Las proteínas antiguas revelan que el anillo de 6,000 años de antigüedad fue hecho de asta de ciervo o hueso

Hace casi 6,000 años, en lo que ahora es Dinamarca, un artesano neolítico creó un anillo con un pedazo de asta de ciervo o hueso. Durante el proceso, o poco después, la pieza se partió en dos. Aparentemente se dejó caer, quizás desechado por la frustración, cerca de otros artículos, incluida una lanza de madera que también se rompió.

Y allí el anillo esperó, con el tiempo enterrado por escombros y tierra, y finalmente sumergido bajo el mar.

Después de casi 6 milenios, finalmente ha llegado el momento del anillo: gracias a un nuevo enfoque para comprender el pasado, los investigadores han podido reconstruir gran parte de su historia, hasta las especies de animales que proporcionaron la materia prima.

Si bien es un logro en sí mismo, volver a contar la historia del anillo proporciona una instantánea de la dramática forma en que los campos de la arqueología, la paleoantropología y la paleontología están cambiando gracias a los avances en un campo de estudio una vez oscuro llamado paleoproteomía .

Las proteínas sacuden nuestro pasado

Al igual que el análisis de ADN antiguo puede revelar la especie de un organismo y su relación con otras poblaciones pasadas y presentes, la paleoproteómica descubre diferencias sutiles a nivel molecular en fósiles y artefactos.

La cantidad de información que las proteínas antiguas pueden revelar no es tan extensa ni tan detallada como los datos almacenados en el ADN. Sin embargo, las proteínas en sí mismas son mucho más resistentes que el material genético, que puede sobrevivir, como máximo, aproximadamente 1 millón de años, y eso se encuentra en un entorno ideal de frío constante y baja humedad.

Las proteínas antiguas, por otro lado, pueden conservarse mucho más de un millón de años. También se pueden recuperar y analizar a partir de una amplia variedad de condiciones climáticas.

Por ejemplo, en 2019, los investigadores utilizaron proteínas antiguas conservadas en un diente de rinoceronte de 1.77 millones de años, de un sitio de clima templado en la República de Georgia, para revisar el árbol genealógico evolutivo del animal.

(El trabajo anterior logró extraer proteínas de hasta 3,8 millones de años de conchas de avestruz, aunque la extracción es solo la mitad de la batalla. Las mejoras técnicas más recientes en el campo han sido poder leer las proteínas antiguas más completamente, particularmente del esmalte dental y luego compárelos con otras colecciones o proteomas.)

También en 2019, los investigadores pudieron extraer y leer proteínas antiguas de los dientes fosilizados de Gigantopithecus , el primate más grande que jamás haya existido. El nuevo análisis estableció cómo se relacionaba la especie con su pariente moderno más cercano, el orangután. Aún más importante, el estudio sirvió como una prueba de concepto clave: los investigadores extrajeron con éxito las proteínas de un diente Gigantopithecus que tenía 1,9 millones de años y de un entorno subtropical en el sur de China. El logro demostró que las proteínas antiguas pueden sobrevivir durante millones de años incluso en ambientes cálidos y húmedos, donde la fecha de vencimiento del ADN antiguo es de aproximadamente 10,000 años.

El análisis de proteínas antiguas incluso jugó un papel en el anuncio histórico de 2019 de que una mandíbula parcial encontrada años antes en la meseta tibetana era Denisovan , un primo evolutivo nuestro previamente conocido desde un solo sitio en Siberia. Se están realizando investigaciones adicionales sobre proteínas antiguas conservadas en fósiles de otros homínidos, o miembros de nuestra rama del árbol genealógico de primates.

Anillos de nueva técnica verdaderos

Visto a la luz de este trabajo innovador sobre fósiles, la nueva investigación sobre el anillo danés puede perder un poco de brillo, pero revela otra forma significativa en que la paleoproteomía está cambiando nuestra comprensión del pasado distante.

Ahora es posible estudiar artefactos para saber qué animal contribuyó con la materia prima, algo que a menudo no es aparente solo por análisis visual. Otros investigadores están trabajando en el estudio de residuos en armas y herramientas para saber qué animales cazaron y comieron los antiguos homínidos.

Por supuesto, se necesita más refinamiento. El nuevo estudio, por ejemplo, pudo determinar que el anillo estaba hecho de Cervus elaphus , conocido como ciervo rojo o, más específicamente en Norteamérica, alce. Pero las pruebas para determinar si la materia prima era un hueso largo o una cornamenta fueron menos concluyentes, aunque el equipo cree que era más probable que se tratara de una cornamenta.

Emparejar la paleoproteomía con la exploración por micro-CT, como lo hizo el equipo que analiza el anillo, les permitió contar más sobre la historia del artefacto. Por ejemplo, la falta de microwear en el anillo sugiere que se usó durante un corto período de tiempo o que no se usó en absoluto; el descanso sugiere que nunca salió del espacio de trabajo del artesano.

Además de las técnicas de vanguardia utilizadas para analizar el anillo, la arqueología de pala y pala de la vieja escuela también jugó un papel crucial. Los mares poco profundos cubrieron el sitio danés de Syltholm durante siglos hasta un proyecto de recuperación de tierras de fines del siglo XIX. Las presas construidas en el área expusieron un antiguo asentamiento que data de hace aproximadamente 6,300 años hasta hace aproximadamente 5,500 años, cuando el agua de mar probablemente inundó el sitio, posiblemente parte del mismo aumento gradual del nivel del mar que reclamó la región europea ahora sumergida conocida como Doggerland .

Si Syltholm le suena familiar, puede recordar otro hallazgo reciente del sitio: en 2019, los investigadores pudieron reconstruir todo el genoma de uno de sus habitantes basándose en un trozo de "chicle" de brea de abedul que descartó.

El análisis del anillo aparece en Royal Society Open Science .

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