Investigadores descubren 15 nuevas avispas parásitas que controlan las arañas mentales

Las avispas Polysphincta podrían ser bonitas si no fueran tan brutales. Originaria de las Américas, las larvas de estos insectos parásitos comen sus arañas anfitrionas mientras controlan simultáneamente sus mentes, lo que induce a las arañas a hacer girar un capullo que las avispas usarán para convertirse en adultos.

Los investigadores solían pensar que un grupo de estas avispas, el género Acrotaphus , consistía en 11 especies diferentes. Pero nuevos estudios de especímenes preservados revelan que hay al menos 15 especies más de este parásito de pesadilla explorando la naturaleza en busca de su próxima víctima. Las avispas Acrotaphus recientemente identificadas se detallan en la revista ZooTaxa .

Arañas controladas por la mente

"La biología de las avispas parasitoides que atacan a las arañas es muy fascinante y al mismo tiempo cruel", dijo en un correo electrónico el coautor del estudio, Diego Pádua, entomólogo del Instituto Nacional de Investigación en la Amazonía en Brasil.

Una vez que la Polysphincta encuentre un huésped adecuado, una avispa madre paralizará temporalmente una araña y pegará un huevo a su cuerpo. Después de aproximadamente dos semanas, la larva sale del cascarón, perfora al huésped para comenzar a picar y probablemente inyecta a la araña una sustancia que altera el comportamiento.

El acto final de la araña es tejer una última red; aunque no está diseñado para atrapar presas, sino para mimar a la avispa como lo son las pupas. Una vez que la red está completa, la larva termina de devorar el cadáver de la araña. Solo entonces se envuelve en su capullo hecho a medida durante unos días hasta que esté listo para emerger como adulto.

Artículos de coleccionista

En comparación con otras avispas Polysphincta, Acrotaphus destacan. Estos insectos son más grandes, de aproximadamente un centímetro y medio de largo, y gran parte de sus cuerpos flacos son de color naranja, salvo sus cabezas negras, antena y rayas en sus alas.

El ciclo de vida vicioso y la coloración vívida de Acrotaphus han hecho que las avispas sean miembros básicos de las colecciones de insectos en todo el mundo, a pesar de que no se sabe mucho sobre cuántas especies existen o cómo funcionan exactamente, dice Pádua.

Hasta ahora, los investigadores solo han identificado cinco de sus especies de huéspedes araña, y solo dos de esas interacciones se han estudiado en detalle, dice Pádua. Espera que al identificar estas nuevas especies de Acrotaphus , a su vez, pueda aprender más sobre qué arañas atacan y cómo la avispa ejecuta la toma de araña.

"El gran misterio que está por venir es descubrir más sobre … qué tipo de estrategia hay detrás de estas manipulaciones dentro de este grupo", dice Pádua.

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