Una crema para la piel podría prevenir enfermedades como el zika y el dengue

Bzzzzzz. No hay nada más molesto que los mosquitos zumbando, especialmente cuando deciden sazonar su piel con ronchas con picazón. Excepto, por supuesto, cuando los insectos alados llevan un virus potencialmente mortal como el zika o la fiebre del dengue.

En los últimos años, las enfermedades transmitidas por mosquitos han ido en aumento, y representan una amenaza creciente para la salud pública. En 2018, un brote del virus del Nilo Occidental en Europa provocó más de 1.600 casos y más de 120 muertes. El virus, solo una de las muchas infecciones transmitidas por mosquitos, puede causar síntomas desde fiebre leve hasta problemas neurológicos potencialmente mortales.

Pero los investigadores de la Universidad de Leeds en el Reino Unido han encontrado una solución algo inesperada para protegerse contra las enfermedades que portan estos chupasangres: la crema para la piel. En un artículo publicado hoy en Science Translational Medicine , los científicos dicen que un medicamento tópico ampliamente utilizado para tratar las verrugas y el cáncer de piel también podría proporcionar protección contra una variedad de virus transmitidos por mosquitos.

"Los mosquitos están expandiendo su alcance en todo el mundo a medida que el planeta se calienta debido a la emergencia climática, por lo que es probable que el impacto en la salud de las enfermedades transmitidas por mosquitos aumente en el futuro", dijo el investigador Clive McKimmie, autor principal del artículo, en un declaración preparada. "Si esta estrategia puede convertirse en una opción de tratamiento, podríamos usarla para abordar una amplia gama de enfermedades nuevas y emergentes".

Mosquito Madness

Hay una variedad de virus que pueden transmitirse a través de la picadura de un mosquito infectado. Entre estos están el virus del dengue, que puede causar fiebre severa; Zika , un virus que puede provocar defectos de nacimiento después de infectar a mujeres embarazadas; y el virus chikungunya, que provoca artritis en las articulaciones. En este momento, hay pocas vacunas y no hay medicamentos antivirales para tratar estas enfermedades.

Cuando un mosquito pincha la piel en busca de una comida, desencadena un mecanismo de defensa que hace que nuestro tejido se repare. Pero debido a que esta respuesta inmune no protege contra las infecciones virales, permite que los virus transmitidos por mosquitos se repliquen rápidamente por la piel y luego se propaguen por el resto del cuerpo. Los autores del estudio explican que la mayor parte del virus en el torrente sanguíneo 24 horas después del pellizco de un mosquito proviene principalmente de esta rápida proliferación a través de la piel.

Pero la aplicación de un compuesto conocido como imiquimod a las picaduras activó las vías inmunes e inflamatorias del cuerpo para atacar la enfermedad antes de que se propague, encontraron los investigadores. La crema provocó que un tipo de célula inmune, conocida como macrófago, combata los virus antes de que puedan proliferar y causar enfermedades.

La solución de crema para la piel

En el estudio, los investigadores observaron varios virus diferentes transmitidos por mosquitos tanto en ratones como en humanos. Tomaron muestras de piel de 16 voluntarios y las infectaron con Zika y chikungunya antes de aplicar la crema para la piel en la mitad de cada muestra, dejando la otra mitad sin tratar.

Para el virus chikungunya, la piel que no recibió el tratamiento albergaba el virus a 600 veces la cantidad de tejido que recibió la crema para la piel. Con Zika, el tejido no tratado contenía 60 veces más virus. En ambos experimentos, el tejido tratado con la crema para la piel no liberó ninguno de los virus infecciosos, lo que significa que no se habría propagado ni causado enfermedades en los humanos.

Ratones del virus Semliki Forest

Un cerebro de ratón infectado con el virus Semliki Forest, sin recibir el tratamiento de crema para la piel. (Crédito: Universidad de Leeds)

Se probaron otros virus, incluido el virus Semliki Forest , en ratones para ver si la crema para la piel podría prevenir enfermedades en una criatura viva. Después de ser picados por mosquitos infectados, la mitad de los roedores recibieron la crema tópica. Dos semanas después, el resultado para aquellos que no recibieron la crema para la piel fue sombrío: ninguno sobrevivió. Por el contrario, el 65 por ciento de los animales que recibieron el tratamiento vivieron. Pero aunque estos primeros resultados son prometedores, el coautor Kave Shams, consultor de dermatología de la Facultad de Medicina de la Universidad de Leeds, advirtió a los consumidores que no usen la crema en sus propias picaduras de mosquito, en un comunicado de prensa. Él dice que se necesita más investigación primero. Los científicos ahora buscan colaboradores para comenzar a probar la efectividad de la crema para reducir las infecciones virales en humanos.

"Tenemos la esperanza de que algún día este descubrimiento pueda ayudar a un gran número de personas a evitar enfermedades", agrega. "Si podemos reutilizar esta crema en una opción de tratamiento antiviral, podría ser una adición útil al repelente de mosquitos como una forma de evitar la infección".

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