Impacto de meteorito Hace 2 mil millones de años pudo haber terminado una era de hielo

El cráter Yarrabubba en el oeste de Australia se extiende aproximadamente a 40 millas de ancho. Y desde su descubrimiento en 2003, los científicos han especulado que es uno de los cráteres de meteoritos más antiguos de la Tierra. Ahora, un equipo de investigadores ha precisado la edad precisa del cráter, revelando que tiene aproximadamente 2,23 mil millones de años. Esto oficialmente convierte a Yarrabubba en el cráter más antiguo conocido en la Tierra, superando la edad del cráter Vredefort en unos 200 millones de años.

Según los investigadores, el impacto del meteorito que creó Yarrabubba se habría estrellado contra nuestro planeta al final de una de nuestras edades de hielo de la "Tierra de bola de nieve", y es posible que el impacto haya calentado nuestro planeta y haya terminado ese episodio helado en la historia de la Tierra.

Los investigadores presentaron los hallazgos en un artículo publicado el 21 de enero en Nature Communications .

Un choque antiguo

Los investigadores piensan que los impactos de meteoritos han tenido efectos dramáticos en el clima de la Tierra a lo largo de la historia de nuestro planeta. Pero los científicos solo han podido medir edades precisas para un puñado de cráteres de impacto hasta el momento, por lo que es difícil conectar los impactos de meteoritos con eventos climáticos históricos.

Para poner una edad precisa en el cráter Yarrabubba, los investigadores analizaron características minúsculas dentro de pequeños minerales de circón y monazita en rocas cercanas al cráter. Estas rocas, dicen, deben haberse formado al fundirse en el impacto del meteorito antes de recristalizarse después.

Los minerales recristalizados contienen algo de uranio, que naturalmente se descompone en plomo con el tiempo. Entonces, al medir exactamente cuánto del uranio se ha convertido en plomo, los científicos pudieron precisar con precisión la edad de los minerales y, por lo tanto, cuándo ocurrió el impacto. A través de esta medición, los científicos descubrieron que el meteorito que formó el cráter Yarrabubba se estrelló contra la Tierra hace 2.23 mil millones de años.

"Me da la esperanza de que podamos determinar más edades usando esta técnica", dijo Timmons Erickson, investigador del Centro Espacial Johnson de la NASA y autor del nuevo artículo.

Vapor de agua y bola de nieve tierra

La nueva medición de la edad sitúa el impacto de Yarrabubba al final de una de las glaciaciones mundiales de la Tierra. Para investigar cómo podría haber afectado el clima de la Tierra, los investigadores realizaron simulaciones por computadora de un impacto lo suficientemente grande como para crear un cráter de 40 millas de ancho como Yarrabubba en un glaciar del tamaño de un continente.

Descubrieron que el choque habría vaporizado instantáneamente grandes cantidades de hielo, potencialmente liberando tanto vapor de agua como alrededor del 2 por ciento de lo que hay actualmente en la atmósfera de la Tierra. A pesar de que el agua es necesaria para la vida, el vapor de agua es un poderoso gas de efecto invernadero, por lo que es posible que inyectar tanto vapor de agua adicional en la atmósfera podría haber ayudado a calentar el planeta y provocar el final del período de "Tierra de bola de nieve" que ocurrió aproximadamente 2.2 mil millones de años atrás.

Sin embargo, todavía quedan preguntas pendientes, como cuánto tiempo se habría quedado el vapor de agua en la atmósfera de la Tierra y cuánto efecto de calentamiento habría tenido. Erickson dijo que espera que este trabajo inspire a otros investigadores a ejecutar más modelos climáticos de este escenario para comprender mejor lo que realmente sucedió.

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