La erupción del Monte Vesubio convirtió el cerebro de esta antigua víctima en vidrio

Cuando el Monte Vesubio arrojó cenizas calientes a través de ciudades romanas a una temperatura de 950 grados Fahrenheit, la nube mató a los residentes tan pronto como los golpeó.

En un individuo, el golpe de uno y dos depósitos de cenizas de calor extremo y enfriamiento parece haberse licuado y luego enfriado rápidamente su tejido cerebral, dejando una fina capa de vidrio en el interior de su cráneo. El material conservó varias proteínas cerebrales y capilares, y es uno de los primeros cerebros antiguos conservados que los investigadores han encontrado.

Un equipo de investigadores describe estas rayas de color obsidiana y su contenido en una carta publicada esta semana en el New England Journal of Medicine . El nombre oficial de este proceso de producción de vidrio, llamado vitrificación, es extremadamente raro, dice el coautor del estudio, Pier Paolo Petrone, un osteólogo forense de la Universidad de Nápoles. "Hasta la fecha, nunca se han encontrado restos vitrificados del cerebro, ni humanos ni animales, ni en el campo arqueológico ni en casos forenses recientes", escribió en un correo electrónico.

Vidrio para cerebros

Pompeya podría ser la víctima más conocida de la explosión más famosa del Monte Vesubio en el año 79 DC, pero los habitantes de otra ciudad cercana llamada Herculano también sufrieron. Desde la década de 1960, los arqueólogos han sabido que un cuerpo yacía fuera del caparazón de un edificio, y el propio Petrone ha estado estudiando los restos de Herculano durante más de veinte años.

Pero solo recientemente Petrone se acercó a la persona que estaba fuera del edificio, que probablemente estaba protegiendo. "Mirando cuidadosamente a esta víctima, la última que aún queda en el sitio, noté que algo brillaba dentro de la cabeza", dice. “Solo fragmentos negros [con] una apariencia vidriosa”. Tenía la sensación de que sabía lo que era esta sustancia delgada, pero no fue hasta que su colega, Piero Pucci, que su colega, Petrone lo confirmó, era el antiguo cerebro. del residente de Herculano.

Herculano-Víctima

El lugar de descanso final de la desafortunada víctima fuera de un edificio en Herculano. (Crédito: Pier Paolo Petrone)

No está claro por qué este desafortunado guardia terminó con un vaso en el cerebro. No se han encontrado órganos vitrificados en ninguna otra parte del sitio, y la investigación anterior de Petrone sugiere que el calor extremo simplemente evaporó los tejidos blandos de todos los demás. Por lo general, cuando los arqueólogos descubren que la carne en conserva está en forma de una sustancia similar al jabón que las bacterias han producido al digerir los ácidos grasos.

No es el primer cerebro antiguo preservado que se encuentra. En un caso, los científicos encontraron un cerebro en 2008 que había mantenido su forma durante más de 2.500 años, aunque tampoco saben con certeza cómo sucedió eso. Sugieren que tal vez algún conservante natural goteó en el cráneo, o fue enterrado en un suelo con poco oxígeno, una condición que provoca una lenta descomposición.

La vitrificación también es valiosa porque puede preservar parte del material original. Es por eso que Petrone pudo aislar las proteínas cerebrales y los ácidos grasos de los mechones de cabello dentro de los fragmentos negros.

En cuanto a si él y su equipo pueden trabajar hacia atrás desde esas moléculas y aprender más sobre la identidad de la víctima del Vesubio, Petrone no está dejando caer demasiadas pistas. "Este es un tema intrigante, en el que he estado pensando", dice. "Puede ser el tema de la próxima publicación".

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