía tiene un gran impacto. Actualmente hay seis tipos de azúcares artificiales aprobados para uso por la FDA , que van desde sustancias hechas en laboratorio como el aspartamo y la sucralosa hasta derivados de plantas como la stevia.

Pero cada una de esas alternativas se une a los mismos receptores que el azúcar normal. En 2001 , un equipo de bioquímicos descubrió que toda la dulzura, independientemente de su composición química, se une a un solo receptor en el cuerpo. Los edulcorantes artificiales, por otro lado, se unen más fuertemente a estos receptores , creando la percepción de que son tan dulces, o más dulces, que el azúcar mismo.

Debido a que los edulcorantes artificiales no tienen calorías y no causan un pico de azúcar en la sangre, a menudo se usan como sustitutos del azúcar para los diabéticos. Pero reemplazar el azúcar con sustitutos podría no ser una solución clara si está tratando de perder peso. Docenas de estudios a lo largo de los años han observado una correlación entre la obesidad y el uso de edulcorantes artificiales, pero aún tienen que establecer un vínculo claro entre los dos.

Meghan Azad, una pediatra en la Universidad de Manitoba, dice que hay algunas hipótesis sobre por qué el aumento de peso y el uso de edulcorantes artificiales parecen correlacionarse. Debido a cómo el cuerpo está programado para responder al azúcar, nuestros sistemas metabólicos se confunden cuando hay un sabor dulce, pero no hay calorías para digerir. Con el tiempo, la ilusión podría reprogramar los sistemas metabólicos para volverse resistentes a la insulina o desarrollar intolerancia a la glucosa .

Y los edulcorantes artificiales también pueden reprogramar nuestros hábitos alimenticios. Un estudio publicado en el Journal of Physiology. reveló que los edulcorantes artificiales no activan los circuitos de recompensa cerebral de la misma manera que el azúcar, dejando que el cuerpo anhele más azúcar después de probar la dulzura.


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"Incluso si no se descubre que los edulcorantes tienen un daño químico directo en su cuerpo, todavía le da esta tendencia a tener cosas dulces". Azad dice. "En general, si todos tuviéramos menos golosinas, eso probablemente sería algo bueno".

Una cuestión de exceso

Nuestra comprensión de lo que los edulcorantes artificiales le hacen al cuerpo es escasa, a pesar de que el aspartamo es la sustancia más estudiada en la historia de la FDA . Si bien muchos estudios se centran en los efectos de los edulcorantes artificiales en la pérdida de peso, todavía queda mucho por descubrir sobre cómo afectan a las personas con el tiempo, incluso cuando esas personas no tienen sobrepeso.

En 2017, Azad realizó un metanálisis de 37 estudios para examinar qué tipo de efectos tuvieron los edulcorantes artificiales en los consumidores de rutina a lo largo del tiempo. Su investigación encontró que los edulcorantes artificiales no tuvieron impacto en el índice de masa corporal de los participantes en estudios clínicos, pero los estudios realizados durante varias décadas mostraron que el consumo de más edulcorantes se correlacionaba con una mayor incidencia de obesidad, hipertensión y síndrome metabólico.

Pero Azad dice que los estudios que analizó su equipo tenían sus limitaciones. Muchos de los ensayos clínicos fueron a corto plazo, con un promedio de aproximadamente seis meses, y no rastrearon los efectos sobre la salud cardiovascular. Además, los estudios de observación se basaron en autoinformes y no siempre hicieron las preguntas más específicas sobre el uso de edulcorantes artificiales, sino más bien sobre la dieta en general.

Y aunque los estudios a largo plazo ayudaron a los investigadores a analizar algunos de los posibles efectos a largo plazo del consumo de edulcorantes artificiales, no siempre pudieron obtener una imagen completa. Los edulcorantes a base de plantas, como la stevia, no eran tan populares en el momento en que comenzaron algunos de estos estudios, dejando la pregunta de si las alternativas a base de plantas son seguras para su uso durante un largo período de tiempo.

En general, dice Azad, el uso a corto plazo de sustitutos del azúcar sigue siendo relativamente seguro. Pero hasta que los investigadores puedan concluir lo que sucede durante períodos de uso regular a largo plazo, por ejemplo, dos o tres décadas de uso de sustitutos al menos una vez al día, la cuestión de cómo afectan nuestros cuerpos sigue abierta.

¿Ayuda o daño?

El estudio de Azad concluyó que no había suficiente evidencia para demostrar que los edulcorantes artificiales tienen beneficios a largo plazo. Sin embargo, podrían estar relacionados con un IMC más alto y problemas cardíacos.

Pero advierte que la falta de evidencia que vincule los edulcorantes artificiales con los efectos sostenidos significa que se necesita más investigación para comprender exactamente cómo funcionan estos sustitutos en el cuerpo. Y la forma en que los edulcorantes artificiales afectan nuestro metabolismo y microbioma con el tiempo sigue siendo un caso importante para descifrar, dice ella.

"Encontramos mucha correlación, pero hasta que sepamos, realmente, qué está pasando a nivel mecanicista dentro de nuestros cuerpos, es difícil entender cuál debería ser la recomendación", dice Azad.

Sin embargo, dado que los edulcorantes artificiales han pasado por el timbre con las pruebas de aprobación de la FDA, generalmente no serán perjudiciales para el consumo. Pero con el tiempo, los científicos aún no están seguros de los efectos que podría tener el consumo regular de edulcorantes artificiales. Pueden requerir la misma sabiduría que el azúcar: buena con moderación, pero no en exceso.

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