La nueva terapia génica en ratones podría ofrecer una protección duradera contra los agentes nerviosos

Los agentes nerviosos químicos son algunas de las herramientas más horribles de la guerra en la actualidad. Los compuestos matan paralizando el sistema nervioso y se han utilizado en ataques devastadores contra civiles o soldados en zonas de guerra. Y pueden aparecer, aunque en dosis más pequeñas, en pesticidas utilizados en países en desarrollo, poniendo en peligro a los trabajadores agrícolas después de una exposición prolongada.

Durante años, los investigadores han estado buscando antídotos o tratamientos que podrían salvar a los afectados por estos químicos mortales. En un documento publicado hoy en Science Translational Medicine , un equipo del Instituto de Investigación Médica de Defensa Química del Ejército de EE. UU. Ha anunciado una posible solución: una terapia génica que otorga inmunidad a los efectos de agentes nerviosos como el sarín.

Gas nervioso neutralizante

Los agentes nerviosos son compuestos que interfieren con el sistema nervioso de una persona. A medida que los químicos pasan a través del cuerpo después de la exposición a la piel o por inhalación, desactivan una enzima llamada acetilcolinesterasa que se necesita para la comunicación entre las neuronas. Los resultados son devastadores: una persona afectada descarga involuntariamente lágrimas, saliva, orina y heces, experimenta convulsiones y parálisis, y muere rápidamente por asfixia.

Los científicos han descubierto que ciertas enzimas en el cuerpo llamadas "bioscavengers" encuentran y descomponen las moléculas de agentes nerviosos tóxicos en el cuerpo, deshabilitándolas y evitando daños. En un trabajo anterior, el equipo con sede en Maryland descubrió que una cierta variación de una enzima producida en el hígado llamada PON1 era particularmente efectiva. Cuando se inyecta en un ratón, otorga inmunidad a los efectos de los agentes nerviosos, temporalmente. Pero ahora el equipo, liderado por Venkaiah Betapudi y Nageswararao Chilukuri, ha usado una terapia génica para convencer al cuerpo de que produzca la enzima, continuamente, por sí solo.

Solución genética

En el nuevo estudio, el equipo se centró en un gen que lleva las instrucciones para la versión más potente de la enzima PON1, llamada PON1-IF11. Al poner el gen en un virus, una técnica común utilizada para administrar un gen a un huésped, pudieron introducir con éxito PON1-IF11 en ratones. Después de inyectar a los roedores, solo una vez, con el vector viral que contiene el gen, los ratones se volvieron inmunes a los agentes nerviosos comunes tabun, sarin, ciclosarina y soman. La inmunidad duró los 5 meses completos del estudio, pero en teoría, debería durar toda la vida del animal.

“Mientras el animal viva, la enzima estará allí. Detuvimos [el estudio] a los cinco meses después de la inyección, pero si hubiéramos medido 6 meses, 7 meses, 8 meses … creo que estará allí. Simplemente no tenemos los datos para mostrarlo ”, dijo Chilukuri.

Pero Chilukuri enfatiza que estamos muy lejos de ver algo parecido a una "vacuna de agente nervioso" para humanos que use la nueva técnica.

"Los productos de terapia génica son solo para enfermedades en este momento", explica. “Estamos tratando de usar esto para personas sanas. No conocemos el perfil de seguridad a largo plazo de los vectores virales. Tenemos que estar absolutamente seguros de que cuando inyectamos un virus, dentro de 50 años no será tóxico ni causará complicaciones ”.

Afortunadamente, muchos investigadores que estudian la terapia génica de manera más amplia también hacen estas preguntas, por lo que pronto pueden surgir respuestas sobre la seguridad de este tipo de terapia génica.

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